Pourquoi les taux de cancer du sein augmentent-ils?

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Davantage de cancers sont détectés par le dépistage, en particulier chez les femmes plus âgées. Un radiologue examine les résultats de la mammographie.

Bien que de plus en plus de femmes survivent, le cancer du sein est le cancer le plus courant au Royaume-Uni et il est en augmentation depuis plusieurs années.

En 1999, 42 400 femmes ont été diagnostiquées avec la maladie. Les chances qu’une femme développe un cancer du sein au cours de sa vie étaient de une sur neuf.

En 2008, 47 700 femmes ont été diagnostiquées. Compte tenu de l’évolution de la taille de la population, il s’agit d’une augmentation d’environ 3,5 % du taux d’incidence du cancer du sein. Par conséquent, nous avons calculé que le risque à vie de développer la maladie est 1 sur 8.

Cette augmentation soulève la question évidente : pourquoi les taux ont-ils augmenté ?

Malheureusement, il n’y a pas de réponse simple à cela. Le cancer du sein est une maladie compliquée avec une variété de causes différentes. De nombreux aspects de notre vie font basculer nos risques dans un sens ou dans l’autre. Certains d’entre eux peuvent être contrôlés, tandis que d’autres sont en grande partie hors de nos mains.

Voyons quelques explications possibles.

Dépistage

Ces dernières années, les taux de cancer du sein ont augmenté particulièrement rapidement chez les femmes âgées de 65 à 69 ans. Cela coïncide probablement avec l’inclusion, à partir de 2004, des femmes de cette tranche d’âge dans le programme national de dépistage du cancer du sein. Une augmentation du nombre de femmes participant au dépistage entraînerait très probablement une augmentation du nombre de cancers détectés.

À bien des égards, il faut s’y attendre. Les programmes de dépistage visent à détecter les cancers à un stade précoce lorsqu’ils sont trop petits pour provoquer des symptômes. À ce stade, ils sont plus faciles à traiter avec succès. Vous vous attendez donc à ce que les taux augmentent lorsqu’un nouveau groupe de femmes est invité à subir un dépistage.

Le programme de dépistage a suscité beaucoup de controverses récentes. Les critiques disent qu’il ramasse un grand nombre de cancers qui ne causeraient jamais de problèmes à une femme. Il s’agit notamment d’un type de cancer appelé carcinome canalaire in situ (CCIS) – un type de tumeur « précancéreuse » qui n’a pas encore commencé à se propager. Mais notre nouvelle analyse n’inclut pas les cas de CCIS, de sorte que ces tumeurs non invasives ne peuvent pas expliquer l’augmentation des taux de cancer du sein chez les femmes âgées de 65 à 69 ans.

Mode de vie

Plusieurs aspects de notre vie quotidienne peuvent affecter le risque de cancer du sein. Nous savons que l’alcool peut causer le cancer du sein, et même boire de petites quantités peut augmenter le risque de cette maladie. L’alcool augmente les niveaux d’œstrogènes dans le sang, et des niveaux anormalement élevés de cette hormone ont été liés au cancer du sein.

De grandes études ont montré que boire une unité supplémentaire chaque jour (et rappelez-vous qu’il y a deux unités dans un verre de vin de taille moyenne) peut augmenter le risque de cancer du sein d’environ 10 %. Ce n’est pas un grand effet, mais parce que la maladie est si courante, elle se traduit par un nombre surprenant de cas supplémentaires de cancer du sein. Par exemple, l’étude Million Women Study a estimé que si tout le monde buvait une unité supplémentaire par jour, nous verrions 11 cancers du sein supplémentaires sur mille femmes. L’étude a calculé que 11% des cancers du sein au Royaume-Uni sont causés par l’alcool.

Après la ménopause, les femmes en surpoids ou obèses ont un risque plus élevé de cancer du sein que celles qui ont un poids santé. L’étude Million Women Study s’est également penchée sur le poids corporel et a calculé que l’obésité représente 7 % des cas de cancer du sein au Royaume-Uni. L’augmentation du tour de taille du pays pourrait contribuer à l’augmentation des taux de cancer du sein.

La graisse corporelle est étonnamment active, expulsant des œstrogènes et d’autres hormones qui affectent la croissance et la division de nos cellules. Cette source d’œstrogènes devient de plus en plus importante après la ménopause lorsque les ovaires cessent de produire l’hormone.

D’un autre côté, rester physiquement actif pourrait réduire le risque de cancer du sein de 20 à 40 pour cent. Les chercheurs essaient toujours de savoir exactement ce qui cause cet effet, mais encore une fois, les preuves indiquent nos hormones.

THS

Nous savons que l’hormonothérapie substitutive peut augmenter le risque de cancer du sein, bien qu’il ne soit pas clair dans quelle mesure cela explique les tendances récentes.

L’utilisation du THS a fortement augmenté au Royaume-Uni entre 1992 et 2001. À cette époque, environ un quart des femmes âgées de 45 à 69 ans utilisaient un THS. Cependant, la popularité du médicament a rapidement chuté lorsqu’il est devenu évident qu’il était lié au cancer du sein.

Nous savons que plus une femme prend un THS longtemps, plus son risque de cancer du sein augmente, et il faut environ 5 ans pour que ce risque revienne à la normale après l’arrêt. Ainsi, les taux d’augmentation récents pourraient refléter en partie les conséquences d’une utilisation prolongée d’un THS.

