Grand Défi 2 : éliminer les cancers causés par le virus d’Epstein-Barr

Cancer Research UK Homepage

En octobre 2015, nous avons lancé le Cancer Research UK Grand Challenge – un programme de 100 millions de livres sterling pour relever sept des plus grands défis dans la compréhension et le traitement du cancer..

Et dans une série de messages au cours des deux prochains mois, nous explorerons chacune des sept questions du Grand Défi établi par un groupe d’experts mondiaux du cancer. Le deuxième de nos sujets Grand Challenge pose la question : Pouvons-nous éliminer les cancers causés par le virus d’Epstein Barr ?

Le virus d’Epstein-Barr (EBV) est l’une des infections virales les plus courantes chez l’homme – environ 19 adultes sur 20 sont porteurs du virus. En termes de nombre de personnes infectées, c’est l’un des virus les plus prolifiques que le monde ait jamais connus.

Et dans la plupart d’entre nous, cela semble ne causer aucun mal.

Mais il y a aussi un côté sinistre au virus. Chez certaines personnes, il peut provoquer le cancer.

En fait, l’EBV a été le premier virus à provoquer le cancer chez l’homme. Nous savons maintenant que, chaque année, les infections à EBV déclenchent 200 000 nouveaux cas de cancer – et plus de 140 000 décès – dans le monde.

Il s’agit principalement de certaines formes de lymphomes, ainsi que de cancers qui commencent à l’arrière du nez et de la gorge (le nasopharynx), et certains cas de cancer de l’estomac.

Les molécules produites par l’EBV peuvent envoyer les cellules infectées en surmultipliée, leur disant de continuer à se diviser. Mais l’alimentation, la génétique et l’exposition à d’autres infections jouent également un rôle important dans le développement du cancer.

Ce côté sombre de ce qui est une infection relativement courante a été ressenti dans certaines parties du monde plus que d’autres. La Chine et certaines parties de l’Asie du Sud-Est ont connu des taux croissants de ces cancers affectant le nasopharynx, tandis que les taux de lymphomes liés à l’EBV ont touché certaines parties de l’Afrique subsaharienne en particulier.

Et tandis que des équipes d’experts réparties dans le monde entier ont relevé le défi de s’attaquer aux cancers liés à l’EBV, certains pensent que la propagation géographique de ces cancers – touchant principalement le monde en développement – a peut-être étouffé l’intérêt de les étudier.

Maintenant, cela pourrait changer.

Un objectif défini et atteignable

Le professeur Sir David Lane – directeur scientifique du Ludwig Institute for Cancer Research, scientifique en chef à l’Agence pour la science, la technologie et la recherche de Singapour (A*STAR) et l’un des membres de notre groupe consultatif du Grand Challenge – pense que comprendre le déclencheur de ces tumeurs nous donne en fait une réelle chance de les combattre.

DavidLane

Ces cancers ont une cause connue : un virus. Et nous avons une longue et fructueuse histoire de lutte contre les virusProfesseur Sir David Lane

« L’une des choses intéressantes à propos de ce défi est qu’il a un objectif très défini – et à mon avis réalisable – », explique-t-il.

« Ces cancers ont une cause connue : un virus. Et nous avons une longue et fructueuse histoire de lutte contre les virus – soit en empêchant les personnes d’être infectées à l’aide de vaccins, soit en traitant avec succès les infections.

« Il n’y a aucune raison pour que nous ne puissions pas faire la même chose avec EBV. »

Lane considère la tentative d’empêcher les gens d’être infectés en premier lieu, par exemple par la vaccination, comme un objectif clé pour ce défi.

« Il existe un précédent avec la réussite des vaccins contre le virus du papillome humain (VPH), qui provoque plusieurs types de cancer, notamment les cancers du col de l’utérus », dit-il.

Les vaccins contre le VPH ont commencé leur développement au début des années 1990 et ont été déployés dans le cadre d’un programme national de vaccination des écolières au Royaume-Uni en 2008. Le programme de vaccination devrait sauver des milliers de vies à l’avenir.

Et trouver un moyen similaire de prévenir l’infection par l’EBV pourrait empêcher le développement des cancers causés par le virus et sauver des vies.

Mais pour Lane, il y a potentiellement des avantages encore plus importants à venir – et il ne s’agit pas seulement de vaccins.

« Il y a certainement des cancers dont nous savons qu’ils sont causés par l’EBV. Mais la science est un domaine en constante évolution, et il peut y avoir d’autres cancers liés au virus que nous ne connaissons pas encore. »

« Une théorie est que la lutte contre l’infection pourrait épuiser ou atténuer notre réponse immunitaire, ce qui pourrait aider d’autres types de cancer à échapper à la destruction immunitaire », explique Lane.

« Le point important est que la solution n’est pas forcément un vaccin. Il peut y avoir des moyens de dévoiler le virus aux cellules immunitaires, en aidant les gens à se débarrasser eux-mêmes de l’infection plutôt que d’avoir une infection de faible niveau pendant des années – parfois toute leur vie.

« Ce n’est pas le manque d’idées qui nous a freinés »

La recherche sur les cancers liés à l’EBV est en cours depuis 50 ans. Et il y a beaucoup de scientifiques qui ont une connaissance approfondie du virus.

Mais Lane pense que jusqu’à présent, il n’a pas eu l’élan nécessaire pour transformer la recherche en de nouvelles façons de lutter contre la maladie.

Le Grand Challenge donnerait un coup de fouet aux efforts de la communauté de recherche sur les vaccins

– Professeur Alan Rickinson

« Nous avons eu un patchwork de chercheurs disséminés dans le monde, mais pas de véritable front uni pour s’attaquer de front à ce problème », dit-il.

