Les souris « avatar » du cancer du sein qui pourraient aider à personnaliser le traitement

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Une cellule cancéreuse du sein. Crédit : LRI Unité EM.

Tous les cancers sont différents. Le cancer du poumon est très différent du cancer du sein, et le cancer du sein d’une personne peut être très différent de celui d’une autre.

Cela signifie que le traitement d’un groupe de patients ne fonctionnera pas nécessairement pour un autre. Et sans moyens plus précis de dire qui devrait recevoir quel traitement dans certains cas, il y a un risque d’anxiété inutile et de perte de temps et d’argent.

Nos chercheurs sur le cancer du sein à Cambridge s’efforcent d’arrêter cela.

Décisions rapides et personnelles

Le Dr Jean Abraham co-dirige le Programme personnalisé de lutte contre le cancer du sein (PBCP), une collaboration entre Cancer Research UK et Addenbrooke’s Charitable Trust. Il a analysé les gènes de 600 patientes atteintes d’un cancer du sein pour voir si elles pouvaient le faire assez rapidement pour utiliser les informations pour orienter les décisions de traitement.

Ces patients sont également impliqués dans des essais cliniques visant à comprendre pourquoi certains répondent au traitement alors que d’autres non, en examinant les détails génétiques de leurs cancers individuels.

« La véritable motivation est d’identifier ceux qui bénéficieraient d’un traitement et d’un traitement de rechange à ceux qui n’en ont pas besoin », déclare Abraham, qui pense que le programme fait déjà une différence.

«Cela a conduit à des changements dans les décisions de traitement, ce qui a permis d’éviter des toxicités graves chez certains patients, car ils ont réussi à éviter les médicaments qu’ils ont peut-être eu des problèmes à manipuler. Cela a également conduit au dépistage des familles des patients en raison d’un risque de cancer héréditaire auparavant inconnu », dit-elle.

Pour la plupart des patients, les résultats ont confirmé qu’ils recevaient le meilleur traitement disponible. Mais un petit nombre (15 sur 100) se sont avérés mieux adaptés à un médicament différent, et plus de la moitié (plus de 60 sur 100) se sont avérés potentiellement éligibles pour un essai clinique si leur cancer réapparaissait à l’avenir.

« La beauté du projet de séquençage est que nous obtenons les données plus rapidement et pouvons réagir », explique Abraham.

Au cours des 5 prochaines années, l’équipe vise à recruter 1650 patients supplémentaires à travers le Royaume-Uni.

Le Cancer Research UK Cambridge Institute, à deux pas de l’hôpital d’Addenbrooke, développe également la « médecine intégrée du cancer », une approche combinant études génétiques, imagerie, données animales et cliniques pour mieux prédire comment les cancers des patients pourraient répondre au traitement. Le PBCP fournit une partie des données génomiques nécessaires au développement de cette approche, mais il est également utilisé par d’autres chercheurs.

Les souris « avatar » qui pourraient personnaliser les soins du cancer du sein

Le Dr Alejandra Bruna, du Cancer Research UK Cambridge Institute, transplante des échantillons de tumeurs prélevés directement sur un patient lors d’une intervention chirurgicale sur des souris, dans le but de recréer la complexité du cancer du patient dans ces soi-disant «avatars».

« L’un des principaux inconvénients de la recherche sur le cancer a été le manque d’outils de laboratoire qui représentent la véritable nature complexe des tumeurs chez les patients », dit-elle. « Cela a eu un impact sur notre compréhension de la biologie du cancer et du développement de médicaments, et nos découvertes en laboratoire ne sont pas toujours reproduites en clinique. »

Ces avatars sont une tentative de développer des techniques plus représentatives.

La propre inspiration de Bruna est venue de la prise de conscience que chaque patient est différent et des conversations qu’elle a eues avec son père pendant qu’il était traité pour un cancer.

«Je me suis demandé s’il y aurait un jour un moyen de tester de nombreuses thérapies différentes dans une tumeur donnée, ce qui nous aiderait à traiter les patients plus efficacement et avec moins de toxicité», dit-elle.

Jusqu’à présent, elle a cultivé des tumeurs de plus de 100 patientes atteintes d’un cancer du sein chez la souris, montrant qu’elles sont très similaires à la tumeur d’origine de la patiente.

« Nous avons montré que lorsque vous placez une tumeur dans la souris avatar, la tumeur conserve toutes les caractéristiques moléculaires de cette tumeur chez l’humain. »

Ils sont alors allés un peu plus loin. « Nous avons testé comment cette tumeur spécifique réagit à des centaines de thérapies différentes », dit-elle. Et c’est la puissance de la technique – les patients ne peuvent être traités que d’une seule manière à la fois, mais différents traitements peuvent être testés sur plusieurs souris.

«Nous avons la même tumeur dans de nombreuses réalités différentes», explique Bruna.

Paradoxalement, une autre motivation pour Bruna est de réduire le nombre d’animaux utilisés dans la recherche. Le développement de techniques plus précises signifie que moins de souris seront utilisées à l’avenir.

Elle espère que les informations de ces études pourraient aider à guider la prise de décision clinique pour les patients à l’avenir. Actuellement, ils testent si les réponses aux médicaments et le comportement de la tumeur sont les mêmes chez le patient que leurs propres avatars. Le prochain objectif serait de mener un essai clinique pour tester si les avatars pourraient être utilisés pour prédire quelles futures thérapies fonctionneraient le mieux chez les patients dont la maladie est réapparue.

Cela aiderait les médecins et les patients à faire un choix plus éclairé, car à l’heure actuelle, il n’y a pas beaucoup de preuves sur le traitement à utiliser lorsque le cancer réapparaît.

La recherche continue

Mais ces techniques sont coûteuses et nécessitent beaucoup d’infrastructures et d’expertise. Et toutes les tumeurs transplantées chez la souris ne se développeront pas.

Un inconvénient est que ces souris n’ont pas de système immunitaire, ce qui a un impact important sur la progression des cancers et leur réponse au traitement.

Il y a beaucoup plus à faire, comme la mise en place d’un essai clinique pour voir si l’utilisation des informations sur les avatars profitera aux patients. Ils doivent également affiner les patients que ces avatars pourraient le plus aider, en se concentrant éventuellement sur un sous-ensemble de patients avec moins d’options de traitement.

Bruna et Abraham espèrent que cela avancera rapidement, en grande partie parce que les patients ont été si généreux en soutenant le travail.

« À maintes reprises, je suis frappé de constater à quel point, à un moment très vulnérable de leur vie, peu de temps après avoir été diagnostiqué, les patients s’engagent à participer à de multiples projets de recherche, principalement pour aider ceux qui les suivront », déclare Abraham.

« Cette étude et son héritage leur incombent vraiment. »

Michael