Science Chirurgie : « Que fait-on pour utiliser des traitements dans différents types de cancer ? »

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Notre série Science Surgery répond à vos questions sur la science du cancer.

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Anna a demandé : « Que fait-on pour utiliser les traitements d’un cancer dans d’autres types de cancer ? Par exemple, un traitement pour le cancer du sein pourrait-il être utilisé dans le cancer de l’intestin ?’

Il est de plus en plus fréquent de tester des traitements anticancéreux existants sur d’autres types de cancer. C’est une approche populaire car elle peut être plus rapide que de développer de nouveaux traitements. Avec des informations sur l’innocuité d’un médicament, les effets secondaires et la posologie déjà recueillies chez les personnes atteintes d’un cancer, les premiers essais d’innocuité peuvent souvent être ignorés dans un autre.

Mais il n’y a aucune garantie que ce qui fonctionne pour un cancer fonctionnera pour d’autres. Même si tous les cancers partagent la caractéristique fondamentale de la croissance et de la division incontrôlables des cellules, ils diffèrent également à bien des égards.

C’est pourquoi la recherche qui transforme un traitement pour un cancer en un traitement pour un autre consiste à découvrir ce que les cancers ont en commun.

Les scientifiques abordent cette question sous différents angles, de l’exploitation des similitudes dans la façon dont le corps « voit » le cancer au ciblage des défauts qui sont partagés par les cellules cancéreuses qui se développent dans différentes parties du corps.

Un coup de pouce pour le système immunitaire

Les traitements qui aident le système immunitaire à tuer les cellules cancéreuses ont reçu beaucoup d’attention ces dernières années. Et une partie de l’enthousiasme suscité par ces nouveaux médicaments d’immunothérapie réside dans leur potentiel à cibler plusieurs types de cancer.

« Cibler le système immunitaire se révèle utile dans différents cancers, car le processus de base de déclenchement du système immunitaire est le même, peu importe où vous vous trouvez dans le corps », explique le Dr Edd James, un expert financé par Cancer Research UK sur le système immunitaire de l’Université de Southampton. « Nous en savons beaucoup sur le fonctionnement du système immunitaire et sur les raisons pour lesquelles il pourrait ne pas fonctionner. »

L’un des défis auxquels le système immunitaire est confronté est de ne pas pouvoir voir le cancer comme quelque chose qui doit être détruit. Certaines cellules cancéreuses peuvent communiquer avec les cellules immunitaires par le biais de molécules à leur surface, leur disant de ne pas attaquer. Cela permet aux cellules cancéreuses de survivre et de se multiplier.

Les scientifiques ont développé des médicaments, appelés inhibiteurs de points de contrôle, pour perturber ces messages.

Si une tumeur, ou les cellules immunitaires qui s’y enfouissent, transportent ces molécules, les inhibiteurs de points de contrôle pourraient aider le système immunitaire à tuer le cancer plus efficacement. Les scientifiques ont trouvé l’une de ces molécules, appelée PD-1, dans des échantillons provenant d’une petite proportion de nombreux cancers différents.

Lorsque PD-1 peut être trouvé dans un échantillon, des médicaments tels que le pembrolizumab (Keytruda) et le nivolumab (Opdivo) pourraient aider. Ces médicaments sont déjà utilisés pour traiter certaines personnes atteintes de cancer du poumon, de mélanome, de lymphome hodgkinien et de cancer du rein au Royaume-Uni. Et ils sont testés dans beaucoup d’autres, y compris le cancer de l’intestin, du sein et de la tête et du cou.

Aux États-Unis en 2017, le pembrolizumab a été approuvé pour traiter toute tumeur présentant un certain type de dommages génétiques dans ses cellules, quel que soit l’endroit où le cancer se développe dans le corps. C’était la première fois qu’un médicament était approuvé sur la base d’un type particulier d’« empreinte digitale » génétique, quel que soit le type de cancer.

Alors que les inhibiteurs de points de contrôle sont testés dans de nombreux cancers, tous les cancers ne répondront pas au traitement. Les chercheurs tentent désormais de comprendre pourquoi, dans l’espoir d’augmenter le nombre de personnes qui pourraient bénéficier de l’immunothérapie.

Zoom sur les points faibles d’un cancer

Les scientifiques étudient également comment les traitements pourraient cibler les défauts que partagent les cellules cancéreuses. Cela peut être une molécule qui a mal tourné à l’intérieur des cellules cancéreuses, ou des défauts dans les signaux qu’elles utilisent pour se multiplier.

« Les scientifiques s’efforcent d’identifier les éléments constitutifs fondamentaux qui transforment une cellule normale en une cellule cancéreuse », explique James. « Et il y a de fortes chances que certains d’entre eux se produisent dans plusieurs cancers. »

Un exemple en est une molécule appelée BRAF, qui se trouve à l’intérieur des cellules et joue un rôle clé dans le contrôle de leur division. Il se passe mal dans environ 5 mélanomes sur 10 et 1 cancer de l’intestin sur 10. Des anomalies BRAF ont également été trouvées dans certains cancers du poumon, de l’ovaire et de la thyroïde.

