Nos jalons : la recherche européenne d’un régime anti-cancer

Nos jalons : la recherche européenne d'un régime anti-cancer
Illustration de la lumière d'une torche éclairant différents aliments

Des scientifiques de toute l’Europe ont étudié l’effet que l’alimentation pourrait avoir sur le risque de cancer d’une personne. Illustration de la lumière d’une torche éclairant différents aliments

Dans cet article, nous examinons comment nos chercheurs ont aidé à répondre à la question « le régime alimentaire peut-il affecter le risque de cancer d’une personne ? ».

« L’Europe cherche un régime gagnant » a fait la couverture du New Scientist en novembre 1991, annonçant le début d’une ambitieuse étude sur l’alimentation.

L’alimentation était un sujet brûlant au début des années 90. Et beaucoup pensaient que ce que nous mangeons pourrait avoir un impact important sur notre risque de cancer.

L’accent était mis sur les fruits et légumes, certaines études suggérant que les personnes atteintes de cancer ont déclaré qu’elles mangeaient moins de fruits et légumes que celles qui n’en avaient pas. Les théories sur les vitamines et les antioxydants aidant à prévenir le cancer étaient monnaie courante.

Entrez dans l’étude European Prospective Investigation into Cancer and Nutrition (EPIC).

Les preuves sur l’alimentation et le cancer étaient « loin d’être suffisantes », déclare le professeur Tim Key de l’Université d’Oxford, l’un des principaux chercheurs de l’EPIC. Cela a conduit Key et ses collègues à concevoir EPIC afin que les données soient solides. Et en 1991, ils ont décidé de répondre à la grande question : l’alimentation peut-elle affecter le risque de cancer d’une personne ?

Grâce à l’argent de Cancer Research UK et d’autres bailleurs de fonds tels que l’Union européenne, des chercheurs d’Oxford et de Norfolk ont ​​commencé à enrichir la base de données EPIC, liant leurs résultats à ceux recueillis dans d’autres centres de recherche à travers l’Europe.

Près de 30 ans plus tard, les résultats d’EPIC ont façonné notre compréhension de l’alimentation et du cancer. Et étonnamment, ils nous ont appris plus sur ce que ne pas manger pour aider à réduire notre risque de cancer.

À la recherche d’un régime anti-cancer

L’alimentation est une chose difficile à étudier. D’une part, il est difficile de mesurer correctement ce que nous mangeons et combien. Et parce que ce que nous mangeons est si varié et influencé par beaucoup d’autres choses, il est difficile de déterminer s’il y a une chose dans notre alimentation qui pourrait augmenter ou diminuer le risque de cancer.

Avant EPIC, la principale façon dont les scientifiques étudiaient l’alimentation et le cancer consistait à demander aux personnes atteintes de cancer ce qu’elles avaient mangé au fil des ans. Ils ont également comparé les taux de cancer entre les pays, en supposant que toute différence pourrait être attribuée au régime alimentaire.

Ces études peuvent offrir des pistes, mais elles ont de sérieuses limites. Il est déjà assez difficile de se souvenir de ce que vous avez mangé hier au déjeuner, sans parler de ce que vous avez mangé pendant de nombreuses années. Et les personnes qui ont reçu un diagnostic de cancer peuvent se souvenir des choses différemment de celles qui ne l’ont pas fait.

EPIC a adopté une approche différente. Tout d’abord, les scientifiques ont recruté de nombreuses personnes en bonne santé et leur ont demandé dès le départ leur régime alimentaire, leur mode de vie et leur niveau d’activité physique, ainsi que des prélèvements sanguins. Ils ont ensuite suivi les personnes participant à l’étude pendant au moins 15 ans pour surveiller l’évolution de leur régime alimentaire, de leur mode de vie et de leur santé au fil du temps.

Cela a donné à l’équipe l’ensemble de données solide dont elle avait besoin pour travailler. Cela signifiait qu’ils pouvaient désormais comparer de manière fiable le régime alimentaire des personnes qui avaient développé un cancer à ceux qui ne l’avaient pas fait, tout en tenant compte d’autres facteurs comme le tabagisme.

« EPIC était à la pointe de la technologie », déclare Key

Pour obtenir des résultats significatifs, l’étude devait être énorme. Il a impliqué plus d’un demi-million de personnes inscrites dans 23 centres de recherche dans 10 pays d’Europe.

Pas facile

Mener une étude de cette envergure n’est pas facile. Et le principal défi auquel les chercheurs ont été confrontés en 1993 était la technologie.

