Les scientifiques prouvent que la leucémie peut se transmettre de la mère à l’enfant – mais c’est extrêmement rare

Les scientifiques ont suivi un défaut génétique spécifique de la mère au bébé

Les scientifiques ont suivi un défaut génétique spécifique de la mère au bébé

L’une des histoires d’actualité aujourd’hui est la preuve scientifique que certains cancers peuvent, dans certaines circonstances, se propager d’une mère à son bébé dans l’utérus.

Avant d’examiner la recherche en profondeur, la première chose à souligner est que cela est extrêmement rare. Depuis 1866, il n’y a eu qu’une poignée de cas enregistrés de cancer se propageant d’une mère à son bébé en pleine croissance, ce n’est donc pas quelque chose dont les femmes enceintes devraient s’inquiéter.

Cela dit, si vous avez des inquiétudes au sujet du cancer, vous pouvez appeler nos infirmières d’information au 0207 061 8355 ou au numéro gratuit 0808 800 4040.

Tournons-nous maintenant vers la science derrière cette histoire inhabituelle pour voir ce qui s’est passé, et – peut-être plus important encore – pourquoi.

L’étude de cas

L’histoire vient d’un article publié dans la revue Actes de l’Académie nationale des sciences, de chercheurs du Royaume-Uni et du Japon, dirigés par les professeurs Mel Greaves et Shuki Mizutani. L’article décrit le cas d’une femme japonaise de 28 ans qui a donné naissance à une petite fille en bonne santé.

Tout semblait aller bien, jusqu’à ce que la femme souffre de saignements et de fièvre environ un mois après l’accouchement. Les tests ont révélé qu’elle souffrait d’une forme de leucémie aiguë lymphoblastique (LAL) et elle a commencé à recevoir un traitement.

Malheureusement, 11 mois plus tard, la petite fille a également commencé à présenter des symptômes étranges. Elle a été transportée à l’hôpital avec une tumeur à la mâchoire et du liquide s’échappant de ses poumons (connu sous le nom d’épanchement pleural).

Des tests de laboratoire ont été effectués sur des échantillons de la tumeur et du liquide, montrant que l’enfant avait également un cancer. En raison de ses symptômes, les médecins ont classé le cancer comme un type de lymphome lymphoblastique. Mais pourrait-il s’agir du même cancer qui a affecté sa mère ?

Que s’est-il passé?
Pour le savoir, les chercheurs ont effectué une analyse détaillée d’un défaut génétique spécifique – connu sous le nom de gène de fusion BCR-ABL, ou chromosome Philadelphie – qu’ils avaient découvert dans les cellules cancéreuses de la mère.

Ce défaut est causé par la rupture et la fusion de deux chromosomes (numéros 9 et 22), créant des chromosomes « hybrides » constitués d’une partie de 9 et d’une partie de 22. La fusion est courante dans de nombreuses leucémies, mais elle se produit à des endroits légèrement différents chaque temps. Cela signifie que les cancers individuels ont des séquences d’ADN uniques aux points où les deux chromosomes se sont cassés et se sont rejoints.

Mais l’équipe de Greaves a découvert que les échantillons de cancer de la mère et de l’enfant avaient des séquences d’ADN identiques autour du point de rupture de leurs chromosomes fusionnés. Cela ne pouvait pas être une coïncidence – la seule explication était que les cellules cancéreuses de la mère avaient traversé le placenta et commencé à se développer chez le bébé en développement.

Quelque chose n’allait toujours pas. Bien que le placenta constitue une barrière efficace entre la mère et l’enfant, nous savons que les cellules peuvent encore se faufiler. Mais le système immunitaire du bébé aurait dû identifier les cellules cancéreuses comme étant «étrangères» et les détruire. Pourquoi cela ne s’est-il pas produit dans ce cas?

Pourquoi est-ce arrivé?

Pour répondre à cette question, les chercheurs ont à nouveau examiné les échantillons de la tumeur de la mâchoire de l’enfant et les échantillons de sang de la mère, du père et de l’enfant.

Ils ont trouvé quelque chose de très inhabituel. Il manquait aux cellules cancéreuses indésirables transmises de la mère à l’enfant un morceau crucial d’ADN qui aurait normalement alerté le système immunitaire de l’enfant de la présence des cellules envahissantes.

Ce morceau manquant contenait des gènes pour des « drapeaux » moléculaires appelés antigènes du CMH qui dépassent de la surface des cellules et communiquent avec notre système immunitaire. Avec elle, le système immunitaire du bébé aurait reconnu les cellules leucémiques de sa mère comme des envahisseurs étrangers et aurait tenté de les détruire. Sans cela, les cellules cancéreuses étaient effectivement devenues « voilées » et étaient invisibles pour le système immunitaire.

Que nous dit cette affaire ?

Des cas comme celui-ci sont très rares. Comme mentionné ci-dessus, moins de trente cas ont été publiés – principalement des mélanomes qui se sont propagés de la mère à l’enfant, ou des cas de leucémie ou de lymphome qui se sont glissés à travers le placenta. Et il convient de noter que, contrairement à de nombreux autres types de cancer, ces deux cancers proviennent de cellules intrinsèquement mobiles (mélanocytes et globules blancs, respectivement). Mais c’est la première fois que des chercheurs découvrent des preuves moléculaires détaillées pour prouver qu’il s’agit bien du même cancer chez les deux patients.

Dans leur article, les scientifiques suggèrent que ce cas nous indique que le transfert de cellules cancéreuses de la mère au bébé en développement pourrait être plus fréquent qu’on ne le pensait auparavant. Mais si de tels cas sont si rares, c’est grâce à la vigilance du système immunitaire du bébé. Et cela pourrait également aider à faire la lumière sur les raisons pour lesquelles les tumeurs échappent aux attaques immunitaires dans d’autres types de cancer.

Kat


Les références:
Actes de l’Académie nationale des sciences DOI : 10.1073/pnas.0904658106