Un hommage à Joan Austoker

Une photo de Joan Austoker

Le Dr Joan Austoker est décédé en janvier 2010

Lors d’une réunion d’experts le 18 janvier 2010, des collègues de Cancer Research UK ont eu le privilège d’entendre le Dr Joan Austoker présenter ses dernières recherches. Le travail a fourni les idées claires et surprenantes habituelles sur lesquelles nous dépendions de Joan et de son équipe.

Et bien que ces collègues ne pouvaient pas le savoir, ils ont été particulièrement chanceux de partager ce temps précieux avec Joan, car elle est décédée subitement le lendemain.

Lundi, nous avons rejoint famille, amis et collègues à Oxford pour faire nos derniers adieux à Joan et rendre hommage à sa vie et à son travail. Nous avons entendu des histoires sur la jeunesse de Joan en Afrique du Sud et sur ses talents exceptionnels d’érudite et de sportive. Un thème commun à toutes les histoires était la confiance de Joan dans ses connaissances et son insistance sur le fait qu’elle avait raison.

Elle a mis ces attributs à profit tout au long de son travail, en examinant les preuves, en soulignant les zones d’incertitude et en utilisant des méthodes de recherche approfondies pour éclairer les choses. Les conclusions n’étaient pas toujours populaires : les batailles de Joan pendant de nombreuses années avec les partisans de l’auto-examen des seins en témoignent.

Et son insistance pour qu’un dépliant de sensibilisation au cancer ne soit pas rédigé sans une solide connaissance de ce que les gens comprenaient, et de ce qu’ils faisaient et ne voulaient pas savoir, représentait un défi pour beaucoup d’entre nous travaillant dans le domaine de l’information.

Joan a commencé sa carrière de chercheur en tant que biologiste moléculaire au University College, où elle a étudié pour son doctorat et publié plusieurs articles. Mais ses intérêts l’ont amenée dans une direction différente – en 1981, elle a obtenu une maîtrise avec distinction en sciences et éducation à la santé et a ensuite travaillé comme chercheuse à la Wellcome Unit for the History of Medicine à Oxford.

Mais sa carrière a vraiment décollé lorsqu’elle est passée à la santé publique et aux soins primaires. En 1991, Joan avait créé le CRC Primary Care Education Research Group à l’université, avec un soutien important de Cancer Research UK (alors Cancer Research Campaign).

Le travail du groupe reposait sur la production de documents fondés sur des preuves pour les soins primaires et le public, et son objectif principal était le dépistage du cancer et le diagnostic précoce du cancer.

La passion de Joan pour la promotion de l’éducation et de l’information fondées sur des données probantes, et pour l’écoute de ce que les patients et les gens ordinaires veulent vraiment, était sans égal. C’est grâce à Joan que la « sensibilisation aux seins » est devenue une politique établie – pas seulement au Royaume-Uni mais aussi dans de nombreux autres pays. Elle a joué un rôle clé en fournissant aux professionnels de la santé des soins primaires les informations dont ils avaient besoin pour soutenir les programmes de dépistage et pour mettre en œuvre le « programme de gestion du risque de cancer de la prostate ».

Joan a travaillé en étroite collaboration avec les programmes nationaux de dépistage du cancer pour s’assurer que leurs informations et leur formation étaient les plus efficaces possible. Elle a joué un rôle clé dans l’établissement de l’orientation actuelle de la politique sur la prévention et la détection précoce du cancer. Il est donc encourageant que Joan ait vu naître l’Initiative nationale de sensibilisation et de diagnostic précoce (NAEDI), qui représente le point culminant de tout ce qu’elle a défendu tout au long de sa carrière.

Souvent en mauvaise santé, elle a continué à travailler à un rythme incroyable. Joan a également fait face à de nombreux obstacles en plus de sa santé, toujours avec une persévérance joyeuse. Jean King a de bons souvenirs d’elle assise dans son bureau lumineux avec ses tissus colorés et ses peintures, discutant de ses plans pour de nouvelles voies de recherche. Celles-ci visaient toujours à fournir de meilleurs conseils et services, afin que les gens puissent faire plus pour se protéger du cancer.

NAEDI et la rigueur académique que Joan a apportée à un domaine mal compris par les scientifiques traditionnels seront son héritage durable, ainsi que les nombreux chercheurs en sciences sociales compétents qui se sont formés auprès d’elle.

Joan était toujours à l’avant-garde de la politique, cette fois sur le nombre de «choix éclairés» que les gens veulent vraiment, la veille de son décès. Elle a continué à créer de la valeur jusqu’à la fin d’une vie bien vécue – mais malheureusement écourtée.

Jeanne va beaucoup nous manquer.

Lesley & Jean

Lesley Walker est Directeur des informations sur le cancer de Cancer Research UK

Jean King est le directeur de la lutte antitabac de Cancer Research UK