Science Chirurgie : « Quels facteurs conduisent une cellule à devenir cancéreuse ?

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Notre série Science Surgery répond à vos questions sur la science du cancer.

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Patrick a demandé : « Quels facteurs conduisent une cellule à devenir cancéreuse ?

Cette question peut être répondue en deux mots : des gènes défectueux. Mais qu’est-ce que cela signifie réellement?

Nos corps sont constitués de cellules, chacune avec des tâches différentes. Certains aident à stocker nos souvenirs, d’autres nous permettent d’avaler notre nourriture. Cette gamme d’emplois différents est rendue possible par les brins d’ADN incroyablement longs que chaque cellule détient. Cet ADN contient les instructions dont une cellule a besoin pour faire son travail, grandir et survivre.

Ces instructions sont étroitement contrôlées afin que les cellules ne fassent que ce qu’elles sont censées faire, quand elles sont censées le faire. Et ce sont ces contrôles qui nous maintiennent en bonne santé. Mais s’il y a une erreur dans les instructions, alors les choses peuvent commencer à mal tourner.

Des défauts dans l’ADN peuvent rendre les cellules incontrôlables

Imaginez quelqu’un suivre un distributeur de billets pour faire des commandes de café. Si le distributeur de billets tombe en panne et commence à produire trop de billets, le barista commencera à préparer des quantités excessives de café. Dans ce scénario, le distributeur de billets est notre ADN, et le billet est un signal indiquant à la cellule de se développer.

Tout comme préparer du café est le travail du barista, les cellules peuvent produire des signaux de croissance dans le cadre de leur rôle normal, mais en faire trop peut entraîner le chaos. Avec tous ces signaux excessifs, la croissance cellulaire peut devenir incontrôlable et éventuellement entraîner la formation d’une tumeur.

Dans le café, il serait logique d’avoir un kit de réparation d’urgence pour réparer le distributeur de billets défectueux. Nos cellules en sont également équipées. Ils transportent des molécules qui fonctionnent comme des outils pour corriger les erreurs dans l’ADN au fur et à mesure qu’elles surviennent.

Mais ces outils ne sont pas infaillibles, et parfois les erreurs ne sont pas corrigées. En plus de cela, certains cancers sont causés par des erreurs dans les outils eux-mêmes, tels que ceux causés par des gènes BRCA1 et BRCA2 défectueux. Cela conduit à l’accumulation de défauts génétiques à l’intérieur des cellules au fil du temps, augmentant ainsi le risque qu’une cellule devienne éventuellement cancéreuse.

Cela nous amène à un autre facteur important dans le développement d’une cellule cancéreuse : l’accumulation de dommages à l’ADN. Une petite erreur d’ADN ne suffirait pas pour que la cellule devienne cancéreuse, tout comme un ticket de café malhonnête ne conduirait pas au carnage dans un café bien tenu. C’est l’accumulation constante de dommages à l’ADN d’une cellule qui pourrait finalement la pousser à bout, provoquant la formation d’une tumeur lorsque la cellule se développe de manière incontrôlable.

Emplacement, emplacement, emplacement

Alors d’où viennent ces défauts en premier lieu ?

Ils peuvent se produire de deux manières principales.

Premièrement, la façon dont nous vivons nos vies, comme choisir de fumer ou de boire de l’alcool, peut endommager notre ADN. Ces effets sont combinés à certaines choses dans notre environnement que nous ne pouvons pas contrôler, comme la pollution, qui contient également des produits chimiques nocifs qui endommagent l’ADN.

Mais deuxièmement, des défauts dans l’ADN peuvent également survenir naturellement.

Lorsqu’une cellule fait une copie d’elle-même, par exemple dans la muqueuse intestinale pour remplacer les cellules perdues lors du passage des aliments, elle doit faire une duplication exacte de son ADN. L’ADN est composé de milliards de « lettres » chimiques toutes enchaînées, il est donc possible que des erreurs dans le processus de copie soient commises en cours de route. Imaginez que vous essayez de taper le dictionnaire sans faire de faute de frappe.

De la même manière que nos ordinateurs et smartphones ralentissent avec le temps, en vieillissant, vos cellules se fatiguent également. Les outils qu’une cellule utilise pour éviter les défauts d’ADN ne fonctionnent plus aussi bien qu’avant, ce qui signifie que des erreurs sont plus susceptibles d’apparaître.

Mais pour ajouter un autre facteur au mélange, ce ne sont pas seulement les défauts eux-mêmes qui sont importants, c’est aussi là où ils apparaissent dans le code ADN.

Toutes les cellules de notre corps n’ont pas besoin de se répliquer. Cela n’est nécessaire que lorsque nous grandissons et grandissons, ou en réparant les processus normaux d’« usure » de la vie, tels que la guérison des coupures et des écorchures. Et ce ne sont que les cellules capables de se diviser qui peuvent former une tumeur. Un gène défectueux se produisant dans une cellule qui ne peut pas se copier ne sera pas transmis à d’autres cellules.

De même, pour qu’un gène défectueux soit transmis aux familles, il doit être présent dans les spermatozoïdes et les ovules qui peuvent se développer en un enfant.

La vérité

Le message à retenir est qu’il y a beaucoup de choses qui peuvent rendre une cellule cancéreuse, des erreurs qui se produisent naturellement aux facteurs que nous pouvons éviter comme fumer. Mais c’est cet ensemble crucial d’ingrédients, qui doivent tous se combiner à l’intérieur des cellules, qui provoque le cancer :

  1. Une cellule capable de se diviser
  2. Une accumulation d’erreurs génétiques dans cette cellule
  3. Un gène défectueux, ou des gènes, résultant de ces erreurs
  4. Division cellulaire incontrôlée en raison de ce(s) gène(s) défectueux

Il est possible qu’à mesure que les scientifiques en apprennent davantage sur la biologie du cancer, un ensemble plus large de règles commence à émerger. Mais c’est en étudiant ces événements que les scientifiques découvriront de nouvelles façons de lutter contre tous les cancers, dont nous avons un besoin urgent.

Justine

Nous tenons à remercier Patrick de nous avoir posé cette question. Si vous souhaitez nous demander quelque chose, envoyez un e-mail à sciencesurgery@cancer.org.uk, en laissant votre prénom et votre lieu de résidence (facultatif).