Enfants

On l’oublie souvent lorsqu’on parle de cancer du sein, mais avoir des enfants protège contre la maladie. Les femmes sont moins susceptibles de développer un cancer du sein si elles ont leur premier enfant à un âge plus précoce. Leur risque diminue également plus elles ont d’enfants et plus elles passent de temps à allaiter.

Ces associations simples peuvent expliquer une grande partie des différences de taux de cancer du sein entre les pays développés et les pays en développement. Une étude a calculé que si les femmes du monde occidental avaient le même nombre d’enfants que les femmes du monde en développement (et allaitaient aussi longtemps), les taux de cancer du sein diminueraient de moitié.

Âge

Les gens vivent plus longtemps que jamais auparavant. Et l’un des risques pour la plupart des cancers est tout simplement de vieillir. Mais il convient de noter que le chiffre de 1 sur 8 est un risque à vie – et qu’au cours d’une vie, le risque change. Pour le cancer du sein, le risque augmente fortement à partir du moment de la ménopause – voir le tableau ci-dessous :

Jusqu’à et y compris l’âge Risque (femmes)
29 1 en 2000
39 1 sur 215
49 1 sur 50
59 1 sur 22
69 1 sur 13
Risque à vie 1 sur 8

D’autres explications possibles

Il existe de nombreuses autres causes potentielles de cancer du sein – certaines sont des mythes, d’autres ont une part de vérité. Nous n’allons aborder que brièvement certains d’entre eux ici, mais vous pouvez cliquer dessus pour plus d’informations.

La pilule n’a probablement pas eu un grand effet sur les taux de cancer du sein. Il n’augmente que légèrement le risque de cancer du sein. Les femmes la prennent à un jeune âge lorsque leur risque naturel est faible, et ce risque disparaît rapidement lorsque les femmes abandonnent la pilule.

Notre alimentation peut affecter notre risque de cancer. Mais malgré des centaines d’études et d’innombrables livres ou articles de magazines, il n’y a pas de conseils clairs pour réduire le risque de cancer du sein (autre que de réduire la consommation d’alcool et de maintenir un poids corporel sain). Des études ont examiné tout, des fruits et légumes aux produits laitiers, et elles ont soit réfuté un lien avec le cancer du sein, soit trouvé des résultats incohérents.

Travail de nuit pourrait affecter le risque de cancer du sein, selon le Centre international de recherche sur le cancer. De nombreux scientifiques essaient maintenant de déterminer si cela est réellement vrai. Le problème est que peu d’études à ce jour ont pris en compte d’autres facteurs pouvant affecter le risque de cancer du sein, comme le nombre d’enfants ou le poids corporel.

Vitamine D est un sujet brûlant, mais malgré les affirmations répétées, les preuves le liant au cancer du sein sont incertaines. Récemment, plusieurs groupes ont rassemblé toutes les preuves disponibles et lorsqu’ils ont considéré les meilleures études, ils ont trouvé pas de lien entre la vitamine D et le cancer du sein.

Déodorants étaient à l’origine liés au cancer du sein dans un canular par e-mail, et il n’y a aucune preuve convaincante qu’ils pourraient causer la maladie. Il n’y a pas non plus de preuves solides pour d’autres types de produits cosmétiques.

Stress peut modifier les niveaux d’hormones dans le corps et affecter le système immunitaire. Mais il y’à aucune preuve cohérente que ces changements pourraient conduire au cancer du sein. Cependant, les situations stressantes peuvent amener les gens à adopter des comportements malsains tels que fumer, boire beaucoup ou trop manger qui peuvent eux-mêmes augmenter le risque de cancer.

Produits chimiques dans notre environnement ne jouent probablement pas un rôle important. Il y a eu beaucoup de controverse sur le rôle des produits chimiques artificiels qui peuvent imiter les œstrogènes et, théoriquement, provoquer le cancer du sein. Il s’agit d’un domaine actif de recherche et de débat, mais pour le moment il n’y a pas assez de preuves à partir d’études chez l’homme pour suggérer que ces produits chimiques jouent un rôle important dans l’augmentation des taux de cancer du sein.

De grandes organisations comme l’Organisation mondiale de la santé (OMS) et le Centre international de recherche sur le cancer (CIRC) ont estimé que la pollution et les produits chimiques dans notre environnement ne représentent qu’environ 3 % de tous les cancers. La plupart de ces cas concernent des personnes qui travaillent dans certaines industries et sont exposées à des niveaux élevés de produits chimiques dans leur travail.

La bonne nouvelle

Bien qu’il soit inquiétant que les femmes soient maintenant plus susceptibles de développer un cancer du sein qu’elles ne l’étaient il y a dix ans, il y a aussi de bonnes nouvelles.

Les taux de survie ont également augmenté. Les chiffres publiés en 2019 ont révélé que le nombre de personnes décédées du cancer du sein a diminué de 44% par rapport à il y a 30 ans, lorsque les taux de mortalité par cancer du sein étaient à leur plus haut niveau. C’est l’équivalent de plus de 130 000 décès évités grâce à l’amélioration des traitements et des diagnostics.

Et plus des trois quarts des femmes diagnostiquées avec un cancer du sein survivent au moins 10 ans ou plus. La recherche a été au cœur de ces progrès – et elle continuera à jouer un rôle essentiel dans la lutte contre la maladie à l’avenir.

Henri

Lectures complémentaires

http://info.cancerresearchuk.org/spotcancerearly/cancersymptomvideos/spotbreastcancerearly/