Discuter du double défi du COVID-19 et du cancer dans notre dernier webinaire

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Dans le dernier de notre série de webinaires Rising to the Challenge, notre directrice générale, Michelle Mitchell OBE, s’est entretenue avec notre clinicienne en chef, le professeur Charlie Swanton, et la scientifique en chef, la professeure Karen Vousden, sur la façon dont la communauté Cancer Research UK relève simultanément les défis posés par le COVID-19 et le cancer. Ici, Eddie Bowers capture les points saillants de la discussion.

Charlie dirige actuellement les efforts du Francis Crick Institute pour tester le personnel et les patients du NHS pour le coronavirus. « Nous écouvillons régulièrement environ 1 000 personnes par jour et rapportons ces tests à l’aide d’une application mobile », a-t-il expliqué. En seulement sept semaines, ils ont effectué environ 22 500 tests pour le personnel et les patients du nord de Londres. Charlie a également travaillé aux côtés de l’équipe politique de Cancer Research UK pour faire campagne pour davantage de centres de lutte contre le cancer protégés contre le COVID-19, ce qui minimisera le risque d’infection des patients pendant qu’ils reçoivent une chimiothérapie.

Le travail de Karen se concentre sur une meilleure compréhension des suppresseurs de tumeurs, qui nous aident à nous protéger contre le développement d’un cancer. Récemment, cependant, elle s’est efforcée de comprendre l’impact de COVID-19 sur le financement de la recherche sur le cancer. « En plus d’avoir un effet direct dévastateur sur les gens, cette pandémie a également un effet catastrophique sur le financement de la recherche sur le cancer », a-t-elle déclaré. « Nous sommes désespérément inquiets de ce que nous allons perdre. »

Bien qu’issu d’un organisme ne comprenant que 15 gènes, le COVID-19 avait causé plus de 386 788 décès dans le monde au 3 juin 2020, date de la diffusion de notre webinaire. Le cancer, d’autre part, englobe plus de 200 maladies, avec des centaines de gènes connus pour jouer un rôle, et est responsable de plus de neuf millions de décès dans le monde chaque année. Cela signifie que pendant que la communauté des chercheurs doit pivoter pour soutenir les efforts nationaux et internationaux contre le COVID-19, l’effort mondial de recherche sur le cancer doit également être protégé.

Le coût des coupes

Au cours de la discussion, Michelle a demandé à Charlie et Karen quel impact ils anticipaient que COVID-19 aurait sur l’avenir de la recherche sur le cancer. « Je pense que ma plus grande préoccupation est nos stagiaires », a répondu Charlie. « Nos futurs soins contre le cancer, le développement de médicaments et la recherche translationnelle dépendent de notre main-d’œuvre talentueuse. Je ne serais pas ici sans le soutien de Cancer Research UK et les subventions qui m’ont permis de consacrer mon temps à la recherche sur le cancer. Il y en a beaucoup, comme moi, qui ont la même passion et méritent le même soutien. Je crains que nous ne perdions une génération de chercheurs sur le cancer qui pourraient faire les découvertes du futur.

Karen s’inquiète également d’un ralentissement de la recherche sur le cancer. « Nous perdrons des chercheurs exceptionnels, ne parviendrons pas à former la prochaine génération et raterons l’occasion d’essayer et de tester de nouvelles thérapies en clinique », a-t-elle expliqué. « Tout cela aura un impact à long terme sur les patients atteints de cancer. » Confrontée à la tâche ardue de décider où effectuer les coupes nécessaires, Karen a souligné ce qui rend la décision si difficile : « Nous n’avons jamais financé de recherche qui n’est pas de la plus haute qualité, donc toute réduction de financement va couper quelque chose d’important. »

Ensemble, nous sommes résilients

Malgré les effets néfastes, Charlie et Karen ont convenu que la pandémie offre des enseignements précieux pour l’avenir. « La mise en place d’essais cliniques et la mise à disposition de nouvelles thérapies aux patients peuvent se faire beaucoup plus rapidement que nous ne le pensions », a déclaré Karen. « Si nous pouvons rationaliser les systèmes et les appliquer à l’avenir, nous pourrons aider les patients plus efficacement. » Charlie a accepté, arguant que nous ne devrions pas accepter les niveaux précédents de réglementation et de gouvernance : « Les essais COVID-19 peuvent être mis en place rapidement et une fois que nous en sortirons, nous ne devrions rien attendre de moins pour le cancer. »

En se tournant vers l’avenir, Karen a fait preuve de confiance dans la résilience de notre communauté de recherche : « Je crois vraiment que la passion et le dynamisme nous permettront de continuer à progresser. Nous avons déjà traversé des périodes difficiles sur le plan financier et avons survécu – lorsque les fonds sont faibles, nous devons simplement réfléchir davantage. »

Elle a ajouté : « Nous sommes redevables aux personnes qui nous financent. La générosité est toujours étonnante et humiliante. Ensemble, nous sommes résilients et je crois que nous surmonterons cette tempête. »

Chez Cancer Research UK, nous finançons près de la moitié de toutes les recherches sur le cancer à travers le pays – mais en raison d’une baisse prévue de 20 à 25 % de nos revenus de collecte de fonds, nous avons dû réduire considérablement nos dépenses de recherche. Mais le cancer ne s’arrête pas, même en cas de pandémie, et nous non plus. Il est clair que face à cette crise mondiale, nos recherches n’ont jamais été aussi importantes.

par Edward Bowers, responsable des communications philanthropiques