Journée mondiale contre le cancer 2017 : il existe 2 types de cancer de l’œsophage, et ils affectent le monde de différentes manières

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Dans la dernière partie de notre série Journée mondiale contre le cancer, nous examinons comment le cancer de l’œsophage affecte différentes régions du monde. Jetez un œil à notre carte interactive ci-dessous pour voir comment les taux varient, et lisez la suite pour découvrir ce que les différences de taux peuvent nous dire sur les causes des 2 principaux types de cancer de l’œsophage.

Au Royaume-Uni, les taux de cancer de l’œsophage ont augmenté de plus de 40 % depuis les années 1970. Les facteurs liés au mode de vie, tels que le tabagisme, le surpoids ou l’obésité et la consommation d’alcool, sont à l’origine de près de 9 cancers de l’œsophage sur 10 au Royaume-Uni.

Mais en est-il de même dans d’autres parties du monde ? Les taux de cancer de l’œsophage sont les plus élevés en Afrique australe et en Asie de l’Est, où la consommation d’alcool est plus faible et l’obésité moins fréquente. Alors, qu’est-ce qui fait augmenter les taux de cancer de l’œsophage dans ces régions ?

Il existe 2 principaux types de cancer de l’œsophage et, curieusement, ils sont liés à différentes causes, ce qui se reflète dans les schémas de diagnostic.

Dans cet article, nous approfondissons ces tendances et explorons certaines des raisons possibles avec 2 experts travaillant dans le domaine.

Aller à la racine de la situation

Le cancer de l’œsophage est le 8ème cancer le plus fréquent dans le monde. La maladie affecte le long tube extensible qui transporte les aliments et les boissons jusqu’à l’estomac et peut être divisée en 2 types principaux.

Le premier, appelé carcinome épidermoïde, survient dans la partie supérieure de l’œsophage. Et le second, appelé adénocarcinome, se développe dans la région inférieure ainsi qu’à l’endroit où l’œsophage rencontre l’estomac.

Elles sont très différentes sur le plan génétique, à tel point qu’une étude récente a demandé de reconsidérer leur classification en les identifiant comme des maladies distinctes.

Et les différences entre ces cancers ne s’arrêtent pas là.

Tout comme ils affectent différentes parties de l’œsophage, ces cancers diffèrent également dans les régions du monde qu’ils affectent. C’est en grande partie dû au fait qu’ils ont différentes causes sous-jacentes possibles, et comme les comportements et les modes de vie changent au fil du temps dans différentes populations, les taux de ces cancers changent également.

Regardons les chiffres de plus près.

Hotspots pour les thés chauds

Si vous regardez la carte ci-dessus, les pays avec les niveaux les plus élevés de cancer de l’œsophage se trouvent en Asie et en Afrique. Ici, la grande majorité des cas sont des carcinomes épidermoïdes, qui restent principalement une maladie des régions moins développées.

Cela s’explique en partie par les principaux facteurs de risque de ce type de cancer : tabagisme, consommation d’alcool et de boissons chaudes et mauvaise alimentation.

Le cancer de l’œsophage fait partie d’une série de cancers des lèvres aux poumons liés au tabagisme

– Dr Phil Jones, Cancer Research UK

« Les taux de tabagisme sont désormais élevés dans les régions en développement », déclare le Dr Phil Jones, un expert britannique de Cancer Research sur le cancer de l’œsophage de l’Université de Cambridge.

« Et le cancer de l’œsophage fait partie d’une série de cancers des lèvres aux poumons liés au tabagisme. »

Boire des boissons très chaudes, définies comme supérieures à 65 °C – beaucoup plus chaudes que ce qui est courant en Europe et aux États-Unis – est également une tradition culturelle de certains pays qui augmente le risque de ce cancer, et cela se reflète dans les taux de maladie.

« En Iran et dans quelques autres pays, les gens boivent du thé à des températures très chaudes et cela endommage la muqueuse de l’œsophage », explique le Dr Marnix Jansen, un expert de Cancer Research UK sur le cancer de l’œsophage de l’University College de Londres. Cela pourrait provoquer une inflammation nocive menant au cancer ou augmenter le risque de dommages aux cellules causés par des substances cancérigènes qui pénètrent dans l’œsophage.

Un cas de polar ?

Bien que ces principaux facteurs de risque de carcinome épidermoïde de l’œsophage puissent expliquer une grande partie des différences globales, ils ne disent pas tout.

« Mais mystérieusement, en ce qui concerne ce problème de santé mondial, il existe de vastes régions d’Afrique où la cause du cancer de l’œsophage n’est pas évidente », explique Jones.

« Quoi que ce soit, cela ne semble pas être l’un des suspects habituels – tabagisme ou alcool. »

Différentes substances cancérigènes, ou cancérigènes, laissent des « empreintes digitales » uniques de dommages sur l’ADN des cellules, offrant des indices sur l’origine des dommages. Et lorsque les scientifiques ont examiné ces «empreintes digitales» chez les patients atteints de carcinome épidermoïde de l’œsophage au Malawi – qui a les taux les plus élevés de cancer au monde – elles ne correspondaient pas à celles laissées par la fumée de cigarette.

« Cette histoire délicate est difficile à résoudre, mais une idée est que les cas pourraient être liés à un lait fermenté qui est bu dans certains pays africains », explique Jones.

