Que sont les antioxydants et sont-ils bons pour nous ? (partie 1)

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Tetley est dans l’eau chaude avec la Advertising Standards Authority

Grâce en partie au marketing intensif des industries alimentaires et des suppléments, il existe une croyance largement répandue que si quelque chose contient des « antioxydants », c’est automatiquement bon pour nous.

Mais les preuves scientifiques derrière cette affirmation sont assez minces sur le terrain – suffisamment minces pour amener la Advertising Standards Authority à demander aux fabricants de thé Tetley de retirer leur publicité pour le thé vert ce mois-ci.

Comme l’ASA l’a dit dans sa décision :

Nous avons considéré que pendant que [the advert] n’impliquait pas que le thé avait des avantages pour la santé identiques ou similaires à l’exercice, cela impliquait que le thé avait des avantages généraux pour la santé au-delà de l’hydratation, en particulier parce qu’il contenait des antioxydants.Comme nous n’avions vu aucune preuve démontrant que le thé vert, ou les antioxydants qu’il contenait, avaient des avantages généraux pour la santé, nous avons conclu que l’annonce était trompeuse.

Ce genre d’affirmations apparaît tout le temps dans la publicité, en particulier pour les aliments et les boissons, comme nous l’avons déjà mentionné sur notre blog.

La plupart d’entre eux concernent des produits visant à améliorer et à prolonger la santé, ou à prévenir les maladies. Et tant que la balance des preuves suggère que ces produits ne causent aucun mal aux personnes en bonne santé, il est difficile de voir comment les régulateurs peuvent empêcher ce genre d’allégations.

Mais néanmoins, nous sommes préoccupés par la représentation implacable des antioxydants comme une panacée de santé universelle, en l’absence de données scientifiques solides – en partie parce qu’il existe de nouvelles preuves, y compris un article publié dans la revue Cancer ce mois-ci, que l’effet d’entraînement est que certaines personnes qui suivent un traitement contre le cancer peuvent les prendre à fortes doses sans penser à en parler à leur médecin (nous examinerons plus en détail cet article dans un article de suivi).

C’est inquiétant, car il a également été suggéré que les antioxydants pourraient interférer avec le traitement, du moins chez certaines personnes.

Nous avons donc pensé qu’il vaudrait la peine d’examiner en détail ce que sont exactement les « antioxydants », ce qu’ils font, comment ils fonctionnent et d’où vient l’idée que prendre des antioxydants est bon pour la santé.

Et dans un article de suivi, nous examinerons les preuves que les antioxydants sont réellement bons pour nous.

Qu’est-ce que « l’oxydation » ?

L’oxydation est le nom technique d’un processus chimique que, en général, nous associons à des choses qui se décomposent. Par exemple, l’oxydation se produit lorsque le fer rouille ; quand une pomme tranchée brunit; lorsque le cuivre se ternit; et quand les choses brûlent dans l’air

(Autrefois de la chimie, l’oxydation était définie comme la ajout d’oxygène à un atome ou à une molécule – d’où le nom. De nos jours, il est défini plus techniquement comme le perte d’électrons d’un atome ou d’une molécule).

Mais les réactions d’oxydation sont aussi une partie essentielle de notre biologie interne. Nous décomposons les aliments dans notre intestin, les transportons dans notre corps, les brûlons comme carburant et utilisons cette énergie libérée pour déplacer nos muscles ou fabriquer des hormones ou de nouvelles cellules – et tout cela implique une oxydation.

En effet, chaque seconde de chaque jour, nos cellules dirigent activement des milliers de types différents de réactions d’oxydation. Loin d’être « une mauvaise chose », l’oxydation est un processus fondamental de la vie.

Idée radicale

De nombreuses réactions d’oxydation produisent des « radicaux libres » – et si les antioxydants sont les prétendus super-héros de la bonne santé, alors les « radicaux libres » sont généralement décrits comme les méchants, à « nettoyer » à la première occasion.

Pour revenir brièvement à la technique, les radicaux libres sont des molécules qui ont une électron non apparié.

Or, un peu comme les gens (et pour des raisons liées à la mécanique quantique) les électrons préfèrent fortement circuler par deux. Ainsi, en raison de cet électron solitaire non apparié, les radicaux libres ont tendance à voler un électron aux molécules voisines.

