Mélanger une thérapie complémentaire avec un traitement anticancéreux standard pourrait affecter la survie

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Découvrir que vous avez un cancer peut être un choc énorme. Il y a un million de questions à poser et une centaine de décisions à prendre. C’est pourquoi il est important que les patients aient les meilleurs conseils, basés sur des informations précises, lorsqu’ils réfléchissent à leurs options de traitement.

Mais il ne faut pas beaucoup de recherches en ligne pour trouver des choses qui prétendent aider à lutter contre votre cancer tout en semblant moins intimidantes que les traitements médicaux conventionnels.

Ces thérapies non médicales associées aux traitements conventionnels du cancer, comme les plantes médicinales ou l’aromathérapie, sont appelées thérapies complémentaires.

Le Dr Skyler Johnson, radio-oncologue de l’Université de Yale aux États-Unis, dit qu’il a vu ses propres patients être attirés par des traitements complémentaires. Selon Johnson, il est courant que les gens pensent que ces traitements supplémentaires peuvent améliorer la survie.

« Il n’y a vraiment aucune preuve qui étaye la croyance des gens selon laquelle la médecine complémentaire peut améliorer la survie », déclare Johnson.

Il n’y a vraiment aucune preuve qui étaye les croyances des gens selon lesquelles la médecine complémentaire peut améliorer la survie.

– Dr Skyler Johnson, Université de Yale

Et une nouvelle étude de Johnson et de son équipe, publiée dans le Journal de l’Association médicale américaine, tente de mesurer quel pourrait être l’impact de la médecine complémentaire.

Les résultats suggèrent que les personnes ayant suivi une thérapie complémentaire pour des cancers traitables étaient plus susceptibles de se retirer d’au moins une partie de leur traitement conventionnel contre le cancer. Et ils étaient plus susceptibles de mourir en conséquence.

« Certains professionnels de la santé, nous y compris, pensaient que lorsqu’un patient se présente et dit qu’il veut essayer une médecine complémentaire au lieu d’un traitement conventionnel contre le cancer, nous pourrions les convaincre de faire les deux », explique Johnson. « Cela semble être un bon compromis et nous pensions qu’ils feraient toujours très bien. »

Mais malheureusement, il n’y a aucune preuve pour étayer ces hypothèses. « C’est pourquoi nous avons pensé qu’il était important de faire cette étude. »

Comment s’est déroulée l’étude ?

L’équipe a examiné les dossiers des patients de la vaste base de données nationale sur le cancer des États-Unis. Ils ont sélectionné des patients qui avaient reçu un diagnostic des quatre types de cancer les plus courants (cancer du sein, du poumon, de la prostate et de l’intestin) entre janvier 2004 et décembre 2013. Ces patients avaient un cancer jugé traitable avec un traitement anticancéreux conventionnel.

Ils ont ensuite sélectionné tous les patients dont les dossiers indiquaient qu’ils avaient choisi de suivre un traitement complémentaire avec au moins un traitement anticancéreux conventionnel supplémentaire tel que la chirurgie, la radiothérapie ou la chimiothérapie. Sur près de 2 millions de personnes diagnostiquées au cours de cette période, seules 258 avaient une trace écrite indiquant qu’elles avaient opté pour un traitement complémentaire.

Ces 258 personnes ont ensuite été jumelées à d’autres de l’échantillon qui n’avaient pas reçu de traitements supplémentaires mais partageaient des facteurs similaires, comme le type de cancer, le stade du cancer et l’âge.

« Ce sont les caractéristiques qui ont un impact sur la survie », explique Johnson. « Cela signifiait que nous pouvions éliminer ces facteurs de confusion qui auraient autrement un impact sur les résultats. »

Après analyse des données, il est apparu que les deux groupes ont commencé leur traitement conventionnel recommandé au même moment. Mais ceux qui ont choisi d’utiliser des thérapies complémentaires étaient plus susceptibles de renoncer à un traitement médical supplémentaire plus tard.

Impact sur la survie

L’équipe a ensuite comparé la survie globale des deux groupes.

« Les résultats indiquent que les patients atteints de cancer qui ont choisi d’utiliser des médicaments complémentaires en plus du traitement conventionnel du cancer couraient un risque accru de décès », a déclaré Johnson.

Les résultats indiquent que les patients cancéreux qui ont choisi d’utiliser des médicaments complémentaires en plus du traitement conventionnel du cancer couraient un risque accru de décès.

– Dr Skyler Johnson, Université de Yale

Surtout, ils ont constaté que le risque de décès était encore plus important pour les personnes qui pensaient pouvoir utiliser des traitements complémentaires pour remplacer une partie du traitement recommandé par leur médecin.

« La plupart des gens combinent des traitements complémentaires avec des traitements conventionnels contre le cancer en pensant que c’était le meilleur des deux mondes », explique Johnson.

Il craint que les patients choisissent leurs traitements « à la carte », pensant qu’ils peuvent choisir le traitement conventionnel contre le cancer qui leur convient le mieux et le compléter par un traitement non médical qui n’a pas les effets secondaires de la chimiothérapie, par exemple.

