Sortir des sentiers battus pour lutter contre un cancer infantile agressif

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En mars, nous avons annoncé les gagnants de la première édition de Cancer Research UK–Enfants atteints de cancer UK Innovation Awards. Six mois plus tard, nous avons rencontré le Dr Sam Behjati sur la façon dont les récompenses de 1 million de livres sterling permettent à son équipe d’utiliser des données volumineuses pour retracer les origines d’un type de cancer infantile souvent mortel.

Dr Sam Behjati

Des parties du corps affectées et des traitements utilisés aux effets secondaires à long terme ressentis, les cancers des enfants diffèrent fondamentalement des cancers des adultes.

Alors que ces derniers résultent le plus souvent de décennies d’acquisition de mutations à chaque division cellulaire, les causes des cancers des enfants et des jeunes sont moins bien comprises, même si nous pensons que beaucoup sont dues à des erreurs qui se produisent au cours du développement embryonnaire. En conséquence, certains cancers qui surviennent chez les enfants et les jeunes n’apparaissent presque jamais chez les adultes et vice versa.

Le besoin d’approches distinctes et de recherches uniques est clair. C’est pourquoi, en mars, nous nous sommes associés à une autre association caritative Children with Cancer UK pour cofinancer les Cancer Research UK-Children with Cancer UK Innovation Awards, en accordant à 5 équipes jusqu’à 1 million de livres sterling chacune pour réaliser des projets créatifs et ambitieux que nous croyons peut apporter des découvertes qui changent la donne.

Six mois plus tard, nous sommes de retour en visioconférence avec le Dr Sam Behjati, l’un des co-responsables de l’équipe, pour savoir comment le financement permet à son équipe d’utiliser les mégadonnées pour retracer les origines d’un cancer infantile rare appelé rhabdomyosarcome.

« Nous devons essayer quelque chose de nouveau »

On pense que le rhabdomyosarcome provient de cellules qui jouent un rôle important dans le développement embryonnaire.

Environ 55 enfants sont diagnostiqués avec la maladie chaque année au Royaume-Uni*. Pour certains enfants, s’ils ont un certain sous-type de rhabdomyosarcome et qu’il est détecté à un stade très précoce, la maladie peut être traitée efficacement. « Cependant, la plupart des enfants atteints de rhabdomyosarcome n’entrent pas dans cette catégorie », explique Behjati, qui est basée au Wellcome Sanger Institute et co-dirige l’équipe primée avec le Dr Karin Straathof à l’University College de Londres. « Malheureusement, de nombreux enfants meurent de la maladie. »

De plus, les progrès ont été plus lents pour ce type de cancer que pour les autres cancers de l’enfant et de l’adolescent. Grâce aux investissements à long terme dans la recherche, nous avons parcouru un long chemin depuis les années 1970, lorsque la survie au cancer des enfants était bien inférieure à ce qu’elle est aujourd’hui. Aujourd’hui, en moyenne, environ 8 enfants et jeunes sur 10 diagnostiqués avec un cancer survivront à leur cancer pendant 10 ans ou plus.

« Tous les cancers sont horribles, mais nous traitons bien certains d’entre eux », explique Behjati. « Mais dans le rhabdomyosarcome, nous nous sommes heurtés à un mur de briques. Nous avons essayé la chimiothérapie dans toutes ses combinaisons, variations et intensités, et nous constatons toujours de très mauvais résultats. Le statu quo est inacceptable. Nous devons essayer quelque chose de nouveau.

Une occasion de voir grand

Participez aux Cancer Research UK–Children with Cancer UK Innovation Awards, qui offrent aux chercheurs le financement et la liberté de création pour explorer de nouvelles voies d’investigation, convaincus qu’ils pourraient améliorer considérablement les résultats pour les enfants et les jeunes confrontés au cancer à l’avenir.

« Que les bailleurs de fonds aient eu la vision de soutenir la pensée du ciel bleu est étonnant – c’est exactement ce dont nous avons besoin pour lutter contre cette horrible maladie »

«Ce qui distingue ces prix, c’est qu’ils sont beaucoup plus audacieux dans leur approche et leur ambition», explique Behjati. « Que les bailleurs de fonds aient eu la vision de soutenir la pensée du ciel bleu est étonnant – c’est exactement ce dont nous avons besoin pour lutter contre cette horrible maladie. »

Et le ciel bleu convient, étant donné que l’équipe de Behjati – qu’il décrit comme un « mélange brillant de personnes » – comprend un astrophysicien, un mathématicien, un bioinformaticien, des cliniciens et des doctorants « de tous les domaines de la recherche ».

Ensemble, ils mettent en commun leurs compétences et leur expertise variées pour collecter et analyser de grandes quantités de données génétiques qui nous permettront de mieux comprendre comment le rhabdomyosarcome commence et se développe – des informations qui pourraient être utilisées pour développer de nouveaux traitements plus efficaces avec moins d’effets secondaires.

Créer un « atlas » cellulaire pour trouver de nouvelles cibles de traitement

Behjati et son équipe travaillent avec des cliniciens du Great Ormond Street Hospital – la plus grande unité d’oncologie pédiatrique du Royaume-Uni – pour collecter des échantillons de tumeurs chez les enfants atteints de rhabdomyosarcome dont ils s’occupent.

L’équipe applique ensuite le séquençage de l’ARN à cellule unique – un processus qui permet à Behjati et à son équipe de « lire » chaque molécule et cellule individuelle dans chaque échantillon. « Cette technologie nous montre toutes les cellules cancéreuses et non cancéreuses de l’échantillon et nous dit ce qu’elles font », explique Behjati. « Donc, vous apprenez ce que signifie être une cellule cancéreuse du rhabdomyosarcome, mais aussi comment elle interagit avec les cellules saines. »

En créant un « atlas » cellulaire complexe pour identifier et présenter chaque composant d’un échantillon, et en le comparant et en le mesurant par rapport à un équivalent sain, l’équipe espère repérer les différences et trouver des cibles thérapeutiques potentielles.

Et ils ont déjà fait des découvertes intéressantes, y compris la découverte de gènes fœtaux qui sont réutilisés par des cellules de rhabdomyosarcome. Ces gènes ne devraient pas exister après la naissance – ils ne persistent que pour faire les ordres du cancer. «Ces gènes sont très attrayants pour nous car nous pourrions les cibler avec des traitements», explique Behjati. « Cette découverte ouvre une toute autre boîte d’applications translationnelles potentielles des données que nous générons. »

Pour Behjati et son équipe, qui n’en sont qu’au début de ce projet passionnant, l’avenir s’annonce déjà plus radieux pour les enfants atteints de rhabdomyosarcome.

« C’est agréable de voir des progrès », dit-il, « j’ai beaucoup d’espoir. »

*La source: « Santé publique Angleterre. Enfants, adolescents et jeunes adultes Rapport sur les statistiques du cancer au Royaume-Uni 2021 » Sur la base du nombre annuel moyen de nouveaux cas de rhabdomyosarcomes (ICCC-3 IXa) diagnostiqués chez les enfants âgés de 0 à 14 ans au Royaume-Uni entre 1997 et 2016