Mystérieusement… il existe de vastes régions d’Afrique où la cause du cancer de l’œsophage n’est pas évidente

– Dr Phil Jones, Cancer Research UK

« Cela contient beaucoup de substances cancérigènes appelées aldéhydes, que l’on trouve également dans l’alcool », ajoute-t-il. En plus de cela, dit Jansen, le charbon de bois est mélangé au lait pour éliminer les bactéries, qui peuvent également être une source de substances cancérigènes.

Un autre domaine où les cas ne correspondent pas tout à fait à l’exposition aux facteurs de risque est la «ceinture asiatique du cancer de l’œsophage», qui s’étend à travers les républiques d’Asie centrale, la Mongolie et le nord-ouest de la Chine.

Ici, on pense que les changements génétiques héréditaires pourraient jouer un rôle. En particulier, une variation d’un gène appelé ALDH, qui est commun dans certaines populations asiatiques.

Les personnes qui présentent cette variation ne peuvent pas décomposer efficacement l’un des sous-produits toxiques de l’alcool : l’acétaldéhyde. L’acétaldéhyde est un cancérogène et, selon Jones, les niveaux plus élevés de la toxine chez les personnes porteuses de la variante du gène ont un impact important sur les taux de cancer de l’œsophage.

« C’est le changement génique unique le plus fort avec lequel une personne peut naître et qui peut prédisposer à ce type de cancer, si elle boit de l’alcool », dit-il.

Les scientifiques étudient maintenant les moyens possibles d’identifier les personnes atteintes de cette variante génétique afin de développer des stratégies qui pourraient réduire leur risque de développer un cancer de l’œsophage, par exemple en proposant des conseils sur le mode de vie ou un dépistage.

Mais il n’y a pas que l’Asie et l’Afrique qui voient les taux de cancer de l’œsophage fluctuer.

Sous pression

En Occident, en particulier au Royaume-Uni et aux États-Unis, nous assistons à une baisse des taux de carcinome épidermoïde de l’œsophage, en grande partie en raison de la baisse des taux de tabagisme et de consommation d’alcool. Pourtant, les taux d’adénocarcinome montent en flèche.

Au cours des dernières décennies, les États-Unis ont connu une augmentation de 400 % des taux de ce type de cancer, entraînant une augmentation des taux de mortalité de 2 à 15 pour 100 000 au cours de la même période. Et une explication possible est l’augmentation des niveaux d’obésité.

L’obésité est un facteur de risque majeur d’adénocarcinome de l’œsophage, mais pas de carcinome épidermoïde, et constitue un problème de santé publique croissant dans les pays en développement. On pense que l’excès de graisse autour de la taille exerce une pression sur l’abdomen, ce qui fait que l’acide gastrique remonte dans l’œsophage et endommage sa muqueuse. Ce processus est connu sous le nom de reflux acide.

Cela est logique étant donné qu’une autre affection liée au reflux acide persistant, appelée œsophage de Barrett, augmente le risque d’adénocarcinome de l’œsophage. En fait, entre 7 et 13 % des personnes atteintes de cette maladie au Royaume-Uni développent un cancer de l’œsophage.

Alors, quelle est la prochaine étape ?

S’il est intéressant d’étudier ces tendances, c’est ce que les chercheurs peuvent faire avec ces informations qui est important.

Comme l’explique Jones, si nous pouvons trouver un facteur de risque évitable qui pourrait constituer la base d’une sorte de stratégie de prévention, alors les mesures de santé publique pourraient aider à réduire le risque de maladie.

« Dans les pays en développement où la cause du cancer de l’œsophage n’est pas claire, l’espoir est que nous puissions trouver un facteur de risque dans l’alimentation ou l’environnement qui soit facile à éliminer à faible coût », dit-il.

« Alors peut-être que cela aura un impact sur les taux de maladie. »

Et comme le souligne Jansen, l’augmentation des taux de la maladie signifie qu’il est également important de trouver de nouvelles façons de diagnostiquer la maladie plus tôt.

Plus vous regardez durement, plus [cancer] cas vous trouverez

– Dr Marnix Jansen, Cancer Research UK

« Les scientifiques de Cancer Research UK travaillent sur des aides à la détection précoce, telles que le test Cytosponge », ajoute-t-il. Il s’agit d’un test simple qui pourrait être utilisé chez les patients atteints d’œsophage de Barrett pour détecter les premiers changements dans les cellules. C’est aussi une solution qui pourrait être appliquée dans le monde entier; nous nous sommes déjà associés à l’Académie chinoise des sciences médicales pour tester Cytosponge dans des régions de Chine présentant des taux élevés de cancer de l’œsophage.

Un diagnostic précoce est important parce que le cancer qui est détecté à des stades précoces est plus susceptible d’être traité avec succès. Mais Jansen souligne que ces tests doivent être suffisamment précis pour éviter de détecter des cancers qui n’auraient pas causé de préjudice à la personne – ce qu’on appelle un « surdiagnostic ».

« Plus vous regardez attentivement, plus vous trouverez de cas », dit-il. « Alors maintenant, la grande question est : que faisons-nous une fois que nous avons identifié ces patients atteints d’un cancer précoce ? Tous ne développeront pas une maladie agressive nécessitant un traitement intense.

« Nous devons développer de meilleurs outils pour distinguer ces patients de ceux qui ont besoin d’une surveillance pour éviter un surtraitement potentiellement dangereux. C’est l’avenir de la détection précoce.

Et tout comme pour améliorer la détection et le diagnostic, il y a beaucoup à faire pour aider à prévenir plus de cas de cancer de l’œsophage ainsi qu’à trouver des traitements meilleurs et plus doux – tout ce que nos chercheurs dévoués travaillent dur pour accomplir.

Justine