La thérapie photodynamique (PDT) est prometteuse, mais il reste encore du travail à faire

Thérapie photodynamique

La thérapie photodynamique peut être utilisée pour traiter certaines formes de cancer (Image © National Cancer Institute)

Il y a un peu plus d’une semaine, le Sunday Times a publié un article sur les avantages d’un type de thérapie contre le cancer appelée thérapie photodynamique, ou PDT (le lien nécessite un abonnement).

Selon l’article, le gouvernement britannique prévoit de publier un rapport au cours de la nouvelle année, décrivant le financement de plusieurs nouveaux centres pour fournir ce traitement. C’est une bonne nouvelle, mais il est important de ne pas trop s’emballer sur les avantages potentiels pour les patients atteints de cancer.

Pour commencer, la PDT ne convient que pour traiter certains types de cancer dans certaines circonstances. Et bien qu’il y ait eu des résultats prometteurs de certains essais cliniques, d’autres n’ont pas été aussi positifs. Il est donc un peu prématuré de décrire la PDT comme la « quatrième arme dans la lutte contre le cancer aux côtés de … la chirurgie, la radiothérapie et la chimiothérapie ».

Malgré ces mises en garde, la technique – qui utilise la lumière laser pour activer les médicaments anticancéreux dans le corps – sera presque certainement un outil utile pour les médecins à l’avenir. Regardons PDT un peu plus en détail et voyons le contexte derrière les gros titres.

Qu’est-ce que le PDT ?

La thérapie photodynamique utilise des faisceaux de lumière précis pour traiter le cancer, dans le cadre d’un processus en deux étapes.

Tout d’abord, le patient reçoit un « pro-médicament » inerte qui s’accumule dans le corps, en particulier dans les tumeurs. Le pro-médicament est ensuite converti en un médicament actif lorsque la lumière d’une certaine longueur d’onde est dirigée dessus. Parce que la lumière et le médicament ne se rencontrent que dans la tumeur du patient, le médicament n’est activé que là-bas. Ceci est conçu pour réduire les dommages aux tissus sains, en minimisant les effets secondaires.

Comme nous l’avons dit, la PDT est déjà utilisée pour traiter certains types de cancer – tels que certains cancers de la peau et de l’œsophage – et les détails de son fonctionnement varient en fonction du type de cancer du patient. Dans le cas du cancer de la peau, le pro-médicament est appliqué dans une crème. D’autres fois, il peut être administré par injection.

De même, la lumière laser peut être dirigée sur une tumeur à partir d’une lampe ou d’un appareil semblable à une torche, d’autres fois, elle doit être insérée à l’intérieur du corps sur un tube semblable à un endoscope. Vous trouverez des informations détaillées sur les différents types de PDT actuellement utilisés sur notre site Web CancerHelp UK.

Bien qu’être traité par la lumière, plutôt par la chirurgie ou la chimiothérapie, puisse sembler instinctivement « mieux », il convient de souligner que la PDT a des inconvénients importants.

Le pro-médicament peut rendre les patients très sensibles à la lumière, ils doivent donc rester dans l’obscurité, souvent pendant plusieurs semaines. Cela peut sembler un petit prix à payer pour traiter le cancer, mais parfois la PDT est utilisée pour atténuer les symptômes chez les personnes qui ne peuvent pas être guéries – dans ce contexte, passer leurs dernières semaines dans l’obscurité peut ne pas être quelque chose qu’un patient juge utile.

Traitement actuel

Comme nous l’avons mentionné ci-dessus, la PDT s’est avérée efficace dans le traitement de quelques types de cancer à certains stades de leur développement, et NICE a recommandé son utilisation sur le NHS pour traiter les personnes atteintes de ces formes de cancer si cela est approprié (voir, par exemple, leurs conseils sur le cancer de la peau autre que le mélanome).

Par exemple, la PDT peut être utilisée pour traiter certains types de cancer de la peau autre que le mélanome ; divers cancers des voies respiratoires; et le cancer de l’œsophage. Dans ce dernier cas, il peut être utilisé pour tenter de guérir de très petits cancers de l’œsophage précoces – bien que malheureusement la maladie ne soit généralement diagnostiquée qu’à un stade ultérieur – ou pour atténuer les symptômes d’un cancer plus avancé.

