Le NHS England doit agir alors que les patients manquent les tests de dépistage du cancer

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C’est une merveille de la science moderne que, pour au moins certains types de cancer, les médecins soient désormais capables d’exploiter les défauts génétiques uniques de la tumeur d’une personne pour traiter sa maladie avec des médicaments de précision.

Ces « médicaments ciblés » font partie d’une nouvelle génération de traitements contre le cancer qui révolutionnent la façon dont certains patients sont traités.

Plusieurs de ces types de médicaments sont déjà disponibles sur le NHS ; d’autres sont en route.

Mais la tumeur de chaque patient ne contient pas ces défauts. Ainsi, pour savoir qui pourrait bénéficier des médicaments ciblés, il faut proposer aux patients des tests, appelés tests de diagnostic « moléculaires ».

Mais il y a un problème. Ces tests ne sont pas proposés à tous les patients de la même manière dans le NHS en Angleterre.

Nous avons déjà blogué sur ce problème et sur la manière dont nous voulons que le gouvernement et le NHS England agissent.

Mais aujourd’hui, soulignant davantage la triste situation, nous avons publié un nouveau rapport montrant l’étendue du problème dans le NHS en Angleterre. Les conclusions sont frappantes : milliers des patients passent complètement à côté de tests, dont certains ont peut-être reçu un médicament ciblé qui aurait pu les aider.

Il s’agit d’un problème de longue date qui doit être rectifié de toute urgence. La récente stratégie contre le cancer le reconnaît et recommande que le NHS England « transforme l’accès » à ces tests.

Alors, quelle est la situation et que faut-il faire ?

Pourquoi les tests de diagnostic moléculaire sont-ils importants ?

Il y a une explication complète de ce que sont ces tests dans notre article précédent. Mais pour récapituler rapidement, les tests de diagnostic moléculaire sont utilisés pour identifier des défauts génétiques spécifiques dans le cancer d’un patient.

Quels sont les tests ?

Pour le cancer du poumon, les échantillons tumoraux des patients peuvent être testés pour les défauts de deux gènes : EGFR et ALK. Les défauts d’EGFR signifient qu’ils sont susceptibles d’être sensibles à des médicaments comme le géfitinib et l’erlotinib. Les défauts ALK suggèrent le médicament crizotinib.

Pour le cancer de l’intestin, certaines formes des gènes KRAS et NRAS suggèrent que le patient peut bénéficier de médicaments comme le cétuximab.

Pour le mélanome, les patients présentant des formes défectueuses du gène BRAF peuvent se voir proposer des médicaments comme le vemurafenib et le dabrafenib.

Les tests sont généralement réalisés à l’hôpital, sur des échantillons de tissus (biopsies) prélevés sur le cancer du patient, soit au moment du diagnostic, soit ultérieurement (par exemple, après la réapparition du cancer ou l’arrêt d’un traitement antérieur).

Les résultats donnent aux médecins des informations précieuses sur le meilleur traitement, y compris si un médicament ciblé pourrait fonctionner ou non. Pour les patients atteints de cancers « cibles », obtenir le bon traitement peut signifier des mois supplémentaires pendant lesquels leur cancer est sous contrôle, et peut même prolonger la vie.

Mais ces tests peuvent fournir plus d’informations que le simple fait de savoir si un patient convient à un médicament particulier. Ils peuvent également indiquer aux médecins l’évolution probable de la maladie d’un patient – ​​c’est-à-dire comment ils peuvent réagir aux différents traitements – ou s’ils peuvent être adaptés à un essai clinique.

Et pour ceux pour qui un médicament ciblé ne conviendrait pas, il y a aussi des avantages : cela signifie qu’ils pourraient éviter des médicaments qui ne fonctionneraient pas pour eux, mais qui provoqueraient quand même des effets secondaires.

C’est bon pour le patient, mais aussi pour le NHS, car cela signifie qu’il peut utiliser les médicaments plus efficacement.

Ces tests ne sont pas pour tous les patients atteints de cancer pour le moment – ils ne sont réellement effectués que pour certains cancers pour lesquels un médicament ciblé est disponible ou pour lesquels un médicament particulier est testé dans le cadre d’essais.

Mais alors que seule une poignée de médicaments ciblés sont couramment disponibles pour le moment, d’autres sont en préparation et les options pour les patients atteints de cancer se multiplient. Cela signifie que davantage de patients auront besoin de tests de diagnostic moléculaire à l’avenir.

Combien de patients sont absents ?

