Opinion d’expert – Professeur Josef Vormoor et Dr Olaf Heidenreich

Opinion d'expert – Professeur Josef Vormoor et Dr Olaf Heidenreich

Se faire dire que votre enfant a un cancer est le pire cauchemar de tous les parents. Mais chaque année, environ 1500 familles reçoivent cette nouvelle dévastatrice. Et tandis que les taux de survie pour les cancers infantiles se sont considérablement améliorés, environ 300 enfants perdent encore la vie à cause du cancer chaque année.

C’est 300 de trop et nous sommes déterminés à ramener ce nombre à zéro. Pour ce faire, nous devons avoir à bord les esprits les plus brillants et les plus engagés. Ainsi, en avril de cette année, nous avons eu le plaisir de soutenir une demande de financement du professeur Josef Vormoor et du Dr Olaf Heidenreich, tous deux du Northern Institute for Cancer Research à Newcastle.

Le professeur Josef Vormoor est un expert de la leucémie aiguë lymphoblastique de l’enfant.

Le professeur Vormoor est cancérologue pédiatrique au Great North Children’s Hospital, spécialisé dans la leucémie aiguë lymphoblastique (LAL) chez l’enfant.

Recherche sur le cancer au Royaume-Uni: Pourriez-vous commencer par expliquer ce qu’est ALL ?

Josef Vormoor: C’est un cancer des globules blancs appelés lymphocytes (également appelés lymphocytes B et lymphocytes T) qui sont importants pour défendre le corps contre la maladie. Les lymphocytes sont fabriqués à partir de cellules souches sanguines dans la moelle osseuse et la LAL survient lorsque la moelle osseuse commence à produire trop de lymphocytes immatures (appelés lymphoblastes) qui ne peuvent pas fonctionner correctement. L’excès de cellules anormales dans le sang empêche le système immunitaire de faire son travail et peut également causer d’autres problèmes.

Le Dr Olaf Heidenreich souhaite trouver une nouvelle approche pour traiter la leucémie aiguë lymphoblastique de l’enfant.

Recherche sur le cancer au Royaume-Uni: Qu’est-ce qui vous a poussé à vous concentrer sur TOUS ?

Josef Vormoor: Mon travail à la clinique. La LAL est la forme la plus courante de leucémie infantile et bien que nous puissions traiter avec succès la grande majorité des enfants atteints de LAL, il existe encore des enfants dont les cancers ne répondent pas, nous devons donc leur offrir davantage d’options. Et nos traitements actuels ont des effets secondaires ; dont certains peuvent avoir des conséquences des décennies plus tard. Nous avons donc vraiment besoin de meilleurs traitements pour tous nos enfants. Notre rêve est de trouver de nouvelles cibles pour de nouveaux médicaments ciblant spécifiquement la leucémie et ayant ainsi moins d’effets secondaires.

Recherche sur le cancer au Royaume-Uni: Quel aspect de TOUS vous intéresse le plus ?

Josef Vormoor: Pour continuer à croître, ALL a besoin d’un approvisionnement constant en cellules leucémiques. Et c’est ce qui nous intéresse. Nous voulons savoir comment les cellules leucémiques se reconstituent ou « s’auto-renouvellent », car une fois que nous savons comment cela fonctionne, nous pourrions peut-être l’interrompre.

Recherche sur le cancer au Royaume-Uni: Pouvez-vous nous en dire plus sur l’auto-renouvellement ?

Olaf Heidenreich: C’est un type de division cellulaire qui est généralement associé aux cellules souches et signifie qu’au moins une cellule fille est produite qui est identique à la cellule d’origine ; en d’autres termes la naissance d’une nouvelle cellule souche. Seules les cellules souches sont capables de se reproduire et de former toutes les autres cellules d’un organe particulier. Une cellule souche du sang, par exemple, peut produire toutes les différentes cellules du sang, y compris les globules blancs, les globules rouges et les plaquettes.

Dans le cancer, les cellules qui peuvent se diviser indéfiniment et maintenir la maladie sont appelées « cellules souches cancéreuses ». Comme les cellules souches normales, elles peuvent soit se renouveler, soit produire des cellules filles qui ne se divisent plus.

Recherche sur le cancer au Royaume-Uni: Toutes les cellules cancéreuses ne sont-elles pas des cellules souches cancéreuses ?

Josef Vormoor: Pas toujours. Dans la plupart des types de cancer, les cellules souches cancéreuses semblent être très rares; mais nous avons montré que dans TOUS, presque toutes les cellules cancéreuses peuvent faire avancer la maladie.

Recherche sur le cancer au Royaume-Uni : Comment envisagez-vous d’étudier l’auto-renouvellement des cellules souches leucémiques ?

Olaf Heidenreich: Le génome humain code environ 20 000 gènes et nous voulons nous concentrer sur les gènes nécessaires pour que TOUS continue. Si un gène est important pour l’auto-renouvellement, désactiver ce gène devrait empêcher l’auto-renouvellement de se produire.

