La « course de relais moléculaire » au cœur d’une nouvelle thérapie ciblée contre le cancer

La « course de relais moléculaire » au cœur d'une nouvelle thérapie ciblée contre le cancer
Course de relais, athlétisme

Une « course à relais » moléculaire pourrait conduire à un nouveau traitement contre le cancer.

Un gros problème dans le traitement du cancer est de savoir comment administrer suffisamment de médicaments nécessaires pour traiter la tumeur sans provoquer d’effets secondaires excessifs. Pour aggraver les choses, les cancers peuvent développer une résistance aux médicaments au fil du temps, ce qui signifie que des doses de plus en plus élevées et des cocktails de médicaments plus puissants sont souvent nécessaires pour lutter contre la maladie.

Mais des médicaments plus puissants entraînent généralement des effets secondaires plus graves. Il arrive donc un moment où l’augmentation de la dose du médicament n’est tout simplement pas possible en raison des dommages que de puissants médicaments anticancéreux peuvent causer à l’organisme en grandes quantités.

Ainsi, le Dr Mark Middleton et son équipe, basés au Centre de médecine expérimentale du cancer (ECMC) de Cancer Research UK à Oxford, ont découvert un moyen de contourner ce problème difficile grâce au développement d’une nouvelle thérapie anticancéreuse plus ciblée. Leurs résultats sont publiés cette semaine dans la revue Science Translational Medicine.

Cibler le cancer

Un peu comme une course de relais moléculaire, le nouveau traitement repose sur une chaîne d’événements qui culmine avec l’activation d’un médicament puissant spécifiquement dans les cellules cancéreuses.

Le premier « coureur » du relais est un produit chimique appelé EPO152R, qui se déplace dans le sang et dans les cellules cancéreuses, où il active le deuxième « coureur » – une protéine appelée NQO2. Il s’agit d’une enzyme présente à des niveaux élevés dans certains types de cellules cancéreuses, notamment les tumeurs intestinales et hépatiques.

Cette enzyme « activée » NQO2 peut désormais activer le troisième et dernier « coureur » – un produit chimique « prodrogue » inoffensif, nommé de manière accrocheuse CB1954. Il le fait en le convertissant en un puissant médicament anticancéreux.

Parce que les cellules saines ont des niveaux de NQO2 inférieurs à ceux des cellules saines, elles sont incapables de produire une grande quantité du médicament actif final, donc – du moins en théorie – elles éviteront de graves dommages – et il y a moins de risques d’effets secondaires. Cibler le médicament spécifiquement sur la tumeur de cette manière permet d’administrer une dose beaucoup plus élevée, maximisant sa capacité à tuer les cellules cancéreuses sans nuire aux cellules normales.

Promesse précoce

Dans leur nouvel article, le Dr Middleton et son équipe ont publié les résultats d’un essai clinique du nouveau traitement expérimental. Trente-deux patients atteints d’un cancer avancé ont reçu une combinaison d’EPO152R et de CB1954.

Comme pour tous les essais cliniques à un stade précoce, cette étude visait principalement à déterminer quelle dose du médicament serait sans danger, plutôt que de mesurer son efficacité chez les personnes atteintes de cancer.

L’essai a montré que le concept de « course de relais moléculaire » fonctionne – ils ont découvert que le médicament était activé dans les tumeurs des patients. Et cela a également permis aux chercheurs de déterminer la dose la plus élevée qu’ils pouvaient utiliser en toute sécurité avant que le traitement ne provoque des effets secondaires graves. Cependant, le traitement a quand même causé un certain nombre d’effets secondaires, notamment de la fatigue, de la diarrhée et des vomissements. Mais les premiers résultats sont encourageants et suggèrent que la thérapie mérite d’autres essais.

Cet essai était une collaboration entre trois des 19 centres ECMC situés à travers le Royaume-Uni – basés à Oxford, à l’Institute of Cancer Research et à l’UCL. Les ECMC sont une initiative passionnante de Cancer Research UK mise en place pour offrir aux patients de nouvelles opportunités de participer à des essais cliniques pour les traitements anticancéreux les plus récents et les plus innovants. C’est fantastique de voir de nouvelles approches passionnantes passer du laboratoire à la clinique, et ce nouveau traitement à un stade précoce n’est que l’une des nombreuses thérapies potentiellement vitales que nous espérons apporter aux patients à l’avenir.

Ailsa Taylor, attachée de presse de Cancer Research UK


Référence:

Middleton, M. et al, (2010). Traitement du cancer promédicament à médiation par la quinone oxydoréductase-2 Science Médecine translationnelle, 2 (40), 40-40 DOI : 10.1126/scitranslmed.3000615