Des médicaments qui désactivent une version défectueuse de BRAF (comme le vemurafenib (Zelboraf)) sont maintenant utilisés pour traiter certains patients atteints d’un mélanome qui s’est propagé et qui ne peut être retiré par chirurgie.

Ces médicaments ont également été testés dans le cancer de l’intestin, mais les résultats racontent une autre histoire.

Pas aussi simple qu’il y paraît

Selon le professeur Charles Swanton, clinicien en chef de Cancer Research UK, rien ne garantit qu’un traitement fonctionnera de la même manière dans différents cancers, même si les cellules cancéreuses portent le même défaut.

« Si nous prenons l’exemple des inhibiteurs de BRAF, les inhibiteurs de BRAF fonctionnent dans le mélanome mais pas aussi bien dans le cancer de l’intestin, même si les deux tumeurs ont la même mutation », dit-il. « Et c’est parce que différents organes, et donc les tumeurs qui s’y développent, sont câblés différemment.

« Les cellules intestinales dépendent de différents signaux envoyés aux cellules de la peau, ce qui rend le cancer de l’intestin moins sensible aux inhibiteurs de BRAF. »

C’est pourquoi la recherche en laboratoire et les essais cliniques sont si importants. Les scientifiques peuvent utiliser des cellules cancéreuses, des répliques de tumeurs cultivées en laboratoire appelées organoïdes, ainsi que des modèles animaux pour effectuer des tests précoces des effets d’un médicament. Cela permet de tester le potentiel d’un traitement et de décider s’il doit être poursuivi et testé dans des essais cliniques.

Vieille drogue, nouvelles astuces

Les chercheurs font également preuve de créativité dans la façon dont ils testent les médicaments existants dans différents cancers. Le professeur Anthony Chalmers, un expert financé par Cancer Research UK de l’Université de Glasgow, teste un autre type de traitement ciblé, appelé inhibiteurs de PARP, dans le glioblastome – le type de tumeur cérébrale le plus agressif.

Les inhibiteurs de PARP empêchent une cellule de réparer les dommages causés à son ADN. Et les médicaments sont utilisés pour traiter certains cancers du sein et de l’ovaire qui ont déjà des défauts dans la façon dont ils réparent l’ADN.

Mais ils ne fonctionnent pas seuls dans les cancers qui n’ont pas ce défaut.

« Nous avons examiné les inhibiteurs de PARP d’une manière différente – en les utilisant pour rendre la radiothérapie et la chimiothérapie plus efficaces », explique Chalmers.

« La chimiothérapie et la radiothérapie agissent toutes deux en endommageant l’ADN, mais parfois elles ne suffisent pas à tuer les cellules cancéreuses.

« En utilisant des inhibiteurs de PARP, nous pensons que nous pouvons rendre les cellules de glioblastome plus sensibles à la radiothérapie et à la chimiothérapie, et, espérons-le, améliorer le contrôle des tumeurs. »

En savoir plus sur les travaux du professeur Chalmers : les scientifiques combinent médicaments et radiothérapie, à la recherche de meilleurs résultats.

Une nouvelle façon de travailler

Plus notre compréhension du cancer est détaillée, plus les scientifiques identifieront des caractéristiques communes. Et cela pourrait changer la façon dont les essais cliniques sont menés.

Les scientifiques commencent à mener des essais basés sur des défauts spécifiques (mutations) dans l’ADN des cellules cancéreuses, quel que soit l’endroit où la tumeur se développe dans le corps. Cette approche peut être utile lorsque le défaut en question est rare.

Des scientifiques américains ont récemment découvert qu’un nouveau médicament ciblé, appelé larotrectinib, entraînait des réponses dans un petit nombre de cancers avancés porteurs de l’un de ces rares défauts génétiques. Pour tester le médicament, les chercheurs ont mené une série de petits essais impliquant 55 patients atteints de 17 types de cancer différents.

Développer et tester un médicament de cette manière est différent de nombreux essais, qui se concentrent généralement sur un type de cancer spécifique.

La vérité

Tester les traitements développés pour un cancer dans d’autres types de cancer est un domaine de recherche en pleine croissance. Mais comme toutes les recherches, c’est une image compliquée.

Avant qu’un traitement anticancéreux existant puisse être utilisé pour traiter un nouveau type de cancer, les chercheurs doivent :

  • Regardez et voyez si la faute ciblée par le médicament est présente dans d’autres cancers
  • Faites des tests de laboratoire précoces pour déterminer si le médicament pourrait fonctionner dans d’autres cancers
  • Exécuter des essais cliniques pour tester si le nouveau médicament fonctionne

« Essentiellement, cela se résume à la connaissance », explique James. « Ce que nous essayons de faire avec la recherche, c’est de démêler tous les mécanismes d’un cancer. Et avec cette connaissance, nous pouvons identifier des cibles qui pourraient nous conduire à des traitements. »

Katie

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