Un essai de dépistage du cancer de l’ovaire n’a pas sauvé des vies

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« Dès le départ, l’effort était de sauver la vie de femmes atteintes d’un cancer de l’ovaire. Construire des preuves pour un programme de dépistage que le NHS pourrait introduire. Avoir un impact sur la vie de milliers de femmes qui sont touchées par le cancer de l’ovaire chaque année.

Le professeur Usha Menon, gynécologue à l’University College de Londres, s’efforce d’améliorer le diagnostic du cancer de l’ovaire depuis le milieu des années 90. Plus précisément, elle s’est efforcée de détecter les cancers de l’ovaire plus tôt, lorsque le traitement a plus de chances de réussir.

Les avantages d’un diagnostic précoce sont clairs : environ 90 femmes sur 100 diagnostiquées avec un cancer de l’ovaire à un stade précoce survivent pendant 5 ans ou plus, contre seulement 3 femmes sur 100 atteintes d’une maladie à un stade avancé.

Mais repérer le cancer de l’ovaire suffisamment tôt pour faire une différence est difficile. Les symptômes peuvent être vagues et sont généralement partagés avec d’autres affections plus courantes et souvent moins graves.

Pour essayer de faire le changement nécessaire, Menon et d’autres se sont tournés vers le dépistage.

En 1999, Menon a rejoint l’équipe du professeur Ian Jacobs et, ensemble, ils ont mis en place l’essai collaboratif britannique sur le dépistage du cancer de l’ovaire (UKCTOCS).

20 ans plus tard, les résultats sont tombés.

Mettre le dépistage ovarien à l’épreuve

Dans les années 80 et 90, les chercheurs cherchaient des tests qui pourraient détecter le cancer de l’ovaire plus tôt.

Deux stratégies semblaient prometteuses – l’une basée sur l’échographie et l’autre sur les changements dans les niveaux d’une protéine appelée CA125 dans le sang. Jacobs et Menon les ont sélectionnés pour les tester dans un grand essai contrôlé randomisé.

Aux côtés d’autres organisations, nos précurseurs ont financé UKCTOCS. L’objectif – prouver si l’une ou l’autre approche peut sauver des vies du cancer de l’ovaire.

L’essai a porté sur 202 000 femmes âgées de 50 à 74 ans à travers le pays :

  • La moitié des femmes formaient le groupe « contrôle » et n’ont reçu aucun dépistage.
  • Un deuxième groupe a subi une échographie annuelle pour rechercher des anomalies dans les ovaires qui pourraient être un signe de cancer.
  • Un troisième groupe a subi un test sanguin annuel pour mesurer ses niveaux de CA125.

Les niveaux de CA125 sont souvent élevés chez les femmes atteintes d’un cancer de l’ovaire. Mais comme les niveaux peuvent varier d’une femme à l’autre, l’équipe a développé une approche plus sophistiquée, mesurant l’évolution des niveaux de CA125 de chaque femme au fil du temps. Ils ont appelé l’approche « l’algorithme du risque de cancer de l’ovaire » (ou ROCA, en abrégé).

Après chaque analyse de sang, ROCA a généré un score lié au risque qui affecterait la suite :

  • Les femmes avec des scores ROCA « normaux » ont poursuivi le dépistage annuel.
  • Ceux à « risque intermédiaire » ont subi un autre test sanguin 3 mois plus tard.
  • Les personnes à «risque élevé» ont subi un autre test sanguin et une échographie dans les 6 semaines.

L’essai a recruté des femmes de 2001 à 2005, avec un dépistage annuel se poursuivant jusqu’en 2011. Ensuite, c’était un jeu d’attente.

Il faut beaucoup de temps pour déterminer si le dépistage affecte les décès dus à la maladie, les chercheurs ont donc dû suivre les participants jusqu’en 2020 pour être sûrs s’il y avait eu ou non un impact.

Graphique montrant les différents bras de l'essai UKCTOCS.

Copiez ce lien et partagez notre graphique. Crédit: Cancer Research UK

Qu’est-ce que UKCTOCS a trouvé?

La stratégie de dépistage par ultrasons n’a pas été en mesure de détecter les cancers de l’ovaire plus tôt ou de sauver des vies.

Cependant, les données du groupe de tests sanguins étaient plus intéressantes.

«Ce que nous avons découvert, c’est qu’avec la stratégie qui utilisait le test sanguin, nous avons pris les femmes atteintes d’un cancer de l’ovaire plus tôt que dans le groupe témoin où les femmes n’avaient pas subi de dépistage. Mais dans les deux groupes de dépistage, nous n’avons pas pu sauver des vies. »

Dans le groupe test sanguin, l’incidence du cancer de l’ovaire à un stade précoce (1 ou 2) était 39 % plus élevée que dans le groupe sans dépistage, ce qui est un indicateur prometteur. Mais cela ne suffit pas à montrer l’avantage du dépistage – l’équilibre d’une gamme d’avantages et d’inconvénients doit être pris en compte.

L’objectif le plus important d’une stratégie de dépistage est de réduire les décès dus à la maladie. Et malheureusement, cet objectif n’a pas été atteint.