« D’après les données, il semble que la plupart des patients du groupe de médecine complémentaire ont subi une intervention chirurgicale, mais étaient plus susceptibles de refuser la radiothérapie et la chimiothérapie. »

L’étude n’a pas trouvé pourquoi. Cela montrait simplement qu’en général, ces patients ne réussissaient pas aussi bien que leurs homologues appariés.

Lire entre les lignes

Les patients du groupe médecine complémentaire étaient plus susceptibles d’être plus jeunes que ceux qui n’avaient pas de médecine complémentaire. Ils étaient plus susceptibles d’être des femmes, d’avoir un cancer du sein ou de l’intestin et d’être issus d’un milieu aisé avec des niveaux d’éducation plus élevés.

Ceci est similaire à une étude publiée par Johnson l’année dernière sur l’impact des thérapies alternatives sur la survie au cancer.

« L’une des parties très nuancées et intéressantes de cette étude est que ce groupe de jeunes femmes, qui ont en général un risque de cancer plus faible et une meilleure chance de survie si elles développent un cancer, étaient plus susceptibles d’utiliser des médicaments complémentaires. »

L’étude a montré que la prise de ces traitements supplémentaires n’avait pas d’impact sur leur survie.

« Cependant, en théorie, si la médecine complémentaire devait améliorer la survie, alors ce groupe prenant la médecine complémentaire devrait faire mieux que ceux qui ne le font pas. »

Mais ce n’était pas le cas.

Limitations possibles

Même si cette étude suggère un lien entre l’utilisation de traitements anticancéreux non médicaux et une moindre chance de survie, il y a quelques facteurs importants à considérer.

Premièrement, l’étude s’est appuyée sur des personnes disant à leur médecin si elles recevaient un traitement non médical supplémentaire. « La réalité est que les patients ne disent pas toujours à leurs médecins les décisions qu’ils prennent et ce qu’ils font », explique Johnson. Il est donc possible que certains patients du groupe qui ont été identifiés comme n’ayant qu’un traitement conventionnel contre le cancer aient également utilisé un traitement non médical.

Deuxièmement, les types de médicaments complémentaires que les gens prennent varient considérablement et leur standardisation est délicate. Cette étude a défini une médecine complémentaire comme « un traitement anticancéreux non prouvé administré par du personnel non médical », qui pourrait aller d’un mélange complexe d’herbes à la médecine chinoise ou à un supplément vitaminique.

Enfin, comme l’enregistrement de l’utilisation de médicaments complémentaires n’est pas courant, le nombre de personnes dont l’équipe pouvait être sûre utilisait des traitements supplémentaires était faible. Comparer un plus grand groupe de personnes fournirait une image plus précise.

Qu’est-ce que l’étude n’a pas montré ?

Johnson dit qu’il ne peut pas spéculer sur les raisons pour lesquelles les gens ont décidé d’utiliser ces traitements supplémentaires. « Cette étude quantifie pour nous qui fait quoi et à quelle fréquence ils le font et quels sont les résultats de ces décisions. »

Il n’y a rien maintenant qui puisse suggérer pourquoi les gens choisissent de sauter le traitement conventionnel pour un traitement complémentaire.

C’est quelque chose que l’équipe veut examiner ensuite. « Je pense qu’à l’avenir, nous devrons en démêler certains aspects comportementaux », dit-il.

Se faire sa propre opinion

Martin Ledwick, infirmier en chef de Cancer Research UK, souligne que les patients de cette étude avaient des cancers qui pouvaient être traités avec des traitements conventionnels.

Il est important que les patients qui envisagent des thérapies complémentaires ne les considèrent pas comme une alternative aux traitements conventionnels qui, grâce aux essais cliniques, ont fait une réelle différence en termes de survie.

-Martin Ledwick, Cancer Research UK

« Il est important que les patients qui envisagent des thérapies complémentaires ne les considèrent pas comme une alternative aux traitements conventionnels qui, grâce aux essais cliniques, ont démontré qu’ils faisaient une réelle différence pour la survie », explique Ledwick.

« Dans cette étude, les personnes atteintes de cancers potentiellement traitables qui ont retardé ou refusé les traitements conventionnels alors qu’elles essayaient des approches complémentaires avaient un risque plus élevé de mourir. » Il dit qu’il est important que les gens soient maintenant sensibilisés à cela.

La tâche suivante pour Johnson est de déterminer quelles informations les gens apprécient, puis de réfléchir à la manière dont ces informations sont présentées de manière à aider les gens à prendre une décision éclairée.

Ledwick est d’accord et dit que les patients ont besoin de soutien pour bien comprendre ce que l’on peut attendre des traitements conventionnels et pour être conscients du « risque important de les remplacer par des thérapies non éprouvées ».

Les patients ont le droit de prendre leurs propres décisions concernant le traitement, mais cela devrait être accompagné d’informations claires sur l’impact potentiel de cette décision. Cette étude permet de clarifier une partie de cette histoire.

Gabi

Référence

Johnson, S. et al. (2018) Médecine complémentaire, refus de la thérapie conventionnelle contre le cancer et survie chez les patients atteints de cancers curables. JAMA Oncologie. DOI : 10.1001/jamaoncol.2018.2487