Traduire la grande science au profit du patient

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C’est un long voyage d’une idée brillante en laboratoire à un produit commercialement viable, et la route n’est pas toujours claire. C’est ici que la technologie de recherche sur le cancer (CRT) – la branche de commercialisation de l’organisme de bienfaisance – peut aider.

Thérapeutique : du laboratoire de découverte au développement clinique

L’opportunité de commercialisation la plus évidente est le développement de nouveaux médicaments anticancéreux, c’est pourquoi Geoff Higgins, chercheur clinicien au CRUK et oncologue consultant honoraire à Oxford, a approché le CRT il y a environ 5 ans. Lui et son équipe travaillent sur POLQ – une polymérase inhabituelle impliquée dans la réparation des dommages à l’ADN qui est surexprimée dans de nombreux types de cancers mais introuvable dans la plupart des cellules saines.

« En fabriquant des inhibiteurs de la POLQ, nous pourrons peut-être rendre la radiothérapie plus efficace pour tuer les tumeurs sans exacerber les effets secondaires », explique-t-il. De plus, le blocage de POLQ semble provoquer une létalité synthétique dans les tumeurs qui sont incapables de réparer leur ADN par recombinaison homologue, pointant vers une autre application cliniquement utile.

Geoff a travaillé avec les CRT Discovery Laboratories (CRT-DL) pour découvrir et développer des inhibiteurs de petites molécules de POLQ. « La découverte de médicaments va bien au-delà des ressources et des compétences dont nous disposons dans mon laboratoire – par exemple, être capable de cribler de grandes bibliothèques de quelques centaines de milliers de composés dépasse largement le cadre de ce que nous pouvons faire », dit-il. Alors que le CRT-DL possède les compétences en chimie pour développer des résultats intéressants à partir des criblages initiaux et les transformer en molécules de plomb, Geoff et son équipe peuvent fournir une validation biologique et des tests de composés potentiels – chaque laboratoire apportant des compétences et une expertise complémentaires au projet.

Son expérience of la découverte de médicaments a été positive. « Ce fut une collaboration extrêmement utile qui a aidé à fabriquer des inhibiteurs contre ce que nous pensons être une protéine cliniquement importante. » Jusqu’à présent, lui et l’équipe du CRT-DL ont fait des progrès significatifs et sont au stade passionnant de tester des composés qui semblent avoir une activité contre POLQ. « En tant que chercheur clinicien, je souhaite développer des médicaments qui seront cliniquement utiles et les fournir, éventuellement, aux patients – et j’espère que nous sommes plus près de pouvoir le faire. »

Diagnostic : de la technique à la plateforme

Mais il n’y a pas que les médicaments qui sont mûrs pour la commercialisation. Au CRUK Cambridge Institute, Nitzan Rosenfeld développe une technique de séquençage basée sur la PCR (TAm-Seq) qui peut détecter l’ADN rejeté par les cellules cancéreuses dans la circulation sanguine. Cette approche, généralement appelée « biopsie liquide », est un moyen non invasif de fournir aux oncologues des informations cliniquement exploitables pour stratifier les patients, surveiller les progrès du traitement et identifier les résistances émergentes. Il existe également la possibilité à long terme de développer des tests sanguins pour diagnostiquer le cancer à ses premiers stades.

Avec CRT, Nitzan a lancé la société dérivée Inivata, dans le but de développer la plate-forme technologique et de la faire avancer pour la validation clinique. D’un financement de démarrage de 4 millions de livres sterling en 2014, l’entreprise s’est développée pour englober deux laboratoires de recherche avec des dizaines d’employés. En janvier 2016, Inivata a reçu un nouvel élan, garantissant des investissements totalisant 31,5 millions de livres sterling pour de nouveaux essais cliniques et la commercialisation.

« C’est exaltant et épuisant, mais finalement très satisfaisant », déclare Nitzan. « Je suis reconnaissant envers CRUK et CRT pour le soutien qu’ils apportent : ils font tout ce qui est en leur pouvoir pour aider à transformer cette précieuse technologie en une réalité clinique commerciale. »

C’est exaltant et épuisant, mais finalement très satisfaisant

—Nitzan Rosenfeld

Logiciels : des concepts aux opportunités commerciales

Commercial oLes opportunités ne prennent pas toujours la forme de médicaments et de diagnostics. Jack Cuzick du Wolfson Institute of Preventive Medicine à Londres a demandé au CRT d’intervenir lorsque des entreprises à but lucratif ont commencé à demander si elles pouvaient utiliser le logiciel d’évaluation des risques de cancer du sein que lui et son collègue Jonathan Tyrer avaient créé.

