La génétique de la suralimentation

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Les enfants avec une version « à haut risque » de FTO mangent plus de biscuits après un repas.

Vous venez de manger un gros repas et quelqu’un dépose une assiette de biscuits devant vous. Vous les mangez ? Et si oui, de combien vous moqueriez-vous ? Selon une nouvelle étude, l’un de vos gènes pourrait affecter votre réponse à ces questions.

Le gène en question s’appelle FTO et il a été le premier à être lié de manière concluante à l’obésité. Un petit changement sépare deux versions du gène – une version « à faible risque » et une « à haut risque ».

Il y a deux ans, les scientifiques ont découvert que les personnes qui ont une copie à haut risque sont 30 % plus susceptibles d’être obèses que celles qui n’en ont pas. Et les personnes aux prises avec deux copies à haut risque sont 70% plus susceptibles d’être obèses.

À ce stade, la fonction du gène était en grande partie un mystère. Mais une nouvelle recherche de scientifiques de Cancer Research UK, publiée cette semaine, a suggéré que cela affecte la sensation de satiété des gens après un repas, et donc leur capacité à arrêter de manger.

La nouvelle étude a été dirigée par Jane Wardle, directrice du Centre de recherche sur le comportement en santé de Cancer Research UK à l’UCL, et publiée dans l’International Journal of Obesity. Son équipe a recruté 131 enfants âgés de quatre à cinq ans et leur a donné une assiette de biscuits après qu’ils venaient de manger un repas.

Ils ont constaté que les enfants avec une ou deux copies de la version à haut risque de FTO mangeaient plus de ces biscuits que ceux qui n’avaient pas l’une ou l’autre copie. Et c’était le cas dans différentes catégories de poids – le gène avait une influence, que les enfants soient maigres ou en surpoids.

De toute évidence, FTO n’est pas toute l’histoire lorsqu’il s’agit de trop manger. Il existe probablement beaucoup plus de gènes liés à l’obésité et la version FTO à haut risque n’a qu’un faible effet sur le comportement. Pourtant, son influence est généralisée. Dans l’étude du professeur Wardle, la moitié des enfants n’avaient qu’une seule copie de la variante à haut risque et 20 pour cent en avaient deux.

Il s’agit d’un cas classique où nature et culture travaillent main dans la main. Le risque de suralimentation d’un enfant est influencé à la fois par ses gènes (qu’il ait des versions à haut risque de FTO) et par son environnement (si on lui a donné des biscuits après le repas). Leurs gènes ont façonné leurs réponses au monde qui les entoure.

Il s’agit d’un point critique – comme nous en avons déjà discuté, les gènes liés à l’obésité ne condamnent pas les enfants à un avenir de suralimentation. Les habitudes, bien sûr, peuvent être modifiées, mais des études comme celles-ci pourraient éventuellement nous aider à identifier les enfants les plus à risque de prendre du poids et qui ont le plus besoin d’aide pour éviter de le faire.

Et pourquoi est-ce pertinent pour le cancer ? Tout simplement parce que prendre trop de poids est l’une des causes les plus importantes de cancer en dehors du tabagisme.

Plusieurs types de cancer sont plus fréquents chez les personnes en surpoids et obèses, notamment le cancer du sein après la ménopause et les cancers de l’intestin, de l’utérus, de l’œsophage, du pancréas, de la vésicule biliaire et des reins. Cette liste comprend deux des cancers les plus courants et trois des plus difficiles à traiter.

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Référence:

J Wardle, C Llewellyn, S Sanderson, R Plomin (2008). Le gène FTO et l’apport alimentaire mesuré chez les enfants Journal international de l’obésité, 33 (1), 42-45 DOI : 10.1038/ijo.2008.174

Image de Jusben à Morguefile