L’enzyme LOX – Préparer le terrain pour la propagation du cancer

Des fleurs dans un jardin

Comme les graines qui se répandent dans un jardin, les cellules cancéreuses doivent atterrir dans le bon environnement pour se développer

Enrayer la capacité du cancer à se propager dans l’organisme (métastases) est probablement le défi majeur auquel les chercheurs sont aujourd’hui confrontés. Si la maladie ne se propageait pas, il serait relativement facile de la traiter par chirurgie.

De la même manière que les graines indésirables répandent des pissenlits sur une pelouse, les cellules se détachent de la tumeur d’origine et commencent à se développer dans des organes comme le cerveau, les poumons ou le foie. Et une fois que cela a commencé, il est beaucoup plus difficile de traiter le cancer avec succès, et les métastases sont responsables d’environ neuf décès par cancer sur dix.

Mais tout comme les graines ont besoin d’un terrain fertile pour prospérer, il est de plus en plus évident que la propagation des cellules cancéreuses a besoin du bon « sol » dans lequel se développer. Des scientifiques des États-Unis, du Canada et du Royaume-Uni ont maintenant découvert une protéine importante impliquée dans la préparation de ce terrain biologique, ce qui indique un moyen potentiel d’arrêter la propagation du cancer.

La « niche pré-métastatique »

En 2005, une équipe de chercheurs de New York a découvert que des cellules dérivées de la moelle osseuse pouvaient se déplacer dans des organes tels que les poumons et former de petits amas. Ces zones – connues sous le nom de « niches pré-métastatiques » – fournissent le terrain fertile dont les cellules cancéreuses qui se propagent ont besoin.

Écrivant dans l’édition de cette semaine de la revue Cancer Cell, Janine Erler et ses collègues (y compris des scientifiques financés par Cancer Research UK à l’Institute of Cancer Research) ont découvert qu’une protéine appelée LOX joue un rôle vital dans la création de ces niches.

LOX – ou lysyl oxydase, pour donner son nom complet – est une enzyme qui colle ensemble les protéines entourant les cellules. Il est également produit à des niveaux relativement élevés par les tumeurs. Serait-ce l’étape clé pour préparer le terrain à la propagation du cancer ?

Étudier LOX

Tout d’abord, Erler et son équipe ont mené des expériences dans lesquelles des souris ont été soit transplantées avec des cellules cancéreuses du sein «normales», soit des cellules cancéreuses du sein génétiquement modifiées pour manquer de LOX.

Les résultats étaient clairs : les souris porteuses de cellules cancéreuses dépourvues de LOX avaient beaucoup moins de tumeurs secondaires que celles avec des cellules cancéreuses standard. Et sans LOX, les cellules cancéreuses n’ont pas non plus réussi à attirer les cellules dérivées de la moelle osseuse qui sont cruciales pour la propagation du cancer.

De plus, des injections de LOX purifié ont conduit au recrutement de cellules de moelle osseuse. Et bloquer LOX avec des anticorps l’a empêché. Les chercheurs ont également montré que LOX agissait en « collant » ensemble des protéines dans la matrice gélatineuse qui entoure les cellules. Cela aide à piéger les cellules dérivées de la moelle osseuse dans les poumons, fournissant à son tour le bon environnement pour les cellules cancéreuses.

Mais est-ce juste une bizarrerie des cellules cancéreuses du sein cultivées en laboratoire ? Peut-être pas, car les scientifiques ont ensuite examiné 95 échantillons de tumeurs secondaires prélevés sur des patients atteints de divers types de cancer, notamment du sein, de l’intestin, de l’estomac et de l’œsophage. Dans plus de la moitié des échantillons, les chercheurs ont trouvé des amas de cellules dérivées de la moelle osseuse, ainsi que des niveaux élevés de LOX.

Ce n’est que la première étape d’un très long chemin vers un nouveau traitement potentiel contre le cancer, mais c’est certainement une chose passionnante. Nous avons maintenant une cible qui, nous le savons, joue un rôle crucial dans la préparation du «sol» pour les «graines» de la propagation du cancer. La chasse est donc lancée pour trouver des moyens de bloquer LOX, et nous sommes impatients d’en savoir plus à l’avenir.

Kat