Lorsque l’étude a commencé, tous les participants ont rempli leurs questionnaires d’étude à la main, donnant aux chercheurs la tâche de les taper individuellement. L’équipe d’Oxford à elle seule disposait de 65 000 questionnaires sur 3 ans.

Heureusement, les améliorations technologiques ont atténué la pression. Finalement, l’équipe s’est éloignée de la saisie manuelle, optant plutôt pour des scanners. Et l’enquête a finalement été mise en ligne en 2010.

La coordination des 23 centres de recherche n’a pas été facile non plus. Heureusement, le Centre international de recherche sur le cancer (CIRC) de l’Organisation mondiale de la santé (OMS) a pris les devants.

« Nous avons eu beaucoup de chance d’avoir le financement et le soutien du CIRC. Le lien avec l’OMS a été absolument essentiel pour notre succès », a déclaré Key.

Les données du demi-million de participants, y compris les échantillons de sang, sont centralisées au siège du CIRC à Lyon dans une énorme base de données et biobanque.

Qu’est-ce qu’EPIC a trouvé?

Les scientifiques ont publié plus de 500 articles utilisant les données EPIC jusqu’à présent. Et à certains égards, les résultats étaient surprenants.

« Quand nous avons commencé, il y avait beaucoup d’enthousiasme pour les antioxydants et l’idée que davantage d’entre eux préviendraient activement le cancer. Mais nous n’avons pas découvert de preuves claires le montrant. Il semble qu’avec un régime, vous avez besoin d’assez de quelque chose, mais manger beaucoup plus n’aide pas », explique Key.

Donc, si manger plus de « superaliments » n’est pas la solution, quelle est-elle ? Réduire la viande transformée et l’alcool, selon EPIC.

Les scientifiques ont découvert que manger beaucoup de viande transformée, et probablement de viande rouge, augmente le risque de cancer de l’intestin. Ces résultats ont constitué un élément clé de la décision du CIRC en 2015 de classer la viande transformée comme une cause certaine de cancer chez l’homme, sur laquelle nous avons blogué.

Et ce n’est pas seulement la viande transformée que nous devrions réduire. Grâce à EPIC et à d’autres études, nous savons maintenant que l’obésité est la principale cause de cancer après le tabagisme.

« L’obésité et l’alcool n’étaient probablement pas en tête de liste lorsque nous avons commencé, mais les résultats d’EPIC et d’autres études ont montré qu’au-delà de tout doute, l’obésité et l’alcool augmentent le risque de plusieurs types de cancer. « , dit Clé.

Les scientifiques pensaient à l’origine que la consommation d’aliments gras pourrait être la source du problème, mais les données d’EPIC ne soutiennent pas un lien direct entre les graisses alimentaires et le cancer.

« Ce qui semble être le plus mal avec le régime, c’est de trop manger dans l’ensemble. Trop de graisse sur le corps, peu importe comment elle y parvient, est la cause du problème », explique Key.

Bien sûr, il y a une exception à chaque règle, et dans ce cas, c’est la fibre. EPIC a découvert que manger plus d’aliments riches en fibres (comme les céréales complètes) réduit le risque de cancer de l’intestin.

Laissant derrière un héritage EPIC

EPIC était révolutionnaire à bien des égards, mais la collaboration entre les scientifiques de toute l’Europe était particulièrement puissante. Les scientifiques d’aujourd’hui sont encouragés à travailler de cette manière, dit Key. Mais l’équipe EPIC le faisait déjà dans toute l’Europe il y a près de 30 ans et continue de le faire à ce jour.

Grâce à EPIC, nous avons maintenant de bien meilleures preuves pour répondre lorsque les gens demandent : « Que dois-je manger pour réduire mon risque de cancer ? Et cela a ouvert un message plus important sur ce que nous devrions probablement tous manger moins.

Cela a contribué à façonner les recommandations alimentaires, qu’elles proviennent du gouvernement, du CRUK ou d’autres organismes de bienfaisance dans le domaine de la santé.

Ne pas fumer reste la meilleure chose à faire pour réduire le risque de cancer. Mais ce n’est pas la seule chose. Garder un poids santé, manger plus d’aliments riches en fibres et moins de viande transformée, ainsi que boire moins d’alcool, sont les choix solides que nous pouvons tous faire pour contrer le cancer grâce aux scientifiques d’EPIC.

Emma Shields est responsable de l’information sur la santé à Cancer Research UK