Réflexions de notre chef clinicien : Le rôle essentiel de notre communauté de recherche

Cancer Research UK Homepage

Alors que Cancer Research UK fête ses 20 ans depuis sa création, notre clinicien en chef Charlie Swanton donne quelques-unes de ses réflexions personnelles sur le chemin parcouru par la recherche et pourquoi un investissement soutenu est si important pour les thérapies du futur…

Il y a 20 ans, j’étais médecin stagiaire en formation. Nous commencions tout juste à voir l’introduction de thérapies ciblées dans la clinique.

Je me souviens d’une conversation avec mon registraire de garde un soir au sujet d’un nouveau médicament pour traiter une tumeur auparavant incurable – l’imatinib dans les tumeurs stromales gastro-intestinales avec une mutation spécifique du récepteur tyrosine kinase c-KIT – et m’émerveillant du potentiel futur de ce domaine. Bien sûr, ce n’était que le début et depuis, nous avons vu de nombreux succès dans le domaine de l’oncologie de précision.

« Le progrès nécessite un investissement soutenu dans la recherche, la tolérance au risque et l’acceptation que l’échec est un élément important pour définir la bonne voie pour les patients. »

Alors que nous célébrons les 20 ans de Cancer Research UK (CRUK), c’est le moment idéal pour réfléchir aux progrès que nous avons réalisés dans la recherche clinique et de découverte et à l’impact que cela a eu sur la vie des patients. Dans un court article comme celui-ci, je ne pourrais pas justifier les milliers de scientifiques, de cliniciens-chercheurs, de chercheurs en cancérologie et de personnel hospitalier qui travaillent sans relâche pour améliorer la vie des patients. Nous leur devons une énorme dette de gratitude pour leur dévouement à bâtir un avenir où les diagnostics de cancer sont plus rares et plus précoces et où les guérisons sont plus probables.

Il est utile de considérer ce qui est impliqué pour développer des médicaments efficaces et combien d’efforts notre communauté de recherche consacre, au fil des décennies, pour améliorer la vie des patients. Le progrès nécessite un investissement soutenu dans la recherche, la tolérance au risque et l’acceptation que l’échec est un élément important pour définir la bonne voie pour les patients. Le maintien d’un portefeuille de recherche diversifié, la promotion d’investissements à long terme dans notre communauté de recherche, la croissance des carrières et le soutien aux leaders de demain entraînent des percées inattendues qui offrent aujourd’hui de réels avantages aux patients.

Rendre possible l’impossible

Le ciblage de la voie EGFR/HER2 a permis des avancées impressionnantes dans le traitement du cancer colorectal, du poumon et du sein, entre autres. Toutefois, les avantages pour les patients reposent souvent sur des décennies de recherche antérieure.

Dans le contexte de la voie de l’EGFR, une grande partie de la recherche visant à comprendre les rôles de cette famille de récepteurs tyrosine kinases et de ses molécules de signalisation en aval a été financée par les organismes de bienfaisance hérités de CRUK, l’Imperial Cancer Research Fund (ICRF) et la Cancer Research Campaign (CRC ). En fait, mon directeur de postdoc, Julian Downward, a joué un rôle majeur dans la découverte de l’EGFR dans les années 1980 lors de son doctorat. Ce n’est que 25 ans plus tard que le premier essai vraiment positif sur le cancer du poumon – IPASS – a démontré l’avantage de cibler l’EGFR dans une population sélectionnée présentant des mutations de l’EGFR.

La recherche sur le cancer a par la suite élucidé comment l’évolution clonale sélectionne les événements de résistance après le ciblage de l’EGFR. Une décennie plus tard, nous disposons désormais d’un inhibiteur de l’EGFR de troisième génération qui surmonte un mécanisme de résistance en aval, prolongeant ainsi les bénéfices et la vie des patients. Grâce à des décennies de recherche sur la compréhension de la protéine de signalisation cellulaire K-Ras et de ses effecteurs en aval, nous avons même de petites molécules qui ciblent une mutation activatrice spécifique, auparavant considérée comme non ciblable. Les investissements scientifiques transforment vraiment l’impossible en possible.

Les progrès d’aujourd’hui, les traitements de demain

Un an avant la formation de CRUK, Tim Hunt et Paul Nurse ont remporté un prix Nobel pour leurs découvertes de la kinase dépendante de la cycline humaine, CDC2, et pour avoir démêlé l’orchestration du cycle cellulaire régissant quand et comment les cellules se divisent. Nous savons maintenant, grâce aux efforts mondiaux majeurs de séquençage du cancer, que la plupart des tumeurs solides présentent un ou plusieurs défauts dans les gènes qui régulent la transition rapide à travers le cycle cellulaire, en particulier dans les gènes qui régulent la transition en phase S à partir de G1. Trois décennies plus tard, les inhibiteurs de la kinase cycline-dépendante spécifiques de la phase G1 démontrent un réel bénéfice pour les patientes atteintes d’un cancer du sein.

Lorsqu’ils sont observés dans un instant, les progrès – dans le contexte des résultats pour les patients – peuvent sembler d’une lenteur déprimante. Mais dans les coulisses, l’activité dans les domaines de la science fondamentale, jusqu’à la découverte et le développement de médicaments, est vraiment le moteur des traitements du futur.

Un vendredi soir, peu de temps avant la création de CRUK, je me souviens du professeur Martin Gore, mentor de tant d’oncologues et d’infirmières spécialisées dans le cancer du NHS aujourd’hui, disant à quel point il était fatigué de traiter le mélanome. C’était alors un domaine qui n’avait pas avancé en 30 ans de carrière. Martin réfléchissait au traitement du mélanome et aux résultats déprimants à l’époque, et au fait qu’il utilisait toujours le même médicament de chimiothérapie anticancéreuse, le DTIC, qu’il utilisait en tant que jeune médecin. Moins d’une décennie plus tard, les cliniciens soutenus par le CRUK étaient à l’avant-garde du développement de médicaments d’immunothérapie contre le cancer dans cette maladie. Ces inhibiteurs de points de contrôle offrent désormais un réel potentiel de bénéfice à long terme, et même de « guérison » dans une maladie qui était auparavant incurable.

Il ne fait aucun doute que certaines des percées scientifiques réalisées par nos chercheurs aujourd’hui conduiront aux médicaments du futur, accélérant les améliorations des résultats pour les patients qui seront signalées dans 30 ans au 50e Anniversaire.

Le principe selon lequel « la nature ne fait pas de sauts » sous-tend le travail de Darwin dans son Origine des espèces. Mais lorsqu’il s’agit de progrès contre le cancer, l’histoire montre clairement que les sauts et les avancées soudaines sont réalisés, avec des percées dans des domaines inattendus – et cela grâce aux efforts extraordinaires de nos communautés scientifiques et cliniques.

Le professeur Charles Swanton est le clinicien en chef de Cancer Research UK. Il est chercheur clinicien et concentre ses travaux sur la compréhension des défis inhérents à la prise en charge du cancer métastatique et de leur nature pharmacorésistante et incurable.