Jane Wardle : la psychologue qui a changé la recherche sur le cancer

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Photo : Académie britannique

La professeure Jane Wardle était une psychologue pionnière décédée l’année dernière, laissant un héritage incroyable de recherche. Nous examinons ici l’une de ses nombreuses réalisations, son travail sur le dépistage du cancer de l’intestin.

En 2010, un article historique a été publié qui a transformé les perspectives de prévention et de survie du cancer de l’intestin. L’aboutissement de plus de 15 ans de recherche, ce fut une véritable percée. Directement à partir de cette recherche, un test ponctuel, appelé dépistage intestinal, est actuellement en cours de déploiement sur le NHS en Angleterre. Le programme a le potentiel de réduire la mortalité par cancer de l’intestin de 40 %.

L’histoire de la naissance de cette recherche révèle comment une chercheuse remarquable, la professeure Jane Wardle, a apporté une vision et une approche de la recherche sur le cancer qui ont changé le domaine à jamais.

Une hypothèse audacieuse

Parfois, en science, une hypothèse simple mais audacieuse peut être nécessaire pour tracer une nouvelle voie. Au début des années 1990, le professeur Wendy Atkin, épidémiologiste à l’Imperial College, avait une telle hypothèse. À l’époque, le Royaume-Uni n’avait pas de programme de dépistage du cancer de l’intestin, bien que la maladie tue plus de personnes chaque année que le cancer du sein et du col de l’utérus. En tant que cancer généralement silencieux jusqu’à un stade avancé, un diagnostic précoce est essentiel pour améliorer la survie. Wendy a proposé qu’une sigmoïdoscopie ponctuelle, utilisant un endoscope flexible pour regarder à l’intérieur du gros intestin, puisse non seulement détecter le cancer de l’intestin plus tôt, mais aussi offrir une protection significative contre le cancer pour le reste de la vie d’une personne. Wendy avait noté que la plupart des cancers colorectaux se développent à partir de polypes bénins, dans une transition lente qui peut prendre des décennies. Ainsi, un programme de dépistage qui les éliminerait une seule fois, au bon âge, pourrait empêcher le développement du cancer de l’intestin. Elle a estimé qu’un tel programme pourrait prévenir 5 500 cas de cancer de l’intestin et 3 500 décès au Royaume-Uni chaque année. Comme le rappelle Wendy, « je suggérais qu’une intervention ponctuelle pourrait réduire de moitié votre risque de développer un cancer de l’intestin au cours des 10 prochaines années. C’était dramatique à dire. Elle a demandé qu’un grand essai contrôlé randomisé, pour démontrer les avantages de la sigmoïdoscopie ponctuelle, soit commencé sans délai.

Une collaboration improbable

À peu près à la même époque, Wendy a pris connaissance du travail d’un psychologue clinicien qui avait récemment rejoint une petite équipe appelée Health Behaviour Unit, financée par l’Imperial Cancer Research Fund (un organisme de bienfaisance prédécesseur de CRUK). Le professeur Jane Wardle avait produit des travaux influents sur l’obésité et avait commencé à examiner comment la science du comportement pouvait soutenir la prévention du cancer. À l’époque, il s’agissait d’un domaine marginal et l’unité ne comptait qu’une poignée de chercheurs. Pourtant, Wendy a été impressionnée par les recherches de Jane et l’a invitée à faire partie de la première réunion d’experts pour discuter des plans d’un essai de sonde intestinale.

Comme le dit le Dr Christian von Wagner du Health Behavior Research Center de l’UCL, « Wendy s’est rendu compte qu’elle possédait la science pour un test qui pourrait être extrêmement efficace sur le plan clinique. Mais qui allait être difficile à vendre aux patients, donc la contribution comportementale allait être critique. » Ce fut le début d’une étroite collaboration qui allait durer des décennies et qui fut la clé du succès de l’essai. L’approche scientifique solide du travail comportemental de Jane devait étayer tous les aspects des études de l’étendue de l’intestin et établir un nouveau paradigme d’intégration de la science du comportement dans la recherche sur le cancer.

Wendy ne peut pas surestimer la contribution de Jane. «Je n’ai aucun doute que Jane faisant partie de cette première réunion, et où cela nous a ensuite emmenés, a été cruciale pour l’ensemble du procès. Même si elle était initialement sceptique quant au fait qu’un test ponctuel puisse avoir un effet aussi important, elle a embrassé le concept et a proposé des idées brillantes dès le début.

