Prendre des pilules pour nous protéger du cancer ?

Quelques gélules de médicaments

Les médecins utilisent de nombreux médicaments différents pour traiter le cancer, et les chercheurs du monde entier travaillent dur pour en développer de nouveaux. Mais qu’en est-il de la conception de médicaments qui préviennent réellement la maladie ?

C’est exactement ce que vise l’un de nos jeunes chercheurs prometteurs. Nous venons d’attribuer une prestigieuse bourse au Dr Geoff Wells de la London School of Pharmacy afin qu’il puisse mener des recherches sur des médicaments qui pourraient protéger les cellules de la cancérisation – une approche connue sous le nom de chimioprévention.

De tels médicaments pourraient être utilisés pour prévenir le cancer chez les personnes connues pour avoir un risque accru de développer un cancer, comme une personne qui a hérité d’un gène défectueux de ses parents qui augmente son risque de cancer.

Ainsi, le développement de médicaments chimiopréventifs pourrait sauver des vies. Et le Dr Wells a formulé un plan passionnant pour y parvenir.

ADN endommagé
Nos cellules contiennent de l’ADN, le matériel génétique que nous héritons de nos parents. La majorité des cancers sont le résultat d’un ADN endommagé qui s’accumule au cours de la vie d’une personne, ce qui peut se produire lors de l’exposition à certains produits chimiques – par exemple, les sous-produits nocifs des réactions qui se produisent naturellement dans nos cellules pour générer de l’énergie, ou les 69 cancérogènes trouvé dans la fumée de cigarette.

Si tout cela semble un peu effrayant, la bonne nouvelle est que nos cellules ont des systèmes en place qui peuvent fournir une protection contre ces produits chimiques nocifs après une exposition à ceux-ci.

Le « commutateur principal » de plusieurs de ces systèmes est une molécule appelée Nrf2, qui peut activer un certain nombre de gènes anticancéreux, augmentant ainsi la capacité de lutte contre le cancer de la cellule.

Les niveaux de Nrf2 dans une cellule sont contrôlés par une deuxième molécule appelée Keap1. Cette molécule est capable de se lier à Nrf2 et de la « marquer » pour la destruction par le système d’élimination des déchets de la cellule.

Cela fournit à la cellule un mécanisme de contrôle agréable et soigné pour désactiver ses systèmes de protection lorsqu’ils ne sont pas nécessaires.

Mais pour les personnes à très haut risque de cancer, il peut être utile de garder ces systèmes allumés en permanence.

Le Dr Wells pense donc qu’empêcher Keap1 de se lier à Nrf2 – en le ciblant avec des médicaments – pourrait maintenir des niveaux de Nrf2 élevés en permanence et ainsi aider à protéger les cellules contre les dommages cancérigènes.

Gardez-le calme
Certains produits chimiques d’origine naturelle qui se trouvent à de faibles niveaux dans certains aliments ou extraits de plantes peuvent empêcher Keap1 de s’en tenir à Nrf2. Et Cancer Research UK finance des chercheurs à Leicester qui étudient le potentiel de prévention du cancer de certains d’entre eux.

Mais le Dr Wells vient d’un angle différent pour concevoir un médicament de prévention du cancer.

Grâce à une technique sophistiquée appelée cristallographie aux rayons X, les scientifiques ont déterminé la forme tridimensionnelle exacte de la région de Keap1 qui se lie à Nrf2. Le Dr Wells recherche donc des molécules qui s’adaptent à cette forme unique et empêchent les deux de se lier.

Peaufiner et tester
Il prévoit de le faire en utilisant un certain nombre d’approches différentes, notamment en utilisant des ordinateurs pour « tester » virtuellement des milliers de molécules et en concevant lui-même de nouvelles.

Le Dr Wells achètera ou fabriquera ensuite des molécules qui semblent être les mieux adaptées à Keap1.

L’étape suivante consiste à effectuer des tests en laboratoire pour déterminer lequel d’entre eux est le plus efficace, par exemple pour déterminer dans quelle mesure ils bloquent la liaison de Keap1 et Nrf2 et comment ils affectent l’activité de Nrf2 dans les cellules.

Les meilleures molécules de cette première série de tests seront modifiées pour les rendre encore meilleures pour une deuxième série de tests, et ainsi de suite…

Et une fois qu’il aura réduit ses « molécules de plomb », le plan est de les développer davantage et de découvrir s’il est sûr de les donner aux gens.

En fin de compte, le Dr Wells espère tester tous les nouveaux médicaments potentiels dans le cadre d’essais cliniques de grande envergure pour déterminer s’ils sont sûrs et – surtout – s’ils peuvent prévenir le cancer.

Approche de précision
De nombreux médicaments de chimioprévention actuellement en cours de développement sont basés sur des extraits naturels «actifs» d’aliments ou de plantes. Mais il s’agit souvent d’un mélange de différents produits chimiques, ce qui signifie que leurs effets peuvent être imprévisibles.

L’avantage de la nouvelle approche du Dr Wells consistant à concevoir des médicaments très spécifiques est qu’ils sont moins susceptibles d’avoir des effets secondaires indésirables et seront donc plus susceptibles d’être administrés sans danger aux gens pendant de longues périodes.

Bien que l’intention soit de cibler les personnes à haut risque avec ces médicaments, s’ils réussissent, pourrions-nous tous un jour prendre nos pilules quotidiennes pour réduire notre risque de développer un cancer, un peu comme le font les gens avec les statines et les maladies cardiaques ?

Mais aucun médicament n’est entièrement exempt d’effets secondaires. L’utilisation de médicaments pour prévenir le cancer signifierait probablement un compromis entre les effets secondaires graves d’un traitement anticancéreux coûteux, des taux plus élevés d’effets secondaires mineurs et le coût associé de l’administration de médicaments à un plus grand nombre de personnes. Est-ce une bonne idée? Qu’est-ce que tu penses?

Alison Ross, agente principale d’information scientifique