Thérapie virale pour le mélanome – tout ce que c’est craqué pour être?

Thérapie virale pour le mélanome - tout ce que c'est craqué pour être?

Particules du virus de l’herpès http://commons.wikimedia.org/wiki/File:Herpes_virus00.jpg?uselang=en-gb

Si vous avez vu les nouvelles aujourd’hui, vous avez probablement vu des histoires sur une nouvelle « virothérapie » pour le mélanome avancé.

À première vue, c’est une nouvelle excitante. Les chercheurs ont créé un virus génétiquement modifié qui peut attaquer directement les cellules cancéreuses, ainsi que mobiliser les propres défenses immunitaires du corps contre la maladie. Et ils ont montré dans un essai clinique que, pour certains patients, cela peut les aider.

C’est la première fois qu’une thérapie basée sur un virus est démontrée dans un essai à grande échelle, c’est donc certainement un grand pas en avant pour la recherche sur le cancer.

Mais, comme toujours avec de telles choses, nous devons équilibrer l’optimisme prudent des progrès continus contre les promesses prématurées et les attentes exagérées. Une grande partie de la couverture de ce matin a utilisé un langage exagéré et a parlé du traitement disponible pour les patients «d’ici un an».

Les experts à qui nous avons parlé pensent que cela va un peu trop loin, trop tôt.

Voyons donc comment fonctionne le traitement, comment l’essai a été mené et ce que cela signifie pour les patients.

Comment ça fonctionne

Dans les nouvelles:

– Les nouveaux médicaments d’immunothérapie restent prometteurs
1 juin 2015

Le nouveau traitement est basé sur un virus appelé virus Herpes simplex, qui provoque normalement des affections mineures comme les boutons de fièvre.

Il a été développé à l’origine par des chercheurs d’une petite société de biotechnologie basée près d’Oxford appelée BioVex, qui a été achetée par la société pharmaceutique américaine Amgen en 2011.

Les chercheurs ont génétiquement modifié l’ADN du virus de trois manières cruciales :

  • Il ne peut plus fabriquer une molécule qui l’aide à se multiplier à l’intérieur des cellules saines. Cela veut dire ne peut pas causer de boutons de fièvre. Mais, ingénieusement, puisque les cellules cancéreuses ont tendance à produire elles-mêmes une version de cette protéine, le virus peut seulement se reproduire à l’intérieur des cellules cancéreuses.
  • Maintenant manque le « dispositif de dissimulation » intégré qui permet normalement aux cellules infectées par le virus de se cacher de notre système immunitaire.
  • Il contient maintenant un gène qui amène les cellules infectées à produire une protéine appelée GM-CSF, qui renforce le système immunitaire du corps.

C’est un truc sophistiqué, presque de l’ère spatiale, le produit de plus d’une décennie de travail. Comme le professeur Richard Marais, directeur de notre Cancer Research UK Manchester Institute, l’a déclaré à la BBC, « cela provoque littéralement [cancer] cellules à exploser, libérant un nouveau virus qui infecte ensuite les cellules environnantes.

Il active également simultanément les cellules du système immunitaire, « et celles-ci se répandent dans votre corps et trouvent d’autres tumeurs dans votre corps qui n’ont pas été injectées, et elles les traquent », a déclaré Marais.

Le traitement contre le virus est connu sous le nom de Talimogène laherparepvec. Mais il est également connu sous le nom de T-VEC (et auparavant sous le nom d’OncoVEX).

Le procès

La nouvelle d’aujourd’hui marque la publication d’un essai de stade avancé (phase 3) dans le Journal of Clinical Oncology, qui a été dirigé par une équipe internationale de chercheurs, dont certains à l’Institute of Cancer Research du Royal Marsden Hospital de Londres.

Il concernait plus de 400 patients atteints d’un mélanome avancé – soit au stade 3b ou c, soit au stade 4, c’est-à-dire lorsque la maladie a commencé à se propager à d’autres parties du corps.

Environ la moitié des patients avaient déjà été traités avec d’autres médicaments. Pour l’autre moitié, l’essai était leur premier traitement. Leur moyenne d’âge était de 63 ans.

Les deux tiers des patients ont reçu des injections régulières du virus T-VEC, directement dans leurs tumeurs, sur une période de 18 mois. L’autre tiers a reçu des injections de GM-CSF (la protéine produite par le virus) en tant que groupe de comparaison (‘contrôle’). En soi, le GM-CSF n’est pas un traitement standard pour les patients atteints de mélanome au Royaume-Uni, mais des essais ont montré qu’il peut présenter certains avantages.

Dans l’ensemble, 26 patients sur 100 (c’est-à-dire environ un quart) ayant reçu le traitement contre le virus ont répondu au médicament, dont 16 ont obtenu un bénéfice à long terme (ce que les chercheurs ont appelé une réponse « durable »).

Cela se compare à six répondants sur cent au médicament « témoin », dont deux ont eu une réponse de longue durée.