L’échelle du projet était vaste, avec 375 000 personnes contactées au départ, et comme se souvient Wendy, « Même en établissant comment formuler les invitations pour inscrire les gens, Jane savait exactement comment l’aborder pour obtenir un taux de réponse élevé. »

Comportement comme clé

Jane a produit des preuves tangibles pour comprendre les motivations des gens à participer ou non au dépistage, pour comprendre les peurs des gens et comment les surmonter, et surtout comment obtenir une participation élevée. C’était une opération énorme, galvanisant un si grand nombre de personnes pour qu’elles subissent un test invasif de leur côlon, mais grâce à Jane, Wendy ne s’est jamais sentie dépassée. « En travaillant avec Jane, vous aviez le sentiment que vous pouviez tout faire. Elle était impliquée dans tout ça. Non seulement elle était brillante dans ses relations avec le public, mais aussi avec la configuration clinique, la direction, le ministère de la Santé, les bailleurs de fonds, le tout. »

L’essai a eu lieu dans 14 hôpitaux à travers le pays, avec une multitude de médecins, d’infirmières et d’administrateurs impliqués, tous impliqués dans la prestation du nouveau service clinique. L’équipe a réalisé plus de 40 000 examens de sigmoïdoscopie en seulement deux ans. Un exploit incroyable et un témoignage de la force motrice de Jane derrière le travail. C’était alors un jeu d’attente pour voir si l’hypothèse ambitieuse se jouerait dans les résultats, qui seraient évalués plus d’une décennie plus tard.

Pendant ce temps, l’équipe de Jane a mené de nombreuses études sur le groupe de cohorte, y compris des travaux influents sur les inégalités socio-économiques dans les programmes de dépistage. Elle a ensuite dirigé une équipe d’experts de renommée mondiale pour déterminer comment les essais de santé publique pourraient surmonter cela.

Au-delà du cancer de l’intestin

Au fur et à mesure que les études de l’étendue de l’intestin progressaient, les recherches de Jane se développaient également dans de nombreux autres domaines. Sous sa direction, la recherche comportementale devenait la clé de projets aussi divers que le cancer de la peau, l’alimentation et l’obésité, le dépistage du cancer du col de l’utérus et la sensibilisation du public au cancer. Malgré cela, le groupe de recherche était toujours dans une position précaire. Le professeur Martin Jarvis a fait partie de l’unité des comportements de santé de l’UCL depuis sa création et a été un collègue de Jane pendant plus de 40 ans. Il se souvient de l’examen du financement de l’unité en 2000, lorsque les budgets se resserraient. « Le mot était que le comité d’examen pourrait venir pour interrompre le financement de l’unité. Il y avait le sentiment que par rapport à la science cellulaire et moléculaire, ils pourraient penser que la science du comportement n’a pas d’importance. Je me souviens d’un sentiment réel que nous chantions pour notre survie.

Le panel comprenait deux éminents biologistes moléculaires qui allaient gagner des prix Nobel. Jane, maintenant en tant que directrice de l’unité, devait leur présenter. «Elle les a absolument séduits», se souvient Martin. « Elle les a époustouflés par la rigueur scientifique de la recherche. Je vois cette critique comme un véritable tournant. Dès lors, elle a senti que l’importance du travail comportemental était comprise et soutenue. Jane avait non seulement sauvé le groupe de recherche comportementale, mais avait catapulté le travail fermement dans le courant dominant. Des avancées majeures, telles que l’introduction du vaccin contre le virus du papillome humain (VPH) en 2008, ont été rendues possibles grâce au travail de Jane. Les comportements liés à la santé devenaient d’une importance capitale pour la recherche sur le cancer.

Résultats spectaculaires

En 2010, les résultats des 40 000 personnes ayant subi une sigmoïdoscopie flexible ont été comparés au groupe témoin. Les résultats ont été dramatiques. Après 11 ans de suivi, l’incidence du cancer de l’intestin a été réduite d’un tiers et le risque de mourir d’un cancer de l’intestin a diminué de plus de 40 % chez ceux qui ont subi un dépistage. En fait, pour quelqu’un qui n’avait pas de cancer de l’intestin diagnostiqué lors du dépistage, le risque futur de développer un cancer de l’intestin a été réduit de plus de 50 %, simplement en ayant le test.

Le Dr Christian von Wagner se souvient de l’excitation palpable de l’époque. « Jane était très enthousiasmée par les résultats et la large couverture médiatique. C’était une vraie percée. » En octobre 2010, David Cameron avait annoncé un financement de 60 millions de livres sterling pour introduire un dépistage par sigmoïdoscopie flexible unique sur le NHS, offert aux personnes de 55 ans. La collaboration de Jane et Wendy avait apporté un changement dans la politique de santé qui sauverait directement des vies.

