Journée internationale de la femme : réflexions de trois femmes de science

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La science regorge d’idées, de techniques et de sujets différents, de l’étude de l’interaction des molécules à la compréhension du comportement humain. Mais cette diversité pourrait ne pas se refléter dans les personnes qui y travaillent. Selon les chiffres les plus récents de l’Institut de statistique de l’UNESCO, moins de 30 % des chercheurs dans le monde sont des femmes.

Pour célébrer la Journée internationale de la femme, nous avons parlé à trois de nos femmes scientifiques de leur carrière et de ce qu’elles estiment devoir changer pour mieux soutenir les femmes dans la science.

Dr Michelle Ma

Le Dr Ma occupe depuis deux ans et demi son premier poste de maître de conférences en chimie de l’imagerie au Kings College de Londres. Ses recherches visent à incorporer des métaux radioactifs dans des molécules qui recherchent les cellules cancéreuses. Ceux-ci peuvent ensuite être utilisés pour imager le cancer ou administrer des doses toxiques de rayonnement aux tumeurs.

Elle a reçu une bourse Cancer Research UK Career Establishment en 2017 et est membre de notre initiative Women of Influence.

J’aime beaucoup fabriquer de nouvelles molécules, étudier leurs propriétés et les appliquer à la recherche en santé. J’ai étudié et travaillé comme chimiste de recherche depuis que j’ai obtenu mon premier diplôme en sciences. Cela a été un voyage vraiment excitant, mais aussi personnellement difficile à certains moments.

La science est très compétitive, dès le début. On m’a dit que j’étais une personne assez compétitive, mais je ne suis pas une personne qui a toujours su projeter de la confiance. Je sais que c’est quelque chose que beaucoup de jeunes chercheurs, et en particulier de femmes, vivent. Je ne suis donc pas unique.

L’environnement concurrentiel peut soulever beaucoup de questions pour les jeunes chercheurs : est-ce que je vais pouvoir le faire ? Est-ce que je vais avoir des idées assez bonnes ? Vais-je pouvoir publier suffisamment ? Face à la confiance (parfois effrontée) des professeurs et chercheurs seniors, je ne me voyais pas dans une carrière de chercheur à long terme, même si c’est ce que je voulais vraiment.

Le déséquilibre entre les sexes dans des domaines comme la science et l’ingénierie ne m’a pas bouleversé jusqu’à ce que j’aille plus loin dans ma carrière. En tant qu’étudiante et scientifique junior, j’ai travaillé aux côtés de jeunes femmes brillantes. Je savais qu’il existait un déséquilibre entre les sexes, mais les enseignantes et professeurs seniors ouvraient la voie aux femmes et égalisaient les règles du jeu : si je n’y arrivais pas, je supposais que c’était parce que je n’étais pas assez bonne.

Puis, quelques mois avant d’être nommée conférencière, j’ai été invitée à une réunion de superviseurs scientifiques et j’étais l’une des trois femmes présentes dans la salle. Je me sentais comme un poisson hors de l’eau. Même si tout le monde était vraiment sympathique, quand vous voyez quelque chose comme ça, vous pouvez commencer à vous sentir comme si vous n’étiez peut-être pas à votre place.

Ce n’est pas quelque chose que je veux que mes étudiants ou les jeunes scientifiques avec lesquels j’ai travaillé en fassent l’expérience. Parce que pour certains d’entre eux, cela les rebutera, ils quitteront la recherche et c’est juste une perte énorme pour la science.

L’une des choses qui m’a vraiment poussé vers l’avant a été d’avoir un mentor. Avoir quelqu’un qui s’intéressait à moi en tant que scientifique était incroyable, et cela a vraiment renforcé ma confiance en moi. J’aimerais voir des programmes de mentorat plus solides qui soutiennent les jeunes scientifiques, en particulier les jeunes issus de groupes sous-représentés. En outre, il est très important de faire pression pour une représentation diversifiée et inclusive dans les comités de recrutement et d’entretien.

Enfin, mon défi personnel est de mieux utiliser les réalisations scientifiques des groupes sous-représentés lorsque j’enseigne.

À tous ceux qui débutent dans la science, je dirais de trouver quelqu’un qui peut comprendre et soutenir vos ambitions professionnelles, et de travailler pour eux. Cela a très bien fonctionné pour moi et, d’après mon expérience, cela a bien fonctionné pour les personnes qui ont fini par rester dans la science.

Lire la suite: notre initiative Femmes d’influence

Dr Jo Waller

Le Dr Waller est un psychologue de la santé qui travaille dans le domaine de la sensibilisation, du dépistage et du diagnostic précoce du cancer.

En 2015, Jo a reçu une bourse de développement de carrière de Cancer Research UK pour mieux comprendre pourquoi les gens ne participent pas aux programmes de dépistage du cancer du col de l’utérus et de vaccination contre le VPH. Grâce à ce travail, elle espère accroître la participation éclairée à ces programmes et réduire l’incidence et la mortalité du cancer du col de l’utérus.