Mais certains groupes de patients ont fait mieux. Le médicament était beaucoup plus susceptible de fonctionner chez les patients qui avaient des cancers à un stade précoce et qui n’avaient pas été traités auparavant.

En moyenne, les patients survivaient plus longtemps s’ils recevaient une thérapie virale T-VEC plutôt que des injections de GM-CSF. La durée de survie moyenne des patients traités par le virus était de 23 mois, contre 18 mois dans le groupe témoin.

Mais ces moyennes cachent de meilleures nouvelles : certains des patients ayant reçu la thérapie virale rester sans cancer.

Mais le médicament n’était pas sans effets secondaires, qui – pour une petite minorité – étaient suffisamment graves pour qu’ils veuillent arrêter le traitement.

Mises en garde inévitables

« C’est certainement une annonce passionnante » – Professeur Alan Melcher

Alors, où cela nous laisse-t-il ?

D’une part, c’est extrêmement prometteur. C’est la première fois qu’il a été prouvé qu’un traitement contre le cancer à base de virus est bénéfique pour les patients dans un essai de phase 3 – un jalon dans la recherche sur le cancer, et quelque chose dont toutes les personnes impliquées devraient être incroyablement fières.

« C’est certainement une annonce passionnante », convient le professeur Alan Melcher, un chercheur sur le cancer basé à Leeds que nous finançons pour développer des traitements similaires à base de virus.

« Il s’agit de la plus grande étude randomisée sur le traitement des virus à ce jour, et le domaine évolue maintenant très rapidement », nous a-t-il dit.

D’un autre côté, il y a – comme toujours – quelques mises en garde.

Premièrement, le groupe « contrôle » – comme nous l’avons mentionné ci-dessus – n’a pas reçu de traitement « standard », ce qui rend très difficile la comparaison des avantages du virus avec d’autres traitements plus récents du mélanome.

«Cet essai a commencé il y a des années, avant l’arrivée de plusieurs nouveaux traitements du mélanome qui ont complètement changé le domaine. Il sera intéressant de comparer ce virus à des traitements plus récents, mais une question beaucoup plus excitante à laquelle répondre sera de voir comment il fonctionne en combinaison avec eux », a déclaré Melcher.

Ceci est maintenant mis à l’épreuve dans les essais. Une combinaison particulièrement excitante, dit Melcher, serait de l’associer à un nouveau médicament «inhibiteur de point de contrôle» appelé pembrolizumab. Des essais en association avec un autre médicament similaire, l’ipilimumab, sont en cours aux États-Unis.

Deuxièmement, le T-VEC doit être injecté directement dans la tumeur du patient. « Cela limite à qui il va convenir – évidemment, cela fonctionne avec le mélanome, mais il est difficile de voir comment cela fonctionnera avec d’autres types de cancer plus profondément à l’intérieur du corps ou à proximité des organes vitaux », dit-il.

L’équipe de Melcher – avec d’autres dans le monde – développe des thérapies virales conçues pour être administrées par voie intraveineuse et atteindre la tumeur par la circulation sanguine, ce qui pourrait avoir une utilisation beaucoup plus large.

Et troisièmement, l’idée que le virus sera prêt pour les patients « d’ici un an » est trop optimiste. « C’est probablement un délai raisonnable pour obtenir une licence aux États-Unis, mais ce sera pour un usage très spécialisé – les patients atteints de tumeurs accessibles à l’injection, par exemple », explique Melcher. « Et lorsque vous tenez compte de choses comme l’approbation NICE au Royaume-Uni, nous cherchons un peu plus loin dans ce pays », ajoute-t-il.

« La chose clé qui doit se produire maintenant est que nous devons déterminer pourquoi T-VEC fonctionne si bien chez certaines personnes et pas chez d’autres », dit-il, se référant à une tendance générale malheureuse émergeant des essais d’immunothérapies en ce moment. « Les taux de réponse observés ici – seulement environ un quart des patients répondent – ​​sont similaires à ceux d’autres médicaments ciblant le système immunitaire. Personne ne sait qui répondra, ni pourquoi.

« Si nous pouvons trouver comment combiner en toute sécurité les immunothérapies, nous pouvons, espérons-le, augmenter les taux de réponse et aider beaucoup plus de patients », a déclaré Melcher.

C’est une période passionnante pour la recherche en immunothérapie, avec des décennies de recherche en laboratoire minutieuse et complexe se traduisant enfin par de nouvelles approches pour aider les patients.

Mais si passionnant qu’il soit, le domaine n’en est qu’à ses balbutiements et il reste encore du chemin à parcourir avant que les chercheurs ne découvrent exactement la meilleure façon d’utiliser ces nouveaux médicaments – et comment s’assurer que le plus grand nombre de patients possible peuvent en bénéficier.

– Henri

Référence

Andtbacka R et al : Le talimogène Laherparepvec améliore le taux de réponse durable chez les patients atteints de mélanome avancé. Journal d’onocologie clinique (2015) DOI : 10.1200/JCO.2014.58.3377

Image: Particules du virus de l’herpès via Wikimedia Commons