D’ici la fin de cette année, les centres de dépistage à travers l’Angleterre devraient proposer un dépistage intestinal. Mais pour réaliser l’énorme potentiel du programme, le NHS doit de toute urgence débloquer la capacité d’endoscopie, pour permettre une augmentation spectaculaire du nombre de personnes dépistées. Davantage d’infirmières spécialisées doivent être formées pour exécuter pleinement le programme, afin que les bénéfices de décennies de recherche puissent être réalisés et que l’impact réel sur la mortalité par cancer de l’intestin puisse être atteint.

Héritage durable

Le travail de Jane sur la portée intestinale montre comment la science du comportement peut être la clé qui traduit la recherche du laboratoire en politique et en pratique. Sous la direction de Jane, l’Unité des comportements de santé d’origine est passée d’une poignée de chercheurs à une équipe florissante de plus de 70. Elle a publié 600 articles incroyables au cours de sa vie et a supervisé plus de 40 doctorants. Son mentorat était remarquable. Katriina Whitaker, qui a rejoint l’équipe de Jane en tant que chercheuse post-doctorale, se souvient : « Jane était incroyable, elle semblait fonctionner dans une sorte de vide temporel, le groupe ne cessait de s’agrandir mais elle avait toujours du temps pour tout le monde. Elle a créé un environnement où nous savions tous sur quoi tout le monde travaillait, ce qui est important dans les collaborations croisées et le succès du groupe.

Jane a formé cette énorme armée de chercheurs. Toute une génération future, qui est un héritage extraordinaire en soi.

—Martin Jarvis

Une véritable pionnière de la psychologie de la santé, et une force d’intelligence et de caractère qui a touché tous ceux qu’elle a rencontrés. Jane Wardle a fermement placé la recherche comportementale au cœur de CRUK, transformant non seulement les perspectives du cancer de l’intestin, mais l’ensemble du domaine.

Les recherches de Jane Wardle

L’étendue des recherches et des collaborations de Jane était stupéfiante. En plus du dépistage du cancer de l’intestin, deux autres domaines majeurs de son travail comprenaient :

Obésité et gestion du poids

  • Des travaux pionniers sur la façon dont les gènes influencent le comportement alimentaire, y compris des études marquantes pour montrer comment le gène FTO affecte l’appétit

  • Création de Gemini, la plus grande étude sur les jumeaux jamais mise en place pour étudier les influences génétiques et environnementales sur le poids dès la naissance

  • L’un des premiers scientifiques du comportement à explorer comment la formation d’habitudes peut influencer les habitudes de vie saines

  • Développement du dépliant Top Ten Tips, évalué dans un grand essai contrôlé randomisé, et création de l’association caritative Weight Concern

Diagnostic précoce

  • Influencé dans le développement de la première mesure validée de rappel et de reconnaissance des signes et symptômes du cancer, la Cancer Awareness Measure

  • Pivot de la réflexion sur la recherche sur le diagnostic précoce et l’établissement de l’Initiative nationale de sensibilisation et de diagnostic précoce (NAEDI)

Dans cet article

Wendy Atkin

Professeur d’épidémiologie gastro-intestinale, Groupe de recherche sur le dépistage et la prévention du cancer, Imperial College London

Martin Jarvis

Professeur de psychologie de la santé, Centre de recherche sur les comportements de santé, UCL

Christian von Wagner

Maître de conférences en recherche comportementale dans le diagnostic précoce du cancer, Centre de recherche sur le comportement en santé, UCL

Katriina Whitaker

Maître de conférences, Université de Surrey

Découvrir plus

Blog CRUK Science : Un hommage au professeur Jane Wardle

CRUK Science Blog : Une nouvelle étude marque une avancée majeure dans le dépistage du cancer de l’intestin

Centre de recherche sur les comportements de santé de l’UCL

CRUK : À propos du dépistage du cancer de l’intestin

Le prix Jane Wardle pour la prévention et le diagnostic précoce

À la suite du décès de Jane, nous avons annoncé la création d’un prix en sa mémoire, pour une personne à n’importe quel stade de sa carrière qui a mené des recherches de calibre mondial dans le domaine de la prévention et de la détection précoce du cancer.

Cette histoire fait partie de Pioneering Research : notre publication annuelle de recherche pour 2015/16.