Un médicament d’immunothérapie prolonge la vie des patients atteints d’un cancer du poumon avancé

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Cellule cancéreuse du poumon. Crédit : LRI Unité EM

Un médicament qui « revigore le système immunitaire » peut prolonger la vie des patients atteints de cancer du poumon avec des effets secondaires réduits, selon les résultats préliminaires d’un essai clinique à un stade avancé.

« C’est un autre excellent exemple de la façon dont la recherche sur le système immunitaire peut fournir de nouveaux traitements puissants »Professeur Peter Johnson, Cancer Research UK

Les patients atteints d’un cancer du poumon non à petites cellules avancé ont survécu pendant 13,8 mois en moyenne lorsqu’ils étaient traités avec le médicament – appelé atézolizumab (Tecentriq) – par rapport à ceux traités avec une chimiothérapie standard, qui ont survécu pendant 9,6 mois en moyenne.

Ceux sous atezolizumab ont également eu moins d’effets secondaires que ceux sous chimiothérapie, selon l’essai clinique de phase 3 dirigé par des scientifiques de l’Université de Goettingen en Allemagne, qui est publié dans La Lancette.

Le médicament bloque la molécule PD-L1, qui se trouve souvent en excès à la surface des cellules cancéreuses où il dit aux cellules immunitaires de ne pas attaquer.

En bloquant PD-L1, l’atezolizumab pourrait dévoiler les cellules au système immunitaire afin qu’elles puissent être attaquées et détruites.

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Le professeur Peter Johnson, clinicien en chef de Cancer Research UK, a déclaré : « C’est un autre excellent exemple de la façon dont la recherche sur le système immunitaire peut fournir de nouveaux traitements puissants.

« Cette nouvelle ère de traitement du cancer donne de l’espoir pour plusieurs types de cancer, en particulier le cancer du poumon et le mélanome, qui étaient auparavant très difficiles à traiter efficacement. »

L’essai a inclus 1 225 patients qui n’avaient plus d’options de traitement à leur disposition. Et ces derniers résultats proviennent des 850 premiers patients qui ont été traités.

La moitié a reçu de l’atezolizumab et l’autre moitié a été traitée par chimiothérapie au docétaxel, le traitement standard pour les patients à ce stade de leur maladie.

L’étude a révélé que l’atezolizumab fonctionnait mieux pour les patients présentant les niveaux les plus élevés de la molécule PD-L1 sur leurs cellules. Elle a plus que doublé la survie de ces patients par rapport à la chimiothérapie (20,5 mois contre 8,9 mois).

Mais la survie était toujours plus élevée par rapport à la chimiothérapie pour ceux où les échantillons de tumeur ont montré peu ou pas de niveaux de la molécule (12,6 contre 8,9 mois).

Alors que les effets secondaires de l’atezolizumab étaient plus tolérables que ceux de la chimiothérapie, 46 patients sur 609 (7,6 %) ont arrêté le traitement en raison d’effets secondaires. Cela a été comparé à 108 des 578 patients (18,7 %) qui ont arrêté le traitement de chimiothérapie en raison d’effets secondaires.

Le Dr Achim Rittmeyer, auteur principal, a déclaré que l’atezolizumab revigore le système immunitaire des patients contre le cancer et a montré des résultats significatifs pour augmenter leur survie.

Le professeur Johnson de Cancer Research UK a ajouté : « Il est important que les systèmes de santé soient en mesure d’adopter ces avancées le plus rapidement possible, pour s’assurer que les patients bénéficient de cette recherche.

L’atezolizumab fait partie d’une poignée de médicaments d’immunothérapie – appelés inhibiteurs de points de contrôle – qui ciblent les molécules de régulation immunitaire à la surface des cellules tumorales ou des cellules immunitaires.

Deux de ces médicaments – appelés nivolumab (Opdivo) et pembrolizumab (Keytruda) – ciblent l’homologue de PD-L1, PD-1, qui se trouve à la surface des cellules immunitaires. Il a également été démontré que ces médicaments prolongent la vie des patients atteints d’un cancer du poumon avancé, mais pas dans la mesure observée ici avec l’atezolizumab.

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Commentant les derniers résultats, le professeur Elisabeth Quoix, des Hôpitaux Universitaires de Strasbourg en France, a déclaré que des études comme celle-ci suggèrent qu’un temps où la chimiothérapie n’est plus le traitement de base pour ces patients « n’est peut-être pas si loin ».

Mais elle a ajouté que d’autres études seraient nécessaires pour déterminer la meilleure façon d’utiliser ces médicaments, et potentiellement dans quelles combinaisons, afin de limiter les coûts et d’obtenir les meilleurs résultats pour les patients.

Les références

Rittmeyer, A., et al. (2016). Atézolizumab versus docétaxel chez des patients atteints d’un cancer du poumon non à petites cellules (OAK) préalablement traité : un essai contrôlé randomisé multicentrique de phase 3 en ouvert. La Lancette. DOI : 10.1016/S0140-6736(16)32517-X