Pour Menon et l’équipe, les résultats ont été profondément décevants. Menon pense qu’il y a plusieurs raisons pour lesquelles, malgré des signes prometteurs, la stratégie de test sanguin CA125 n’a finalement pas sauvé de vies. « Nous n’avons pas dépisté assez de femmes tôt et nous n’avons pas dépisté de cancers assez tôt. »

L’équipe a également remarqué que les femmes qui avaient été prises en charge plus tôt ne semblaient pas répondre au traitement standard comme prévu. Ils examinent ces données plus en détail maintenant.

«Ce que nous devons faire maintenant, c’est analyser très attentivement le traitement reçu par les personnes participant à l’essai. Et je pense que le procès peut fournir de nombreuses informations. »

Un héritage durable

Toutes les femmes qui ont participé ont fait don de leurs données et de leurs échantillons de sang pour que les chercheurs les utilisent dans des études secondaires. Et dans le groupe des 50 000 femmes qui ont subi des tests sanguins annuels, cela a créé une ressource extrêmement riche. « Ce que nous avons, c’est un ensemble unique d’échantillons annuels couvrant 7 à 11 ans et plus », explique Menon.

L’équipe a hâte d’« utiliser et partager les données et les échantillons avec des chercheurs du monde entier. Pour que nous ne laissions rien au hasard et que nous apprenions tout ce que nous pouvons. »

Pour les femmes qui ont reçu un diagnostic de cancer de l’ovaire au cours de l’étude, ces tests sanguins offrent un aperçu de ce qui s’est passé au cours des années précédant le diagnostic.

Menon dit que ces échantillons sont déjà utilisés pour évaluer de nouveaux tests prometteurs. « Nous avons la possibilité d’utiliser cette banque et les échantillons précédents pour voir si de nouveaux tests auraient pu être plus performants que le CA125 et le ROCA. » Ces données seront précieuses pour orienter les futurs essais.

Les données offrent également une occasion unique d’étudier le développement du cancer de l’ovaire, ce que Menon souhaite approfondir. « Nous espérons que les personnes qui font de la modélisation d’histoire naturelle utiliseront ces données pour essayer de mieux comprendre le cancer de l’ovaire. »

Ces connaissances pourraient jeter les bases de nouvelles approches. Car comme le souligne Menon « toutes nos tentatives de détection précoce sont basées sur une meilleure compréhension de la maladie ».

Et cela ne s’arrête pas au cancer de l’ovaire.

Au-delà du cancer de l’ovaire

« Il y avait aussi des femmes qui ont participé à qui on a diagnostiqué d’autres cancers – cancer du sein, cancer de l’intestin – ainsi que d’autres maladies. Et parce qu’ils étaient disposés à partager leurs données et leurs échantillons avec les chercheurs, nous avons également de nombreux groupes qui travaillent sur la détection précoce d’autres cancers à l’aide des échantillons UKCTOCS. »

Ces échantillons sont une partie cruciale de l’héritage de UKCTOCS, qui aidera à guider les études futures. « C’est une ressource très riche pour laquelle nous sommes extrêmement reconnaissants aux femmes de partager avec le monde entier. »

Menon dit qu’un autre héritage de l’essai est de réaffirmer à quel point il est important d’examiner les vies sauvées dans les grands programmes de dépistage.

« Si nous nous étions seulement concentrés sur la détection précoce et sur le pourcentage de femmes diagnostiquées au stade 1 ou 2, nous aurions peut-être eu la mauvaise réponse. C’est pourquoi nous avons suivi tout le monde pendant si longtemps – nous devions savoir si le diagnostic précoce des femmes se traduirait par des vies sauvées, mais ce n’est pas le cas.

La route devant

Bien que l’essai ait impliqué de nombreux membres de ce que Menon appelle la communauté du cancer de l’ovaire, il n’a pas été le seul objectif de la communauté.

« De nombreux efforts sont concentrés sur les femmes symptomatiques – en essayant de réduire le diagnostic à un stade avancé et le nombre de femmes diagnostiquées par A&E. »

Il y a également eu de nombreuses améliorations dans le traitement du cancer de l’ovaire au cours de la dernière décennie.

Les chercheurs étudient également de meilleures stratégies de gestion des risques pour les femmes à haut risque.

« Dans UKCTOCS, nous avons testé le dépistage dans la population générale. Mais il y a un petit groupe qui présente un risque accru de cancer de l’ovaire parce qu’il a une mutation génétique. Pour ces femmes, des études explorent comment affiner la chirurgie réduisant les risques, ainsi qu’un dépistage plus fréquent.

La route a été longue pour Menon et l’équipe UKCTOCS et ils ne sont pas encore terminés. En repensant aux deux dernières décennies, Menon dit que l’équipe est redevable aux femmes qui ont participé et à tous ceux qui ont soutenu le procès.

« Je pense que nous pouvons être fiers de l’effort – ce fut un essai énorme s’étalant sur 20 ans. Tout le monde s’est réuni et l’a soutenu. C’est un témoignage de la recherche qui peut être effectuée dans le NHS. »

Katie