La recherche future

Il y a eu plusieurs essais cliniques récents de PDT au Royaume-Uni, comme le révélera une navigation rapide dans notre base de données d’essais cliniques (recherchez « thérapie photodynamique » et cochez les cases « essais avec résultats » et « ont terminé le recrutement ». Nous avons aidé à financer certains d’entre eux. Cependant, tous ces essais n’ont pas encore publié leurs résultats, il sera donc intéressant de voir quelles nouvelles preuves émergeront au cours des prochaines années.

Cependant, certains résultats sont déjà apparus, et certains montrent que la PDT est au moins aussi efficace que le traitement auquel elle a été comparée. Et dans la plupart des cas, il a moins d’effets secondaires et est plus acceptable pour les patients. Mais il est juste de dire que, par rapport aux autres traitements dans l’ensemble, la « base de preuves » pour la PDT est relativement inégale. Il y a encore beaucoup de travail à faire et de nombreuses questions auxquelles répondre.

À titre d’exemple, un examen récent des preuves de l’utilisation de la PDT pour traiter le cancer du nasopharynx a conclu que « la PDT a le potentiel d’être un traitement local très efficace… sans les effets secondaires graves observés avec la radiothérapie ».

Mais le journal soulignait également qu’il restait un problème important à résoudre : il était extrêmement difficile d’éclairer uniformément la bouche et la gorge des gens, ce qui pouvait conduire à ce que certaines zones reçoivent trop de traitement, tandis que d’autres patchs manquent.

Comme l’écrivent les auteurs, « certaines structures critiques sont bien protégées par l’os ; d’autres, cependant, comme le voile du palais et la paroi dorsale de l’oropharynx subiraient des dommages inacceptables par cette approche ». Les scientifiques responsables testent actuellement un nouvel appareil qui pourrait résoudre ce problème.

Et tous les essais n’ont pas été couronnés de succès – par exemple, un essai récent sur l’utilisation de la PDT pour traiter le cancer des voies biliaires s’est terminé tôt après que le groupe PDT ait fait pire que les personnes recevant un traitement standard. L’équipe de recherche, qui a présenté ses résultats lors de la conférence de l’Institut national de recherche sur le cancer de cette année, et qui a été financée par Cancer Research UK, analyse actuellement leurs résultats plus en profondeur pour essayer de découvrir pourquoi.

Que fait Cancer Research UK à propos de la recherche PDT ?

Chez Cancer Research UK, nous finançons des propositions de recherche qui nous sont présentées par des scientifiques (comme notre collègue Simon l’a déjà écrit). Pour le moment, nous ne finançons activement aucun essai en cours sur la PDT. Mais si une proposition de recherche était soumise à nos comités de financement, nous l’étudierions, comme nous le ferions pour toute autre proposition de recherche.

Cependant, nous avons une solide expérience dans la recherche PDT. La lampe Paterson, utilisée en PDT pour le cancer de la peau, a été développée par Cancer Research UK dans les années 1990. Et dans le passé, nous avons financé le travail de l’expert britannique en PDT, le Dr Stephen Pereira, qui a mené des essais cliniques sur l’utilisation de la PDT pour traiter le cancer des voies biliaires et le cancer du pancréas.

Sens du point de vue

Comme beaucoup de nouveaux traitements actuellement à l’étude, la thérapie photodynamique a un potentiel considérable. Mais à mesure que les résultats des essais récents émergeront, tout comme il y aura certainement de bonnes nouvelles, de plus en plus de questions seront soulevées. Ainsi, bien que nous soutenions pleinement les efforts visant à améliorer et à rechercher la PDT, nous pensons qu’il est nécessaire d’avoir une perspective sur le traitement.

La PDT n’est pas (et ne sera probablement jamais) un traitement qui fonctionnera sur tous les cancers – et ce n’est certainement pas un « remède miracle » pour la maladie. La vérité est que les preuves de son efficacité ne sont pas encore assez solides pour faire autre chose que des prédictions prudentes sur son avenir – quoi que vous puissiez lire dans les journaux.

Henri