En 2016, Jo a été la première lauréate du Cancer Research UK Jane Wardle Prevention and Early Diagnosis Prize, en reconnaissance de son travail dans la prévention du cancer du col de l’utérus.

La professeure Jane Wardle a été la pionnière de la recherche en sciences du comportement dans le dépistage et le diagnostic précoce du cancer, et j’ai travaillé avec elle pendant près de 20 ans. L’avoir comme patronne et mentor pendant cette période a eu une grande influence sur moi.

Lorsque vous effectuez un travail de recherche, il est assez facile de s’embourber dans le travail quotidien du projet et de perdre de vue la situation dans son ensemble. Un véritable mentorat vous donne l’occasion de prendre du recul et de réfléchir à l’orientation de votre carrière et à ce que vous devriez faire pour rendre possible la prochaine étape de promotion ou la prochaine évolution de carrière.

Au-delà du mentorat, je pense qu’avoir des modèles peut être extrêmement motivant. Jane était un modèle pour moi – c’était une scientifique brillante qui était au sommet de son domaine. Mais cela peut aussi être assez intimidant de voir quelqu’un qui a vraiment réussi mais qui travaille d’une manière très différente de vous. Jane était beaucoup plus une bourreau de travail que moi, elle ne prenait pas beaucoup de congés ou ne travaillait pas à temps partiel lorsqu’elle avait des enfants. C’est pourquoi, pour moi, il est important de parler du fait que je travaille à temps partiel et que j’arrive toujours à avoir une carrière réussie, à imiter une façon différente de faire les choses.

Le travail flexible m’a permis de jongler plus facilement avec les responsabilités familiales et professionnelles, et m’a permis de poursuivre ma carrière tout en étant présent à la maison. J’ai deux enfants qui ont maintenant 11 et 13 ans et je travaille à temps partiel depuis leur naissance.

Encourager un environnement de travail flexible est quelque chose dont je suis encore plus conscient maintenant que je gère les gens, et j’essaierais toujours de m’adapter à la manière dont quelqu’un voulait travailler. D’après mon expérience, ce sont plus souvent les femmes qui choisissent de travailler à temps partiel lorsqu’elles ont des enfants. Mais je pense que cela devrait aussi être offert en option aux hommes. Et plus nous pouvons le faire, plus nous avons de chances de garder des chercheurs et des scientifiques talentueux sur le terrain alors qu’ils arrivent à une étape de la vie où ils essaient d’équilibrer les exigences concurrentes de la maison et du travail.

C’est aussi une chose à laquelle les bailleurs de fonds de la recherche devraient penser, et j’ai trouvé que Cancer Research UK a été très favorable. Je bénéficie d’une bourse de développement de carrière et ils m’ont aidé à le faire à temps partiel et m’ont donné plus de temps pour terminer la bourse.

Si vous débutez en science, je dirais que la persévérance est la clé. Il y aura des reculs, et plus vous pourrez vous en remettre et passer à autre chose, plus vous aurez de chances de réussir. Et il est important de faire quelque chose que vous aimez vraiment, qui vous passionne.

Professeur Karen Vousden

Le professeur Vousden a passé les 30 dernières années à la pointe de la recherche en étudiant l’une des molécules les plus importantes dans le cancer, appelée p53. Elle a été directrice de notre Beatson Institute à Glasgow de 2003 jusqu’à il y a deux ans, date à laquelle elle a été nommée scientifique en chef de Cancer Research UK.

J’ai su que je voulais être scientifique dès l’âge de 12 ans, quand j’ai commencé le lycée. C’est la chimie qui m’a d’abord excité, je me souviens avoir fait des expériences et pensé que c’était incroyablement fascinant.

Mais quand j’étais à l’école, ce n’était pas le genre de choses que faisaient les filles, j’ai dit à ma conseillère d’orientation que je voulais être scientifique à 14 ou 15 ans et elle a dit que je devrais envisager de travailler dans une banque. Mais je ne me souviens pas avoir été découragé par ça et j’ai juste poussé à faire ce que je voulais faire. Je pense qu’une détermination acharnée peut vous mener loin.

Être chercheur scientifique est un travail formidable – c’est passionnant, vous rencontrez des gens extraordinaires du monde entier et vous faites quelque chose d’intéressant et de différent chaque jour.

Chaque matin tu vas au labo et tu ne sais pas ce que tu vas trouver, ce n’est jamais pareil. Mais il y a aussi beaucoup de déceptions et d’échecs, et il peut être très difficile de progresser. Donc, pour être un scientifique à succès, vous devez être passionné par votre travail et vraiment aimer ce que vous faites.

J’ai vu beaucoup de jeunes scientifiques qui refusent tout simplement de se décourager lorsque les choses ne vont pas si bien et qu’ils finissent toujours bien, alors mon conseil est que tant que vous avez encore faim, n’abandonnez pas.

Découvrez comment Cancer Research UK soutient les femmes scientifiques :