« Le logiciel IBIS est né de la nécessité de mieux évaluer le risque des personnes envisagées pour les essais de prévention IBIS-I, en testant si le tamoxifène pouvait réduire le risque de cancer du sein chez les femmes à haut risque », dit-il. « Nous avions un certain nombre de critères d’entrée spécifiques, mais nous avons développé le modèle pour prendre en compte les antécédents familiaux et les facteurs de style de vie tels que le poids et l’âge à la ménopause. »

Jack souhaitait que le logiciel soit disponible gratuitement pour une utilisation non commerciale, mais a demandé à CRT d’aider à développer les licences et la collecte de redevances auprès des entreprises qui souhaitaient l’inclure dans des produits payants. « Il n’a jamais été conçu pour être un succès commercial – nous voulions simplement qu’il soit utilisé aussi largement que possible. Mais le fait que le logiciel soit disponible sur des plateformes commerciales a accru la notoriété, et c’est désormais le modèle le plus utilisé dans le monde.

Faire le pont entre les universités et l’industrie

La première étape d’une idée brillante à une entreprise commerciale est aussi simple que d’entrer en contact avec l’équipe de CRT. Fiona Middleton (voir encadré) explique le fonctionnement du processus. «Nous agissons comme un pont entre le monde universitaire et l’industrie, en discutant avec les scientifiques financés par CRUK, en les aidant à identifier tout ce qui pourrait avoir un potentiel important», dit-elle. « Nous aidons ensuite à développer et à protéger ces idées, et utilisons nos contacts pour établir des partenariats entre des scientifiques et l’industrie ou établir des collaborations, afin que nous puissions fournir plus rapidement de nouveaux traitements et tests aux patients. Et, surtout, tout l’argent que nous gagnons est retourné à CRUK pour être réinvesti dans la recherche, pour soutenir encore plus d’idées qui sauvent des vies.

Nitzan a des conseils pour les chercheurs qui pensent avoir trouvé une idée brillante qui est mûre pour la commercialisation. « Pensez à la propriété intellectuelle dès le début du processus. Même si quelque chose est prometteur et pourrait faire une grande différence pour les patients, si vous souhaitez investissement, cela n’arrivera pas si vous n’avez pas une position raisonnable en matière de propriété intellectuelle. Cela signifie réfléchir un peu au point final avant de se précipiter pour publier, sinon vous pouvez vous retrouver dans une position où vous avez une très bonne idée mais ce n’est pas investissable.

Mon rôle chez Cancer Research Technology : Fiona Middleton

« J’ai fait mon doctorat au Northern Institute for Cancer Research de Newcastle, en collaboration avec une entreprise industrielle. Cela m’a fait réfléchir à ce qui arrive à la recherche – comment elle arrive aux patients et au processus qui se déroule en cours de route – donc une fois mes recherches terminées, j’ai occupé un poste dans l’équipe de gestion des affaires ici au CRT.

Je travaille actuellement sur une dizaine de projets à différentes étapes, dont le logiciel IBIS. J’adore sortir et entendre parler des dernières recherches, directement des scientifiques. La chose la plus gratifiante dans ce travail est de voir la science progresser et de savoir qu’elle pourrait un jour atteindre les patients et de faire partie de ce processus de traduction.

Nous sommes là pour aider les chercheurs : nous avons tellement de contacts au sein des industries pharmaceutiques et biotechnologiques qu’il y a de fortes chances que nous puissions les aider à faire avancer leurs découvertes. Même si ce n’est que le début d’une idée, cela vaut toujours la peine d’en parler avec nous, car il existe peut-être des moyens d’aider.

Dans cet article

Jack Cuzick

Directeur, Wolfson Institute of Preventive Medicine, Queen Mary University of London

​​

Geoff Higgins

Clinicien-chercheur CRUK et consultant honoraire en oncologie clinique, CRUK/MRC Oxford Institute for Radiation Oncology

Nitzan Rosenfeld

Chef de groupe, CRUK Cambridge Institute

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Logiciel IBIS

Cette histoire fait partie de Pioneering Research : notre publication annuelle de recherche pour 2015/16.