Un voyage sinueux dans le monde de la recherche sur le cancer des enfants et des adolescents

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« Il semble étrange d’essayer de décrire mon cheminement de carrière, car les mots impliquent qu’il y avait une sorte d’intention ou de plan quant à l’endroit où je voulais aller ou ce que je voulais être », explique le Dr Ashley Nicholls, associée de recherche postdoctorale au Cancer Research UK Cambridge Institute.

Bien que Nicholls ait commencé sa carrière en jouant au football professionnel, il a depuis troqué son kit contre une blouse de laboratoire et une toute nouvelle équipe.

Je viens de m’impliquer dans des choses que je pensais être positives, j’aimais faire et je les trouvais intéressantes.

Dr Ashely Nicholls

Destiné au terrain

«À 16 ans, j’ai décidé de poursuivre mes études en étudiant pour mes A-Levels, après avoir été initialement libéré de l’académie de football du club de football d’Ipswich Town, j’avais pratiquement abandonné l’idée de jouer au football professionnellement et jouais au football local pour le plaisir avec mes amis », explique-t-il.

Mais le destin avait d’autres plans. Nicholls a été invité à jouer pour son équipe de football du comté tout en étudiant pour ses niveaux A, puis a ensuite participé aux essais de football des écoliers anglais de moins de 18 ans. « Par miracle, j’ai réussi à être sélectionné dans l’équipe et j’ai réussi à jouer tous les matchs de la saison, aboutissant à un match dans l’ancien stade de Wembley devant 60 000 supporters contre la Hongrie. »

Après un passage réussi à jouer pour son club de ville natale, Ipswich Town, suivi de quelques années au Darlington FC et à Cambridge United, Nicholls a commencé à se lasser de jouer au football professionnel. « L’engagement envers la nutrition, être loin de chez soi pour Noël et le Nouvel An, être assis dans un entraîneur pendant des heures pour jouer à l’extérieur et rester dans des hôtels et l’isolement qui en découle commençait à devenir plus difficile, physiquement et mentalement. »

Nicholls savait que la transition du football à temps plein ne serait pas facile.

« Heureusement, l’association des footballeurs professionnels (PFA) a été excellente pour me soutenir, ainsi que pour nombre de mes anciens collègues. Ils m’ont aidé à m’inscrire à l’université et à financer une partie de mes frais.

S’attaquer à la recherche sur le cancer des enfants

Chercheur au laboratoire

Nicholls recherche de nouveaux médicaments pour traiter la leucémie infantile.

Pendant ses études, Nicholls a équilibré ses études et son entraînement tout au long de la semaine, avec un match de football le week-end. « J’ai fait cela pendant 3 ans avant d’obtenir un diplôme en biologie, puis j’ai décidé de faire un stage d’un an au Laboratoire de biologie moléculaire (LMB) de Cambridge.

C’est ici que sa passion pour l’étude du cancer s’est développée. « Le projet examinait spécifiquement comment notre corps est conçu pour se protéger naturellement contre le cancer et comment certaines populations semblent avoir plus de protection que d’autres contre la maladie. »

Après son stage, on a demandé à Nicholls s’il aimerait faire un doctorat en suivant les mêmes recherches à l’Université d’Exeter. Après 4 ans à terminer son doctorat et une année d’enseignement à la faculté de médecine, il était clair que son avenir résidait dans la recherche sur le cancer.

À l’heure actuelle, Nicholls travaille sur deux projets, dont l’un est en partenariat avec AstraZeneca, visant à développer de nouveaux médicaments pour traiter la leucémie infantile.

« Notre objectif est de trouver des vulnérabilités dans les cellules leucémiques qui ne se trouvent pas dans les cellules normales et saines. Espérons que cela nous permettra de trouver des médicaments qui ciblent et détruisent spécifiquement les cellules cancéreuses.

« Quant aux 20 prochaines années environ de ma ‘carrière’, j’ai toujours les mêmes valeurs qu’à 17 ans… Je n’ai pas vraiment de plan, mais je sais ce qui m’attend, j’essaierai de choisissez des choses qui m’apportent de la joie dans ma vie, me permettent de continuer à rencontrer des gens formidables et de me faire de bons amis et, surtout, d’aider autant de personnes que possible.

Nicholls réfléchit également à l’impact de la pandémie sur son travail et à ce qu’il attend avec impatience alors que les choses reviennent à une «nouvelle normalité». « Etablir de nouvelles relations en personne permet toujours de nouer de solides relations de travail, de susciter des discussions qui allument la flamme d’une idée scientifique et lui permettent de prendre vie », commente-t-il.