En utilisant une nouvelle technologie, nous allons désactiver les 20 000 gènes individuellement dans TOUTES les cellules, rechercher les cellules qui ont perdu leur capacité à s’auto-renouveler, puis étudier le gène avec lequel nous nous sommes mêlés.

Recherche sur le cancer au Royaume-Uni: Quelle serait la prochaine étape ?

Josef Vormoor: Traduire cela en traitements pour les patients. Une fois que nous aurons identifié les molécules importantes pour l’auto-renouvellement dans la leucémie, nous devrons comprendre leur fonctionnement. Ensuite, nous pouvons commencer à réfléchir au développement de nouveaux médicaments s’ils ne sont pas déjà disponibles. C’est un projet long et ambitieux mais pour faire une réelle différence, nous avons besoin de médicaments qui attaquent les cellules leucémiques d’une toute nouvelle manière.

Recherche sur le cancer au Royaume-Uni: En quoi ces médicaments seraient-ils différents de ceux que nous utilisons actuellement ?

Olaf Heidenreich: La plupart des médicaments tentent de provoquer la mort des cellules leucémiques. Mais les cellules cancéreuses peuvent développer des moyens de contourner cela afin que les médicaments cessent d’être utiles. Nous aimerions empêcher les cellules leucémiques de maintenir et de reconstituer la maladie. Donc, si une cellule leucémique était une voiture qui avait perdu le contrôle, les médicaments actuels tentent de l’arrêter en provoquant un accident mais nous voulons juste retirer la bougie. Ces médicaments viendraient probablement compléter plutôt que remplacer les médicaments actuels, mais leur utilisation pourrait nous permettre de réduire la dose des chimiothérapies conventionnelles et cela pourrait signifier moins d’effets secondaires pour les patients.

Recherche sur le cancer au Royaume-Uni: À quels types de défis pensez-vous être confrontés en cours de route ?

Olaf Heidenreich: Le vrai défi sera de toucher une cellule leucémique sans toucher de cellules saines. Les traitements actuels peuvent endommager les cellules sanguines qui aident à combattre l’infection et c’est pourquoi nous obtenons de nombreux effets secondaires que nous constatons. Si nous réussissons, nous pourrons éviter bon nombre de ces problèmes.

Recherche sur le cancer au Royaume-Uni: Comment vous assurerez-vous que les cellules souches saines de la moelle osseuse ne seront pas affectées par votre traitement ?

Josef Vormoor: L’auto-renouvellement dans les cellules souches leucémiques est très différent de l’auto-renouvellement dans les cellules souches sanguines (également appelées cellules souches hématopoïétiques) qui vivent dans la moelle osseuse. Ainsi, cibler les voies qui contrôlent l’auto-renouvellement leucémique devrait laisser les cellules souches hématopoïétiques indemnes. Ainsi, même si les lymphocytes B et T sains étaient affectés par ces traitements, les cellules souches de la moelle osseuse seraient capables de les régénérer.

Recherche sur le cancer au Royaume-Uni: Qu’est-ce qui vous a attiré à Newcastle ?

Josef Vormoor: J’étais ici pendant un an en tant qu’étudiant en médecine. J’ai fait un projet avec le professeur Adrian Harris et cela m’a vraiment motivé à devenir clinicien-chercheur. C’est le milieu de la recherche et le programme clinique du Great North Children’s Hospital qui m’ont attiré. Aujourd’hui, Newcastle est l’un des leaders européens de la recherche sur le cancer de l’enfant.

Olaf Heidenreich: Il y a un pipeline complet ici ; en commençant par la science fondamentale jusqu’à la découverte de médicaments et les essais cliniques.

Josef Vormoor : Oui. Le programme de découverte de médicaments dirigé par les professeurs Herbie Newell et Roger Griffin est très solide. Nous avons des chimistes médicinaux ici et le Centre expérimental de médecine du cancer pour les essais cliniques de phase précoce. Nous avons donc tous les outils pour faire avancer notre recherche en milieu clinique.

Recherche sur le cancer au Royaume-Uni: Qu’est-ce qui vous inspire le plus dans votre travail ?

Josef Vormoor: On me demande souvent si être oncologue pédiatrique est déprimant. Ce n’est pas le cas, car nous pouvons guérir de deux tiers à quatre-vingts pour cent des enfants. C’est incroyable étant donné qu’il y a seulement une génération, la majorité des enfants atteints de cancer mouraient. Mais des enfants meurent encore aujourd’hui. Donc, si je pouvais trouver un traitement qui arrêterait cela, ce serait la meilleure chose que je puisse faire dans ma vie. Mais en fin de compte, peu importe qui trouve un remède – l’essentiel est que quelqu’un le trouve.

Entretien réalisé par Safia Danovi