Faits saillants de la conférence ASCO 2010

Rapports du Dr Len de l'ASCO

La conférence annuelle de l’ASCO est un moment fort de l’année scientifique

La conférence annuelle de l’American Society of Clinical Oncology (ASCO) est probablement le plus grand rassemblement de spécialistes du cancer au monde. Près de 30 000 experts se sont réunis à Chicago au cours du week-end pour sans doute la réunion la plus importante du calendrier de la recherche sur le cancer.

Dans ses 46e année, la réunion de cette année a révélé des résultats passionnants d’essais cliniques de nouvelles approches thérapeutiques, ainsi que les défis que nous devons relever si nous voulons vaincre le cancer. Voici les faits saillants de quelques conférences qui ont retenu notre attention.

Des progrès tant attendus dans le traitement du mélanome avancé

Il y avait un buzz autour des résultats d’un essai à grande échelle (phase 3) impliquant des patients atteints de mélanome avancé, la forme la plus mortelle de cancer de la peau. Bien que la chirurgie soit très efficace pour traiter la maladie à ses débuts, les chances de survie diminuent rapidement une fois que le cancer s’est propagé. Et l’incidence du mélanome a augmenté plus rapidement que tout autre type de cancer au cours des dernières décennies, probablement en raison d’une exposition excessive au soleil et de l’utilisation de lits de bronzage.

Les chercheurs s’intéressent depuis quelques années à l’utilisation de l’immunothérapie pour traiter le mélanome avancé, mais de nombreux traitements prometteurs n’ont pas répondu aux attentes. Fait intéressant, ce nouvel essai a montré que l’ajout d’ipilimumab, un médicament d’immunothérapie expérimental, à un traitement vaccinal (appelé gp100) prolonge la survie au-delà de celle observée avec le vaccin seul.

L’ipilimumab est un anticorps monoclonal qui active les lymphocytes T du système immunitaire, qui à leur tour recherchent et détruisent les cellules de mélanome dans le corps.

Si les bénéfices étaient modestes – les personnes ayant reçu les deux traitements ont survécu pendant 10 mois en moyenne, contre un peu plus de 6 mois pour celles ayant reçu le vaccin seul – il s’agit du premier véritable progrès dans le traitement du mélanome avancé depuis trente ans. Dans un contexte de décennies d’essais infructueux, cette étude historique ressemble à un nouveau départ dans la lutte contre ce cancer difficile à traiter pour lequel il existe actuellement peu d’options de traitement.

En effet, le chercheur principal, le Dr Steven O’Day, de la Keck School of Medicine de l’Université de Californie du Sud à Los Angeles, a déclaré que c’était « la première fois qu’un traitement améliore la survie dans une étude de phase 3 sur le mélanome avancé ». .

Mais le traitement n’est pas sans problèmes. Alors que les patients ont généralement bien toléré l’ipilimumab, l’essai a montré un risque accru d’effets secondaires, notamment d’inflammation du côlon et de diarrhée. En supposant que le médicament soit généralisé, il sera important que les médecins suivent tout patient recevant un traitement pour vérifier les premiers signes d’effets secondaires et prendre des mesures rapides pour les réduire.

Les chercheurs prévoient maintenant d’étudier plus avant l’ipilimumab pour voir s’il peut apporter plus d’avantages aux patients, par exemple en combinant le médicament avec d’autres traitements. Et il y a des espoirs qu’il pourrait être appliqué à d’autres types de cancer. L’ipilimumab a déjà montré un certain potentiel contre le cancer de la prostate, et Cancer Research UK soutient une nouvelle étude pour tester le médicament dans le cancer du poumon à petites cellules.

Ainsi, après une longue période, nous espérons que nous sommes maintenant sur la bonne voie pour pouvoir offrir de meilleurs traitements aux personnes atteintes de cette forme avancée de cancer de la peau.

Avancées dans le traitement du cancer du poumon

Il était encourageant de voir le cancer du poumon apparaître comme un sujet brûlant lors de la conférence ASCO de cette année, de nombreux chercheurs présentant les résultats d’essais cliniques récents visant à améliorer les faibles taux de survie actuels de la maladie. L’accent a été mis sur le cancer du poumon non à petites cellules (NSCLC), qui représente plus des trois quarts de tous les cancers du poumon.

De nombreuses études présentées lors de la conférence ont porté sur un ensemble de médicaments ciblant une protéine appelée EGFR. Les exemples incluent l’erlotinib (Tarceva) et le géfitinib (Iressa). L’EGFR altéré est un facteur important dans plusieurs cancers, y compris de nombreux cancers du poumon. Les scientifiques cherchent maintenant à cibler ces traitements sur les bons patients, en fonction de leur signature moléculaire, et à trouver des moyens de lutter contre la résistance aux médicaments.

L’une des présentations les plus passionnantes sur le cancer du poumon liée à un nouveau médicament expérimental appelé crizotinib (PF-02341066) – un traitement ciblé. Le Dr Yung-Jue Bang, professeur au Seoul National University College of Medicine à Séoul, en Corée, a présenté les résultats d’un essai à petite échelle (phase 1) impliquant un groupe très spécifique de patients NSCLC avancés.

Tous les patients avaient une version hyperactive d’une protéine appelée ALK, qui joue un rôle important dans le contrôle de la croissance et de la survie cellulaires. Le nouveau médicament agit en bloquant l’ALK, stoppant ainsi la croissance des cellules cancéreuses.

Les chercheurs ont vu des résultats impressionnants pour une étude de ce stade précoce, la plupart des patients répondant dans une certaine mesure au traitement. Le Dr Bang a déclaré: « Ces résultats sont assez spectaculaires et représentent une amélioration importante par rapport à ce que nous verrions avec une chimiothérapie standard pour les patients atteints d’une maladie métastatique. » Les scientifiques pensent qu’environ un patient sur 20 atteint d’un cancer du poumon a un CBNPC avec ALK hyperactif. Il s’agit d’un groupe de patients particulièrement difficiles à traiter car ils ne semblent pas répondre aux traitements actuels du cancer du poumon, y compris les médicaments ciblant l’EGFR mentionnés ci-dessus.

Nous devons nous rappeler qu’il ne s’agissait que d’une petite étude. La clé sera de voir si ces types de réponses sont répétés dans un essai à grande échelle, qui est actuellement en cours. S’il tient ses promesses initiales, le crizotinib pourrait devenir la norme de soins pour ce groupe particulier de patients atteints de cancer du poumon.

Cette étude donne un avant-goût des choses à venir alors que nous entrons dans l’ère émergente du traitement personnalisé. Cela montre quelle différence nous pouvons faire en ciblant un médicament sur les patients les plus susceptibles d’en bénéficier.

Il convient également de souligner que ce travail a évolué à un rythme rapide. Il n’a fallu que trois ans pour passer de la découverte de l’hyperactivité de l’ALK dans le CBNPC au début des premiers essais cliniques du médicament – un rythme effréné dans le monde de la recherche, et un signe que les scientifiques du monde entier font de réels progrès dans la lutte contre le cancer.

Helen George, responsable de l’information scientifique chez Cancer Research UK