Réflexions de notre scientifique en chef : L’essor de l’organisme tout entier

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Alors que nous célébrons le 20e anniversaire de la création de Cancer Research UK, notre scientifique en chef Karen Vousden, envisage les avancées issues de la biologie cellulaire et de la génomique et explique pourquoi les nouvelles frontières de la recherche sur le cancer nécessitent une approche de biologie systémique.

Cancer Research UK (CRUK) fête ses 20 anse anniversaire. Mais rappelons-nous que nous avons été créés à partir de deux organisations mères – la Campagne de recherche sur le cancer et le Fonds impérial de recherche sur le cancer – avec une histoire beaucoup plus longue de recherche sur les causes et les traitements du cancer.

Même ces organisations avaient des racines plus profondes ; Les origines de l’Institut Beatson de Glasgow, par exemple, remontent aux efforts de Sir George Beatson, un chirurgien clairvoyant qui, en 1912, créa un laboratoire de recherche expérimentale dans l’hôpital du cancer de la ville.

« Au cours des dernières années, beaucoup d’entre nous ont pris conscience de l’évidence – que les tumeurs font partie d’une communauté au sein de l’hôte »

Des décennies de recherche sur le cancer ont apporté un flux constant d’améliorations dans le diagnostic et la thérapie, dont le succès s’accompagne d’une compréhension croissante de ce groupe de maladies profondément complexes et déroutantes. En effet, on se rend compte aujourd’hui que la compréhension des mécanismes moléculaires qui font qu’une cellule normale devient maligne et l’interaction entre la cellule potentiellement cancéreuse et le reste de l’organisme est un préalable au développement de traitements efficaces. Si nous ne comprenons pas ce qui ne va pas, il est très difficile de faire quoi que ce soit pour essayer de réparer les choses.

Poulets, génétique et tout l’organisme

Lorsque j’ai commencé à travailler avec le professeur Chris Marshall à l’Institut de recherche sur le cancer dans les années 1980, la discussion faisait encore rage pour savoir si le cancer était vraiment une maladie génétique.

On savait que les virus pouvaient causer le cancer chez les poulets, mais le moment de l’ampoule est venu avec la prise de conscience que les gènes viraux qui favorisent la tumorigenèse (appelés oncogènes) sont des versions mutées de gènes normaux qui existent non seulement chez le poulet, mais aussi chez les humains. L’observation a pratiquement mis fin à l’argument de l’origine génétique du cancer. Un tsunami de recherches a suivi au cours des 40 années suivantes, axées sur les mutations qui se produisent dans la cellule cancéreuse naissante pour favoriser une transformation maligne complète.

Notre concentration laser sur la cellule cancéreuse a conduit à des avancées remarquables – le ciblage de la voie EGFR/HER2 ou l’utilisation d’inhibiteurs de PARP dans les cancers déficients en réparation en sont de bons exemples. Mais au cours des dernières années, beaucoup d’entre nous ont pris conscience du fait évident que les tumeurs font partie d’une communauté au sein de l’hôte. En effet, la réaction du reste du corps à la tumeur en développement est susceptible de nous faire progresser davantage dans le développement de la thérapie que de regarder les cancers eux-mêmes. Par exemple, notre capacité à provoquer une action antitumorale du système immunitaire a déjà eu un impact inimaginable sur le traitement de cancers comme le mélanome.

Les 20 prochaines années verront la poursuite de ce changement d’orientation des cellules cancéreuses elles-mêmes vers une prise en compte de l’ensemble du corps dans le développement du cancer. Cela inclut non seulement la manière dont les cellules tumorales interagissent avec leur environnement local, mais également la manière dont la tumeur et les systèmes du corps entier interagissent. Se recentrer sur le patient, et non plus simplement sur le cancer isolé, augmentera certainement la complexité des questions de recherche auxquelles nous devons nous attaquer.

Cependant, des programmes de recherche passionnants ont déjà été lancés qui examinent comment l’ensemble du système tumeur / hôte réagit aux cancérigènes, aux thérapies et à des facteurs tels que l’exercice, le vieillissement et l’alimentation.

L’idée que nous pouvons utiliser une compréhension des besoins en nutriments de différents cancers pour développer des approches nutritionnelles de précision me tient à cœur – où chaque patient se voit prescrire un régime sur mesure pour lui, sa tumeur et sa thérapie.

Le pouvoir des mentors

J’ai eu la chance d’avoir été encadré par des scientifiques incroyables au fil des ans, dont Chris Marshall, Doug Lowy et George Vande Woude. En plus de les remercier, j’aimerais remercier tous les chercheurs chevronnés du CRUK qui font un travail similaire et exceptionnel pour encourager et aider les chercheurs de demain. Il s’agit d’un travail extrêmement important – le progrès pour les patients du futur en dépend – et correspond pleinement aux ambitions du CRUK de soutenir le début de carrière de notre prochaine génération d’étoiles de la recherche.

À l’avenir, nous verrons des experts dans des domaines tels que les maladies métaboliques, l’endocrinologie, la physiologie musculaire, la neurologie et la cardiologie intégrés à la recherche sur le cancer, élargissant considérablement notre base de connaissances et le rythme des progrès. Mais notre objectif restera – le succès dépend de notre capacité à comprendre les mécanismes qui déterminent la genèse ou le traitement du cancer.

L’histoire nous a appris que l’investissement dans la recherche de découverte est amplement récompensé par le développement réussi de nouvelles façons de réduire le fardeau du cancer – ce qui est finalement l’objectif de nous tous au CRUK.

Karen Vousden est scientifique en chef de Cancer Research UK et chef de groupe au Francis Crick Institute, où son travail se concentre sur les suppresseurs de tumeurs.