La vitamine D protège-t-elle contre le cancer ?

Cancer Research UK Homepage

Lisez trop de gros titres et vous pourriez penser que tout ce qui est sous le soleil cause le cancer. Et, bien sûr, le soleil lui-même peut augmenter votre risque de contracter la maladie, car le rayonnement ultraviolet qu’il émet est la principale cause de cancer de la peau.

Mais récemment, certains chercheurs ont suggéré que la lumière du soleil pourrait également nous protéger du cancer – vous avez probablement vu des histoires à ce sujet dans les médias. Lorsque la lumière du soleil éclaire notre peau, nous produisons de la vitamine D et, en effet, l’exposition au soleil est notre principale source de ce produit chimique. Nous avons besoin de vitamine D pour des os solides et sains, mais certaines études suggèrent qu’elle peut également réduire le risque de nombreux types de cancer.

Naturellement, il s’agit d’une question assez controversée – comment équilibrez-vous le besoin de certains exposition au soleil afin de fabriquer suffisamment de vitamine D avec la nécessité de rester en sécurité au soleil et de réduire votre risque de cancer de la peau ? Et est-il vrai que la vitamine D peut réduire le risque de cancer ?

Ce mois-ci, le Centre international de recherche sur le cancer (CIRC) faisant autorité s’est penché sur la question. En réunissant un groupe de scientifiques experts, ils ont examiné toutes les preuves disponibles et publié un rapport détaillé sur la vitamine D et le cancer. Le tome massif pèse 465 pages, mais nous examinerons les points clés dans le premier des deux articles consacrés au débat sur la vitamine D.

La vitamine D réduit-elle le risque de cancer ?

Probablement, selon le CIRC, bien que dans une moindre mesure que ce qui est communément suggéré. Vous verrez souvent des allégations selon lesquelles la vitamine D protège contre un large éventail de cancers différents, y compris des types très courants tels que le cancer du sein, de l’intestin et de la prostate. Mais le rapport du CIRC brosse un tableau différent.

Une grande partie des preuves que la vitamine D pourrait protéger contre le cancer proviennent d’études examinant comment les taux de différents cancers changent selon l’endroit où vous vivez dans le monde. Ces études sont appelées « études écologiques » et elles ont principalement découvert que plus on s’éloigne du nord de l’équateur, plus les gens sont susceptibles de développer ou de mourir de nombreux types de cancer.

La grande idée est que les rayons du soleil sont plus faibles à des latitudes plus élevées, de sorte que les personnes vivant dans les régions nordiques produisent moins de vitamine D. Et c’est ce qui, en théorie, explique leurs taux plus élevés de cancer.

Mais le rapport du CIRC critique fortement ce type de recherche pour plusieurs raisons :

  • Ces études sont basées sur une hypothèse erronée – que les gens ont moins de vitamine D plus ils vivent au nord. En fait, des études en Europe montrent la tendance inverse ; les personnes vivant plus au nord ont souvent plus haut niveaux de vitamine D. Et en Amérique du Nord, le lien entre la latitude et la vitamine D est faible.
  • Souvent, ces études ne tiennent pas compte d’autres facteurs qui varient avec la latitude et pourraient également expliquer les différences dans les taux de cancer, comme ce que les gens mangent, leur niveau d’activité ou leur richesse.
  • Ces études ne tiennent pas compte des différences de comportement des gens, comme leur désir de bronzer, qu’ils travaillent à l’intérieur ou qu’ils partent en vacances dans des endroits ensoleillés. Ces choses ont un effet beaucoup plus important sur les niveaux de vitamine D d’une personne que la simple géographie.

Ainsi, les études écologiques nous en disent très peu sur la vitamine D et le cancer – elles sont comme regarder le problème à travers une paire de lunettes embuée. Pour y voir plus clair, certaines études se sont penchées sur personnes individuelles, mesurant en fait la vitamine D dans leur sang et la comparant à leur risque de cancer.

Ces études ont montré que les personnes ayant des niveaux plus élevés de vitamine D dans leur sang sont en effet moins susceptibles d’avoir un cancer de l’intestin. Une association existe donc. Cependant, les preuves du cancer du sein sont «limitées» – de nombreuses études ont examiné un lien possible et leurs résultats sont si incohérents que tout effet protecteur pourrait bien être un coup de chance. Et « il n’y a aucune preuve » que la vitamine D pourrait réduire le risque de cancer de la prostate.

A quoi sert réellement la vitamine D ?

Donc, dans l’ensemble, il existe de plus en plus de preuves que la vitamine D est liée d’une manière ou d’une autre à un risque réduit de cancer de l’intestin, mais le jury est très ouvert pour d’autres types. Même alors, le rapport du CIRC indique que « La question clé est de comprendre si un faible statut en vitamine D entraîne un risque accru de cancer… ou est simplement une conséquence d’un mauvais état de santé ». La vitamine D influence-t-elle directement la biologie des cellules de notre corps, ou les niveaux de vitamine D sont-ils un « proxy » pour autre chose ?

Il y a certainement des signes que les niveaux de vitamine D d’une personne pourraient refléter sa santé en général. De nombreux facteurs qui augmentent le risque de maladies comme le cancer et les maladies cardiaques sont également liés à de faibles niveaux de vitamine D. Il s’agit notamment de la vieillesse, d’un poids corporel élevé, de l’inactivité, du tabagisme ou d’une mauvaise alimentation. Dans au moins une grande étude, les chercheurs ont ajusté leurs résultats pour tenir compte de ces autres facteurs. Ils ont découvert que cela affaiblissait le lien entre la vitamine D et le cancer ou les maladies cardiaques.

En revanche, des études utilisant des animaux ou des cellules en laboratoire ont montré que la vitamine D pourrait bien avoir des effets biologiques directs. Le produit chimique est bon pour le multitâche – il effectue un grand nombre de tâches dans nos cellules. Et selon des expériences de laboratoire, beaucoup d’entre eux – de l’arrêt de la croissance des cellules au suicide de celles qui sont endommagées – pourraient aider à prévenir le cancer.

Mais encore une fois, le rapport du CIRC nous conseille d’interpréter ces expériences avec prudence. Ce qui se passe dans les cellules de laboratoire peut ne pas s’appliquer aux humains et trop souvent, les chercheurs ont été conduits dans des impasses par ce type d’expériences.

D’autres nutriments, tels que le bêta-carotène ou la vitamine E, ont montré des capacités anticancéreuses similaires en laboratoire, mais n’ont pas tenu cette promesse initiale lorsque les suppléments ont été testés chez l’homme. En effet, dans certains essais cliniques, les personnes qui ont reçu des suppléments vitaminiques à forte dose avaient en fait plus haut risques de cancer. Cela montre simplement que nous devons être très prudents lorsque nous faisons des hypothèses sur ce qui se passe chez des personnes réelles sur la base de ce qui se passe dans de petits échantillons de cellules.

Donc…

Alors qu’est-ce que cela signifie pour nous? Les gens devraient-ils rechercher activement des suppléments de vitamine D ou les traiter avec prudence jusqu’à ce que d’autres recherches soient effectuées ? Et devons-nous encore prendre la peine de rester en sécurité au soleil ? Nous verrons comment le nouveau rapport répond à ces questions dans la deuxième partie.

Ed