Repulper le cancer – comment enseigner à un nouveau médicament des astuces encore plus récentes

Repulper le cancer - comment enseigner à un nouveau médicament des astuces encore plus récentes

Les tumeurs ont souvent une plomberie douteuse

Rakesh Jain, professeur de biologie des tumeurs à la Harvard Medical School, a un point de vue quelque peu controversé, dont il a parlé lors de la conférence du CNRI de cette année.

Il pense que les scientifiques se sont peut-être trompés sur les inhibiteurs de l’angiogenèse – des médicaments anticancéreux relativement nouveaux conçus pour bloquer la croissance des vaisseaux sanguins dans les tumeurs. S’il a raison, cela pourrait signifier que le succès des médicaments à ce jour n’a été qu’un heureux accident, et que leur plein potentiel pour traiter le cancer n’a pas encore été exploité.

De plus, ils pourraient également être utilisés pour traiter une gamme d’autres maladies liées au sang, des maladies cardiaques à certaines formes de cécité.

Le cancer, un « organe voyou »

C’est une erreur – et une simplification excessive – de considérer une tumeur comme un simple bloc de cellules cancéreuses à croissance rapide, provenant d’une seule cellule « parente » défectueuse. En réalité, une tumeur ressemble plus à un petit organe dysfonctionnel, composé d’un méli-mélo indiscipliné de cellules normales du corps, de cellules cancéreuses, de cellules immunitaires, de vaisseaux lymphatiques et – alimentant tout cela – un réseau chaotique et désordonné de vaisseaux sanguins.

Au cours des dernières décennies, les scientifiques en sont venus à comprendre en détail à quel point l’approvisionnement en sang d’une tumeur est perturbé. Des études moléculaires ont révélé que les vaisseaux sanguins tumoraux sont fondamentalement différents des capillaires «normaux» qui alimentent nos tissus sains.

Et de nouvelles techniques d’imagerie ont montré que, plutôt qu’un ensemble ordonné de tuyaux, la plomberie d’une tumeur semble avoir été réalisée par le pire type de constructeur de cow-boys.

Louche plomberie

En conséquence, cela signifie que le flux sanguin autour d’une tumeur est inégal – certaines zones ont une pression artérielle incroyablement élevée, bloquant la diffusion des médicaments anticancéreux hors du sang et dans les cellules. D’autres morceaux n’ont pratiquement pas d’approvisionnement du tout et deviennent «hypoxiques» – encore une fois, ce qui signifie qu’ils sont difficiles à attaquer avec la plupart des traitements contre le cancer.

Les chercheurs ont donc essayé d’utiliser ces connaissances à leur avantage. Si cette plomberie est si radicalement différente, pensaient-ils, elle devrait être suffisamment unique pour être ciblée avec des médicaments, coupant l’approvisionnement en sang d’une tumeur et la privant de nutriments.

Des décennies de recherche dans ce domaine ont dûment donné lieu à une pléthore de nouveaux agents conçus pour cibler les filières d’approvisionnement des tumeurs, et certains d’entre eux, comme Avastin, se sont avérés efficaces lors d’essais cliniques et sont désormais utilisés pour traiter certains patients de manière routinière.

Sauf que, selon le professeur Jain, ils ne coupent pas du tout l’approvisionnement en sang d’une tumeur. Il soupçonne que ces médicaments agissent complètement à l’opposé – en réparant la plomberie douteuse, plutôt que de l’arracher.

Cela, dit-il, devrait permettre aux médicaments anticancéreux de pénétrer profondément à l’intérieur de la tumeur. Cela explique également le fait que les inhibiteurs de l’angiogenèse ne semblent pas être aussi efficaces en eux-mêmes – ils fonctionnent mieux lorsqu’ils sont administrés avec une chimiothérapie.

Et il a des preuves. En utilisant des techniques d’imagerie moléculaire de pointe, son laboratoire a montré que les vaisseaux sanguins à l’intérieur des tumeurs traitées avec des médicaments comme Avastin commencent en fait à paraître plus «normaux», plutôt que d’être détruits.

Qu’est-ce que ça veut dire?

Il y a deux conclusions importantes de ce point de vue.

Premièrement, cela suggère qu’il existe une «fenêtre d’opportunité» qui se présente à l’intérieur d’une tumeur après qu’un patient a reçu un inhibiteur de l’angiogenèse, lorsque les vaisseaux sanguins sont devenus les plus «normaux» et que la chimiothérapie standard sera la plus efficace. Le professeur Jain mène des études pour déterminer la durée pendant laquelle cette fenêtre est ouverte.

Deuxièmement, cela signifie que ces médicaments n’ont peut-être pas besoin d’être administrés en permanence – ils pourraient simplement valoir la peine d’être administrés par intermittence. Ceci, à son tour, signifie deux choses. Les inhibiteurs de l’angiogenèse peuvent avoir des effets secondaires désagréables et les gens doivent parfois arrêter de les prendre. S’ils devaient seulement prendre des doses peu fréquentes, les effets secondaires pourraient être beaucoup moins inconfortables.

Cela signifie également utiliser moins de médicament. Et étant donné que ces nouvelles générations de thérapies anticancéreuses sont extrêmement coûteuses, il est extrêmement important de découvrir comment les utiliser avec parcimonie mais efficacement, afin que les budgets des services de santé ne soient pas si durement touchés.

Les idées du professeur Jain ne sont pas encore largement acceptées, mais s’il est prouvé par des recherches plus poussées, nous avons peut-être développé une arme plus puissante contre le cancer que nous ne le pensions.

Henri