Mais à quel point ces tests sont-ils largement utilisés sur le NHS ? Pour le savoir, nous avons demandé à tous les laboratoires du NHS en Angleterre combien de tests ils effectuent, en nous concentrant sur trois cancers pour lesquels des médicaments ciblés sont systématiquement disponibles : le mélanome, les cancers du poumon et de l’intestin.

Ensuite, sur la base du nombre enregistré de patients atteints de ces cancers particuliers, nous avons calculé comment cela se comparait à la quantité de tests qui devrait être terminé. Le graphique ci-dessous montre ce que nous avons trouvé.

Notre rapport suggère qu’en 2014, environ 16 000 patients atteints de poumon et intestin cancer en Angleterre a complètement raté ces tests.

Compte tenu de ce que nous savons sur la fréquence à laquelle les tests des patients indiquent qu’ils sont éligibles à des traitements ciblés, cela signifie qu’environ 3 500 de ces patients auraient pu être éligibles à un médicament ciblé qui aurait pu les aider.

Et, en un sens, même ceux qui ne serait pas ont également raté un médicament ciblé, car leurs médecins n’avaient pas exploré toutes les options de traitement.

En plus du mélanome, des cancers de l’intestin et du poumon, des tests moléculaires sont également effectués dans de nombreux cancers du sang. Ainsi, même si cela met en évidence le problème, cela ne fournit en aucun cas une image complète.

La bonne nouvelle est que, bien que la situation soit loin d’être parfaite pour les patients atteints d’un cancer du poumon et de l’intestin, il semble que tous les patients atteints de mélanome appropriés subissent des tests.

Cela est probablement dû à trois raisons :

  • le nombre de patients atteints de mélanome avancé est relativement faible par rapport au cancer du poumon et de l’intestin
  • les tests ont été payés par la société pharmaceutique qui fabrique le médicament ciblé
  • et une communauté clinique enthousiaste existe dans le cancer de la peau qui a maintenu ces tests.

Pourquoi les patients atteints de cancer de l’intestin et du poumon sont-ils oubliés?

Nous pensons que la principale raison pour laquelle ces patients ne passent pas les tests est qu’il n’y a pas de moyen national dédié de les payer sur le NHS en Angleterre. Où les tests sommes étant effectuée, l’argent provient soit de sociétés pharmaceutiques – qui peuvent fournir un financement initial pour soutenir les tests de leurs médicaments sur le NHS – soit les coûts sont absorbés dans les budgets de laboratoire existants.

Étant donné le nombre de médicaments ciblés dans le pipeline, aucune des deux options n’est viable.

Une autre raison est que tous les médecins ne semblent pas être au courant de ces tests et des traitements ciblés disponibles. Des travaux antérieurs ont montré que seulement environ trois médecins et professionnels de laboratoire sur 10 (30 %) se considéraient comme ayant une connaissance « élevée » ou « experte » des utilisations des médicaments ciblés. Les tests n’auront pas lieu si les médecins ne le demandent pas.

Qu’est-ce qui devrait être fait?

C’est un problème qui existe depuis des années, et il y a une solution. La stratégie de 2011 contre le cancer pour l’Angleterre a recommandé une approche nationale à la fois pour le financement et la fourniture de tests de diagnostic moléculaire. Avec d’autres, nous avons été frustrés par le peu de progrès réalisés.

Notre rapport estime qu’une telle approche coûtera environ 13 millions de livres sterling par an. Cela permettra à la fois de combler le vide dans le nombre de tests fournis et de créer un service national mis en place pour l’avenir, lorsque davantage de tests seront nécessaires pour des médicaments plus ciblés.

Et n’oublions pas que cela aidera aussi la recherche, en facilitant l’identification des patients pour les essais cliniques.

La vision du NHS jusqu’en 2020 – la « vue prospective sur cinq ans » – place les soins personnalisés et la réduction des variations de traitement au cœur de ses préoccupations.

Et la nouvelle stratégie contre le cancer réitère l’importance de « ne pas retarder[ing] plus longtemps dans la mise en place d’un service de diagnostic moléculaire moderne.

Le NHS England doit donc réaliser ces ambitions et établir un service de tests de diagnostic moléculaire financé à l’échelle nationale qui fournit des tests pour tous les patients appropriés.

En fin de compte, il est extrêmement inquiétant que les patients passent à côté des traitements disponibles en routine, simplement parce qu’ils ne subissent pas de test pour voir s’ils pourraient en bénéficier.

Il est maintenant temps d’agir.

Emlyn Samuel est responsable politique senior chez Cancer Research UK