Prévenir les traitements inutiles du cancer du sein

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Chaque année, environ 6 300 femmes au Royaume-Uni sont informées qu’elles souffrent d’une maladie appelée carcinome canalaire in situ (CCIS).

Aux États-Unis, ce chiffre se situe à plus de 50 000 femmes, tandis qu’aux Pays-Bas, 2 500 femmes reçoivent ce diagnostic.

On dit souvent à ces femmes que la maladie est un précurseur potentiel du cancer du sein. Et on dit même à certaines qu’elles ont un cancer du sein de stade 0.

Cette information arrive bien que les médecins sachent que toutes les femmes atteintes de CCIS ne développeront pas un cancer. Ce qu’ils ne savent pas, cependant, c’est comment faire la différence entre les cas qui se développeront en cancer du sein et ceux qui ne le feront pas.

En fin de compte, cela signifie que certaines femmes doivent choisir de suivre un traitement – ​​une intervention chirurgicale et peut-être une chimiothérapie ou une radiothérapie – qui peut ne pas leur être bénéfique. Cela signifie également qu’ils subissent inutilement tous les effets secondaires et les défis émotionnels comme le stress et l’anxiété qui accompagnent le traitement.

Le Dr Jelle Wesseling, chef de groupe principal et consultant en pathologie du sein à l’Institut néerlandais du cancer, et son équipe de 8 scientifiques internationaux veulent changer cela.

Grâce à leur projet Grand Challenge – qui est financé conjointement par Cancer Research UK et la Dutch Cancer Society – ils veulent aider les médecins à donner aux femmes atteintes de CCIS une réponse définitive sur leur risque individuel de développer un cancer du sein. Ainsi, ils savent, une fois pour toutes, si un traitement est nécessaire.

‘Premierement ne faites pas de mal’

Nous devons trouver un moyen de faire des prédictions plus précises sur cette condition. Dr Jelle Wesseling

Promis par chaque médecin nouvellement formé dans le monde, le message fondamental du serment d’Hippocrate est « d’abord ne pas nuire ».

Mais selon Wesseling, lorsqu’il s’agit de traiter le CCIS, les médecins peuvent par inadvertance faire beaucoup de mal.

« À l’heure actuelle, nous ne pouvons pas faire la distinction entre les cas inoffensifs de CCIS et les cas potentiellement dangereux. Nous ne savons pas quelles femmes devraient être traitées et lesquelles ne devraient pas, alors nous les traitons toutes de la même manière. L’attitude est qu’il vaut mieux prévenir que guérir », dit-il.

À cause de cela, dit Wesseling, des milliers de femmes atteintes de CCIS dans le monde sont traitées inutilement.

« Je crois que la majorité des cas de CCIS n’évolueront jamais vers un cancer. Cela signifie que chaque année, nous traitons un grand nombre de femmes atteintes de cette maladie qui n’en bénéficient pas, mais qui subissent tout de même les méfaits associés à ce traitement.

«Ils portent le mal d’aller à l’hôpital, de subir une intervention chirurgicale, de subir une radiothérapie et les cicatrices et les marques qui vont avec. Et ils souffriront d’anxiété psychologique et de préjudices liés au fait d’apprendre que vous avez une maladie précancéreuse, alors qu’en réalité, ils pourraient ne jamais développer de cancer.

« Cela doit changer. Nous devons trouver un moyen de faire des prédictions plus précises sur cette condition. Pour trouver un moyen de faire une meilleure estimation du risque individuel d’une femme de développer ou non un cancer afin qu’elle puisse prendre la meilleure décision pour elle.

Quelqu’un qui sait de première main ce que cela fait d’être diagnostiqué avec un CCIS et l’incertitude qui l’accompagne est Donna Pinto. Basée à San Diego, elle est l’une des représentantes des patients impliquées dans ce projet Grand Challenge et a reçu un diagnostic de CCIS de bas grade en janvier 2010.

« Cela m’a été présenté comme étant une maladie précancéreuse, un cancer du sein de stade 0 », dit-elle. « Tout mon corps vient de s’éteindre.

«En plus de cela, on m’a dit que même si c’était précancéreux et qu’il ne deviendrait peut-être jamais un cancer, je devrais quand même suivre un traitement« juste pour être en sécurité ».

« Et pas seulement un petit traitement non plus – un traitement très similaire à celui donné aux patientes atteintes d’un cancer du sein. On m’a dit que je devrais subir une mastectomie partielle ou complète et 7 semaines de radiothérapie quotidienne.

« Je ne pouvais pas y croire, tout était assez accablant. »

Ne sachant pas si elle voulait ou non suivre ce traitement alors qu’il n’y avait aucune garantie que cela lui serait bénéfique, Donna a fait quelques recherches.

Après avoir lu des articles sur la maladie et parlé à ses médecins, elle a pris la décision de ne pas suivre de traitement.

«Ce fut une décision difficile à prendre parce que j’avais l’impression de faire quelque chose de mal en allant à l’encontre des conseils médicaux», dit-elle. «Mais en même temps, je savais que je faisais ce qui était bon pour moi. Chaque femme est différente, mais j’ai senti que je faisais ce qu’il fallait pour moi.

« Tout devrait être basé sur la science »

Wesseling dit que malgré de nombreuses recherches de bonne qualité menées sur le CCIS, il existe plusieurs raisons pour lesquelles il n’est toujours pas possible de dire avec certitude si la maladie évoluera vers un cancer.

Le premier est le fait que presque tous les patients atteints de CCIS décident de suivre un traitement, ce qui signifie que les médecins ne savent pas grand-chose sur l’évolution naturelle de la maladie.

