« Une poignée » de défauts génétiques peut rendre cancéreuse une cellule saine

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Selon de nouvelles estimations, moins de 10 erreurs dans l’ADN à l’intérieur des cellules suffisent à entraîner le développement d’un cancer.

Des chercheurs du Wellcome Trust Sanger Institute ont découvert que différents types de cancer sont déclenchés par un nombre différent de changements génétiques (mutations).

« La découverte la plus surprenante de cette recherche est que la plupart des défauts génétiques n’ont pas endommagé la cellule mais se sont plutôt accumulés au fil du temps. »Dr Nicholas McGranahan, Cancer Research UK

Le professeur Sir Mike Stratton, directeur de l’institut, a déclaré que la recherche montre qu’un petit nombre de gènes mutés sont responsables de la conversion d’une seule cellule normale en une cellule cancéreuse. Les gènes spécifiques qui sont affectés varient selon le type de cancer.

Les cancers évoluent de la même manière que les espèces, certains défauts génétiques aidant la cellule à survivre, et d’autres la retenant ou la faisant mourir.

Le Dr Nicholas McGranahan, expert en évolution du cancer du Cancer Research UK Lung Cancer Center of Excellence de l’UCL Cancer Institute, a déclaré que l’utilisation d’idées issues de l’évolution des espèces peut aider les scientifiques à déterminer les défauts génétiques qui provoquent la croissance d’un cancer.

Les chercheurs ont examiné les modèles de modifications génétiques de 7 664 tumeurs couvrant 29 types de cancer. Ils ont découvert qu’en moyenne, les tumeurs ont environ 4 défauts génétiques qui les motivent.

Les résultats sont publiés dans la revue Cellule.

Les cancers du testicule et de la thyroïde étaient parmi ceux qui nécessitaient le moins de défauts pour se développer (moins de 1 en moyenne), tandis que les cancers du mélanome, de l’intestin et de l’endomètre en avaient le plus besoin (plus de 10 en moyenne).

« La découverte la plus surprenante de cette recherche est que la plupart des défauts génétiques n’ont pas endommagé la cellule mais se sont plutôt accumulés au fil du temps », a déclaré McGranahan.

Bien qu’il soit connu que des centaines de gènes peuvent devenir défectueux et alimenter la croissance de cancers, environ la moitié des défauts trouvés dans l’étude étaient dans des gènes qui n’ont pas encore été liés au cancer.

Stratton a déclaré que ces gènes seront la cible d’études futures.

« Cette compréhension de plus en plus précise des changements sous-jacents qui entraînent le cancer constitue la base de la découverte et de l’utilisation de thérapies ciblées qui traitent la maladie », a-t-il déclaré.

Le Dr Peter Campbell, qui a dirigé l’étude, a déclaré qu’ils avaient abordé une question de longue date. En ce qui concerne le nombre de mutations nécessaires pour qu’une cellule normale se transforme en cellule cancéreuse, « la réponse est une petite poignée », a-t-il déclaré.

McGranahan a ajouté que les façons dont les cancers évoluent sont complexes, et cela se concentre sur une partie du puzzle.

« D’autres composants tels que la façon dont l’ADN est emballé dans les chromosomes sont également essentiels dans la progression d’une tumeur et devront être examinés pour nous donner une image plus claire de l’évolution du cancer », a-t-il déclaré.

Les références

Martincorena, I. et al. (2017) Modèles universels de sélection dans le cancer et les tissus somatiques. Cellule