« Et c’est là que le Grand Challenge pourrait vraiment renverser la vapeur. »

L’un des scientifiques à la tête de la charge est le professeur Alan Rickinson, un leader mondial de la recherche sur l’EBV financé par Cancer Research UK.

Il pense que certaines des raisons pour lesquelles un vaccin contre l’EBV n’a pas progressé aussi loin qu’il aurait pu être le manque de volonté politique et le soutien limité de l’industrie pharmaceutique.

« Ce n’est pas le manque d’idées qui nous a freinés », dit-il. « Nous avons depuis longtemps pour objectif de développer un vaccin pour protéger les gens contre l’infection par le virus. Et le succès du vaccin contre le VPH est un brillant exemple de ce que la science peut réaliser. »

Mais les virus sont très différents les uns des autres, et le développement du vaccin contre le VPH ne signifie pas automatiquement qu’il sera également simple de fabriquer un vaccin efficace contre l’EBV.

C’est parce que l’EBV est très différent du HPV. L’EBV est un type de virus appelé « virus de l’herpès », et pour le moment, il n’existe aucun vaccin protecteur contre les virus de l’herpès humain.

« Un jab EBV serait une première », déclare Rickinson, « et une première très importante ! »

« Le Grand Challenge donnerait un coup de fouet aux efforts de la communauté de recherche sur les vaccins. »

EBVmap

Au-delà du vaccin

Mais alors qu’un vaccin serait un grand pas en avant, il existe également un besoin urgent de meilleurs traitements pour les 200 000 patients diagnostiqués chaque année avec des cancers liés à l’EBV.

Le Dr Emma King, chirurgienne de la tête et du cou de premier plan à l’Université de Southampton, mène des essais cliniques pour tester de nouvelles façons de stimuler la réponse immunitaire contre les cancers, dont beaucoup sont causés par le virus HPV.

« Un grand nombre de cas de cancer dans le monde sont causés par des virus », explique-t-elle. « Et l’une des grandes questions auxquelles nous devons encore répondre est de savoir pourquoi le système immunitaire de certaines personnes reconnaît et se débarrasse des virus, tandis que d’autres ne peuvent pas éliminer l’infection et risquent de développer un cancer. »

Selon King, plusieurs facteurs clés pourraient jouer un rôle – le virus, d’autres infections auxquelles le système immunitaire doit faire face, des facteurs liés au mode de vie et, bien sûr, notre génétique.

Elle pense que la guérison de ces cancers nécessitera une attaque à plusieurs volets, et cela peut différer d’un patient à l’autre. Par exemple, il pourrait s’agir de combiner un vaccin avec un médicament qui empêche les cellules cancéreuses de se cacher des cellules immunitaires, ou de combiner la radiothérapie avec des médicaments stimulant le système immunitaire.

« Chaque pas est un pas dans la bonne direction », dit-elle. « Mais la science coûte cher, et le Grand Challenge contribuera à accélérer les progrès en réunissant des experts de différents domaines, nous aidant à apprendre les uns des autres. »

Le point de vue du patient

En tant que représentant des patients, j’ai toujours eu du mal avec les nombreux acronymes dans les projets auxquels j’ai participé. Aller et venir jusqu’à ce qu’ils soient complètement ingérés me rappelle quand j’étais un jeune à l’école, apprenant mes répliques pour la pièce de théâtre de l’école. Lecture de la question deux du Grand Défi un autre acronyme pour une cause de cancer pop up – EBV- Virus Epstein-Barr. Comme pour le premier défi, le développement d’un vaccin pourrait être la réponse à empêcher infection par l’EBV. Mais comme pour toutes les questions du Grand Défi, c’est plus complexe, nécessitant un changement dans la façon dont la recherche est habituellement effectuée. Tout au long des ateliers du Grand Challenge, j’ai pu entendre la positivité des conférences données par la communauté scientifique, la liberté d’expression utilisée par les présentateurs était ouverte et cavalière. Un monde à part la sécurité que l’on peut ressentir lorsque vos collègues comprennent tous les acronymes. ‘Imaginer’ était un mot très utilisé, avec ‘Atteindre les étoiles’ et ‘Si nous n’essayons pas, nous ne réussirons jamais ». Le monde du cancer regorge d’acronymes, un ABC de symptômes, de causes, de types et de traitements. Il n’y a pas d’acronymes pour guérir. Relever un défi avec cette attitude et sortir de la zone de confort des acronymes est exactement ce qu’il faut pour éradiquer les cancers induits par l’EBV dans le monde.

– Terry, membre du panel de patients du Grand Challenge

La recherche a révélé beaucoup de choses sur l’EBV – et d’autres virus liés au cancer – au cours des 50 dernières années, mais l’histoire ne fait que commencer. Les virus eux-mêmes ne sont qu’une partie du tableau ; notre génétique et notre environnement se combinent également pour jouer un rôle dans le développement du cancer.

Mais avec toutes les connaissances dont nous disposons, guérir ou prévenir les cancers liés à l’EBV semble à portée de main – il suffit de cet investissement pour en faire une réalité. Et le Grand Challenge pourrait fournir exactement cela.

« L’idée même d’un ‘Grand Challenge’ est extrêmement excitante, dit Lane. « C’est une façon différente de faire de la recherche. Il rassemble des scientifiques du monde entier et aborde ces grands problèmes en combinant un large éventail de compétences, de connaissances et de technologies. »

Et avec le potentiel de sauver 140 000 vies par an dans le monde, cela aura certainement un impact important.

Emma