«Nous faisons de la chirurgie et donnons aux femmes de la chimiothérapie et de la radiothérapie afin que nous ne sachions jamais ce qui se passerait naturellement si le CCIS était laissé seul et non traité», explique Wesseling.

L’autre raison est que toutes les études à ce jour ont été trop petites et n’ont pas suivi ce qui arrive aux patients à long terme pour pouvoir tirer des conclusions.

Pour changer cela, l’équipe de Wesseling prévoit d’étudier plus en détail que jamais des échantillons de tissus prélevés sur des femmes atteintes de CCIS pendant la chirurgie. Ils examineront les caractéristiques de ces échantillons, y compris leur constitution génétique et les types de cellules immunitaires qu’ils contiennent.

Les échantillons proviendront des Pays-Bas, du Royaume-Uni et des États-Unis, ce qui a été rendu possible grâce à des collaborations lancées lors d’une conférence scientifique et entretenues depuis.

Et pour tous ces échantillons, ils auront des informations de suivi à long terme sur les milliers de patients qu’ils espèrent surveiller. Ces informations incluront si le CCIS des patientes est revenu ou non après le traitement, si elles ont développé un cancer du sein et, dans l’affirmative, s’il s’est propagé.

Il a le potentiel de permettre aux femmes atteintes de CCIS de faire un choix plus éclairé pour elles-mêmes. – Donna Pinto, représentant des patients

Leur objectif ultime est de combiner ces informations de suivi avec les données génétiques pour trouver un changement particulier, ou une combinaison de changements, dans l’ADN qui reflète de manière fiable ce qui est arrivé à ces patients.

S’ils trouvent ce(s) changement(s) dans l’ADN, ils feront un pas de plus vers la probabilité qu’un cas de CCIS se transforme ou non en cancer du sein.

« Le fait d’avoir accès à autant d’échantillons avec autant d’informations cliniques nous permettra d’étudier le CCIS d’une manière qui n’était pas possible auparavant », explique Wesseling.

« Nous pouvons comparer les échantillons de CCIS qui se développent en cancer du sein avec des échantillons qui ne le font pas et dans les cas où cela évolue vers un cancer, nous pouvons comparer l’échantillon de CCIS avec l’échantillon de cancer du sein. »

Une fois que l’équipe aura identifié les prédicteurs génétiques potentiels, elle les testera dans le cadre d’essais cliniques à plus grande échelle pour les femmes atteintes de CCIS.

Ils mèneront également des expériences en laboratoire pour mieux comprendre la maladie et comment elle se développe et se transforme en cancer.

Leur objectif, selon Wesseling, est de développer un test pour dire avec précision et fiabilité aux femmes atteintes de CCIS si elles ont besoin d’un traitement ou non.

Pinto, pour sa part, a hâte de voir ce qu’ils découvrent.

« En matière de médecine, tout devrait être basé sur la science. C’est ce qui motive les médecins, les chirurgiens et les infirmières, et ce sont les gens que les patients écoutent », dit-elle.

«Mais pour le moment, il y a beaucoup de trous dans les preuves entourant le DCIS. Et cela signifie que les médecins doivent pécher par excès de prudence et conseiller aux femmes de suivre un traitement, même s’il n’y a aucune preuve solide pour montrer que cela leur sera bénéfique et nous savons que cela peut leur nuire. »

« Si nous ne pouvons pas le faire, alors personne ne le peut »

Donner ou non un traitement peut sembler une question simple. Mais trouver une réponse dans le cas du CCIS n’est pas facile. Malgré de nombreuses recherches de qualité sur le CCIS, les femmes atteintes de la maladie sont toujours sur-traitées.

Lorsqu’il explique pourquoi il pense que c’est le cas, et pourquoi un projet comme celui-ci n’a pas été réalisé auparavant, Wesseling dit qu’il n’y a pas eu « le financement ou l’incitation à le faire ».

Ainsi, lorsque le prix Grand Challenge est arrivé, il l’a vu comme une chance de réunir les principaux scientifiques et médecins du DCIS et d’obtenir des réponses une fois pour toutes.

« J’ai approché des gens qui avaient de bons antécédents – des experts au sommet de leurs domaines respectifs », dit-il.

« J’ai été franc avec tout le monde et je leur ai dit que le but ultime de ce projet n’était pas de publier des articles et de faire avancer les carrières. Il s’agit de changer la façon dont les choses sont faites et d’améliorer les choses pour les femmes atteintes de CCIS.

« C’est parce que pour moi, être médecin ne consiste pas seulement à prendre soin de la personne en face de vous aujourd’hui – il s’agit de penser quotidiennement à la façon dont vous pouvez mieux faire les choses pour le prochain patient le lendemain.

Heureusement, toutes les personnes approchées par Wesseling – y compris Pinto et les 5 autres représentants de patients qui font partie de leur projet – étaient heureuses d’être impliquées.

« Je suis très heureux de participer à ce projet et de partager mes expériences d’avoir DCIS avec la communauté scientifique », a déclaré Pinto. « Il a le potentiel de permettre aux femmes atteintes de CCIS de faire un choix plus éclairé pour elles-mêmes. Et si cela aide une seule femme à le faire, cela en vaudra la peine. »

L’équipe de Wesseling n’a pas une tâche facile devant eux, mais il est convaincu qu’ils peuvent le faire.

« Changer de pratique clinique prend du temps – c’est comme changer la direction d’un grand navire pétrolier. Avec le projet Grand Challenge, nous avons 5 ans pour y arriver et changer la direction du navire DCIS.

« C’est une tâche ardue, mais je sais que nous avons formé la meilleure équipe et que si nous ne pouvons pas le faire, personne ne le pourra. »

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