Traquer les cellules souches du cancer de l’intestin

Cellules souches intestinales

Tissu intestinal, montrant des tumeurs en développement. Crédit : N. Barker

Les cellules souches sont un sujet brûlant dans le cancer. Au cours des dernières années, nous avons assisté à l’essor du concept de « cellule souche cancéreuse » – l’idée que de nombreux cancers sont causés par un petit groupe de cellules souches immortelles. Celles-ci produisent des « cellules tumorales en vrac », qui peuvent être tuées par des traitements tels que la chimiothérapie, mais les cellules souches elles-mêmes sont résistantes au traitement.

La théorie des cellules souches cancéreuses fournit une explication claire des raisons pour lesquelles les cancers peuvent réapparaître après de nombreuses années, mais l’idée est controversée. Certains chercheurs pensent que tous les cancers se résument aux cellules souches, tandis que d’autres soutiennent que seule une partie des cancers est alimentée par ces cellules.

Il existe certainement de bonnes preuves de l’implication des cellules souches cancéreuses dans la leucémie, et les scientifiques ont suggéré que les cellules souches entraînent de nombreux autres types de cancer, notamment le cancer du sein, de la peau et de la prostate.

Des scientifiques américains écrivant récemment dans la revue Nature ont utilisé de nouvelles techniques pour montrer que le mélanome de la peau – une maladie que l’on pensait auparavant être provoquée par des cellules souches – a défié la théorie, intensifiant la controverse.

Mais Nature de cette semaine contient un rapport de scientifiques de Cancer Research UK en Écosse et à Cardiff, travaillant avec des chercheurs aux Pays-Bas, montrant que les cellules souches sont à l’origine du cancer de l’intestin.

Un coup de grâce
Le Dr Owen Sansom de l’Institut Beatson pour la recherche sur le cancer et ses collègues ont mené une expérience intéressante pour montrer que les cellules souches intestinales pouvaient « devenir incontrôlables » et alimenter les cancers.

En raison de l’usure quotidienne, les cellules qui tapissent nos intestins sont constamment remplacées. De nouvelles cellules sont produites à partir de cellules souches situées au plus profond des cavités (cryptes) de la paroi intestinale, dans une « chaîne de production » biologique complexe. Ce processus est étroitement contrôlé – trop peu de nouvelles cellules entraîneraient la dégradation de la muqueuse intestinale. Mais la surproduction de cellules peut conduire au cancer.

Dans leurs expériences, Sansom et son équipe ont utilisé des techniques de génie génétique pour « éliminer » l’activité d’un gène crucial appelé APC dans les cellules souches intestinales saines de l’intestin grêle des souris. Ils ont découvert que les tumeurs se développaient en quelques jours, qui se propageaient agressivement en quelques semaines.

Ensuite, les scientifiques ont éliminé l’APC dans les cellules normales de la muqueuse intestinale et ont découvert que des tumeurs se développaient également, mais beaucoup moins facilement ou fréquemment que celles provenant des cellules souches.

Les résultats suggèrent que les cellules souches sont beaucoup plus susceptibles de provoquer un cancer que les cellules de la muqueuse. Les scientifiques ont également découvert que les cancers dérivés des cellules souches produisaient des cellules cancéreuses « en vrac » similaires aux cellules de la muqueuse intestinale, soutenant le concept classique des cellules souches cancéreuses.

Nous savons donc maintenant que les cellules souches sont susceptibles d’être le carburant des cancers de l’intestin, du moins chez la souris. Mais est-ce aussi vrai pour les humains ?

Similitudes et différences
De toute évidence, il est pratiquement impossible de faire des expériences de génie génétique directement chez l’homme. Mais nous savons que le système de souris utilisé par l’équipe est un très bon modèle pour le développement du cancer de l’intestin humain.

Il y a cependant une différence clé. Des expériences avec des souris ont montré que leurs cellules intestinales n’ont besoin que d’un ou deux défauts génétiques majeurs pour les pousser sur la voie du cancer, alors que les cellules intestinales humaines en ont besoin de plusieurs autres. Mais ces résultats suggèrent que les cellules souches sont « au bord du gouffre » et n’ont besoin que d’une poussée génétique relativement faible – qu’il s’agisse d’une faute ou de plusieurs – par rapport aux autres cellules de l’intestin.

D’autres expériences doivent être menées avant de savoir avec certitude si les cellules souches jouent un rôle vital dans le cancer de l’intestin humain. Pour l’instant, ces résultats sont un pas prometteur dans la bonne direction – et une confirmation que la théorie des cellules souches pourrait bien être vraie pour au moins un type de cancer.

Si nous pouvons mieux comprendre les voies moléculaires qui contrôlent le cancer, nous pouvons commencer à concevoir de nouvelles façons plus efficaces de prévenir et de traiter la maladie.

Cliquez sur le lecteur ci-dessous pour entendre le Dr Sansom parler de son travail dans un court clip audio :

Lien de téléchargement (1.5Mo, 3min10)

Kat