Ces molécules voisines deviennent à leur tour des radicaux libres et partent à la recherche d’un électron pour rétablir leur propre équilibre, dans un jeu moléculaire de patate chaude.

Mais parce que les molécules de radicaux libres sont instables, elles peuvent littéralement se briser si elles ne trouvent pas rapidement un électron. Donc, si un radical libre vole un électron à une molécule clé comme notre ADN, les résultats peuvent être désastreux.

En conséquence, nos cellules ont développé des moyens sophistiqués pour protéger l’ADN et d’autres molécules importantes contre les radicaux libres.

Ces défenses impliquent des molécules qui agissent comme des « antioxydants », des substances capables de neutraliser sans effort et sans danger les radicaux libres. Des exemples de notre propre biologie interne incluent des enzymes comme la superoxyde dismutase et des vitamines comme la vitamine C et la vitamine E.

Antioxydants dans nos aliments

Voilà donc la théorie : les radicaux libres résultant de l’oxydation naturelle peuvent endommager nos cellules ; et les cellules se protègent des radicaux libres en fabriquant ou en absorbant des antioxydants.

Donc, vous pourriez penser, augmenter les niveaux d’antioxydants dans notre corps doit nous protéger encore plus. Malheureusement, pour emprunter un slogan à Ben Goldacre, c’est un peu plus compliqué que cela.

De nombreuses expériences ont examiné les effets des antioxydants sur nos cellules – à la fois des antioxydants présents dans notre corps et d’autres « naturels » comme les composés phytochimiques et les flavonoïdes présents dans les plantes.

Et il est généralement vrai que de telles études ont montré que les antioxydants peuvent effectivement protéger les cellules et les molécules qu’elles contiennent des dommages causés par les radicaux libres.

Mais il y a un gros problème : les cellules du laboratoire ne se comportent pas toujours comme les cellules du corps, et les regarder seules révèle très peu de choses sur la façon dont le corps se comporte dans son ensemble. Pour comprendre la situation dans son ensemble, vous devez examiner des organismes vivants entiers.

Encore une fois, il existe des preuves que les antioxydants peuvent affecter le vieillissement et la santé d’organismes simples comme les vers nématodes, bien que même ici, le tableau soit plutôt trouble. Et encore une fois, il est difficile de dire que les résultats de ces expériences sont vrais chez les humains, qui sont beaucoup plus complexes.

Héros ou méchants ?

Enfin, il y a un autre problème avec la théorie simpliste selon laquelle antioxydants = bons, radicaux libres = mauvais : notre corps utilise également les radicaux libres de manière positive. Ce ne sont pas simplement des méchants – ils jouent également un rôle essentiel dans la régulation de systèmes clés comme notre système immunitaire.

Par exemple, certains globules blancs libèrent des radicaux libres qui tuent les bactéries et autres méchants. D’autres preuves, comme cette étude sur la levure, suggèrent que, paradoxalement, de faibles niveaux de radicaux libres aident réellement les cellules à se protéger. Une autre étude a révélé que les suppléments vitaminiques (riches en antioxydants) pourraient diminuer les effets bénéfiques de l’exercice. Et ce ne sont que quelques exemples – il semble que notre corps soit capable de maintenir le juste équilibre entre les bons types d’antioxydants et de radicaux libres.

Il est donc tout aussi facile de spéculer que la prise d’antioxydants supplémentaires pourrait avoir des effets négatifs – tels que l’atténuation de notre capacité à combattre la maladie – ainsi que des effets positifs. Nous devons examiner des études soigneusement conçues sur de vraies personnes pour essayer de déterminer si, quand et comment un régime riche en antioxydants est bon ou mauvais pour nous.

Ensuite, nous examinerons ce que disent réellement ces études et quelles conclusions nous pouvons en tirer.

Henri

Référence:

Greenlee, H., Gammon, M., Abrahamson, P., Gaudet, M., Terry, M., Hershman, D., Desai, M., Teitelbaum, S., Neugut, A., & Jacobson, J. (2009). Prévalence et prédicteurs de l’utilisation de suppléments antioxydants pendant le traitement du cancer du sein Cancer DOI : 10.1002/cncr.24378