« Nous avons été un peu à court de cela au cours des 18 derniers mois et j’ai vraiment hâte de revivre cet environnement d’équipe collaborative, en rencontrant des gens en personne et en partageant de nouvelles idées. »

Nicholls n’est pas le seul à avoir emprunté une voie inhabituelle dans la recherche. Juste au bout du couloir se trouve le Dr Jessica Taylor, associée de recherche postdoctorale au même institut que Nicholls, qui étudie un type de cancer du cerveau que l’on trouve couramment chez les enfants et les jeunes.

Une carrière en zigzag

Comme Nicholls, Taylor n’a pas commencé sa carrière dans la recherche sur le cancer des enfants, ou même dans la science, en prenant plutôt une voie plus détournée. « J’ai quitté la maison à 16 ans et j’ai abandonné l’université à 17 ans. Entre 16 et 21 ans environ, je surfais sur le canapé – je n’avais pas vraiment d’endroit où vivre. À cette époque, je travaillais dans un bar, dans un pub, tout ce que je pouvais obtenir.

Taylor a réussi à amasser de l’argent avec des amis et a loué un pub. «C’était ce vieux et magnifique pub massif, qui était vraiment délabré et ne marchait pas très bien. Je l’ai géré avec un ami et nous vivions dans l’appartement du dessus », se souvient Taylor. « J’ai aussi fait un peu de comédie à côté. J’ai auditionné pour Hollyoaks quand j’avais 18 ans et j’ai réussi à obtenir un rôle de 3 épisodes, ainsi qu’à faire beaucoup de travail supplémentaire.

Ensemble, ils ont dirigé le pub pendant quelques années, « mais ce n’était pas pour moi à long terme », ajoute Taylor, « je voulais faire autre chose ».

Se passionner pour la recherche sur le cancer

Taylor travaille sur le développement de nouveaux traitements pour le médulloblastome.

L’Université de Salford a offert à Taylor un cours d’accès, ce qui signifie qu’elle n’a pas eu à retourner à l’école pour obtenir son bac. « Je n’ai pas vraiment essayé à l’école. J’ai eu une vie familiale très difficile », dit-elle. « Un cours d’accès est fondamentalement une année supplémentaire en plus de votre cours universitaire. Et pendant cela, je suis tombé amoureux de la chimie. C’était génial et j’étais vraiment bon dans ce domaine – ce qui était étrange. Si vous parliez à mon professeur de chimie à l’école, elle serait sous le choc ! J’ai obtenu un C en chimie GCSE.

Taylor dessinait vers la fin de son diplôme de biochimie et ne savait pas où elle voulait aller ensuite. C’était jusqu’à ce qu’elle découvre une opportunité de placement industriel avec AstraZeneca pour les étudiants de premier cycle.

« On m’a dit qu’ils n’offraient jamais de places qu’aux étudiants des universités « de brique rouge ». Ils ont dit que je n’aurais jamais de place mais que je pouvais postuler si je voulais m’entraîner à remplir des formulaires de candidature. J’ai déposé une candidature 10 minutes avant la date limite, et j’ai obtenu une place !

« Travailler chez AstraZeneca, en stage, a vraiment éveillé mes ambitions. C’est pendant que j’étais là-bas que j’ai décidé que je voulais me concentrer sur le cancer.

Développer de nouveaux traitements pour les enfants atteints de tumeurs cérébrales

Avance rapide jusqu’à aujourd’hui, Taylor travaille à la découverte de nouveaux traitements pour un type de tumeur cérébrale connue sous le nom de médulloblastome, un cancer qui touche principalement les enfants.

« Ces tumeurs sont beaucoup plus curables que d’autres types de tumeurs cérébrales », explique Taylor. « En fait, environ 95 % des enfants atteints de ce cancer seront guéris. Ils ont une survie à 10 ans de 95%.

Avec des statistiques qui semblent si positives, Taylor commente que les gens se demandent souvent pourquoi elle travaille sur un cancer «curable». « Le problème est que ces enfants ont des effets à long terme très importants, par exemple des symptômes de type Alzheimer – perte de mémoire à court terme, convulsions. Ce n’est pas le cancer qui les cause, c’est le traitement.

«Tant d’enfants ont un traitement horrible sur une très longue période qui élimine le cancer, mais ensuite ils ne parviennent pas à réaliser leurs rêves d’éducation, de travail, etc. Ils sont toujours soutenus par leur famille, ce qui est très dur pour les enfants et pour les familles aussi.

Afin de s’attaquer à ce problème, Taylor, travaillant dans Le laboratoire du professeur Richard Gilbertson, cherche à développer des thérapies pour le médulloblastome qui peuvent « détourner » le cancer et tuer la tumeur de l’intérieur. Ce sont les mêmes médicaments qui aideront à réduire la toxicité.

« Penser aux enfants qui ne pourront jamais vivre une vie épanouie à cause de leur traitement me motive chaque jour. »

Lily