Détecter plusieurs cancers avec une « simple » prise de sang : où en est-on ?

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« Cela a toujours été un rêve pour de nombreux cliniciens et scientifiques de pouvoir détecter des cancers avec un simple test sanguin », explique le Dr Amit Roshan, chercheur clinicien à l’Université de Cambridge qui travaille sur la détection précoce du cancer de la peau avec mélanome.

Un test sanguin capable de détecter n’importe quel cancer à un stade précoce avant tout symptôme peut sembler de la science-fiction, mais Amit dit que tout le monde n’a pas cette impression.

« Beaucoup de patients, même aujourd’hui, lorsqu’ils viennent à ma clinique, trouvent très inhabituel qu’ils ne puissent pas passer un test sanguin pour détecter leur type particulier de cancer. »

Alors qu’Amit note que s’il peut y avoir un décalage entre les espoirs et les attentes des gens et la réalité de ce qui est disponible, des progrès significatifs ont encore été réalisés dans ce domaine.

En septembre 2021, un nouveau test sanguin qui a le potentiel de détecter plus de 50 types de cancer a commencé des essais dans le NHS, suscitant un regain d’enthousiasme pour le «Saint Graal» d’améliorer notre capacité à attraper le cancer tôt, alors qu’il est beaucoup plus traitable.

Et bien que ce test – le test Galleri – soit le premier du genre à être testé à cette échelle au Royaume-Uni, ce n’est pas le seul joueur sur le terrain.

Alors, à quel point sommes-nous proches que ces tests deviennent une partie courante de la médecine ? Et sont-ils la solution miracle que certains pourraient espérer qu’ils soient ?

Comment ces tests pourraient-ils réellement fonctionner ?

Lors de la recherche de signes de cancer dans le sang, il existe de nombreuses pistes à explorer, mais les chercheurs suivent 3 indices principaux : les métabolites, les protéines et l’ADN.

Les cellules cancéreuses peuvent se développer de différentes manières par rapport aux cellules saines. Cela laisse souvent une empreinte distincte de métabolites. Ce sont des substances qui sont fabriquées ou utilisées lorsque le corps décompose des nutriments, des médicaments, des produits chimiques ou ses propres tissus. L’identification et l’analyse de ces métabolites peuvent aider à identifier le cancer ou la réponse de l’organisme aux traitements.

Mesurer les protéines

L’analyse des taux de protéines dans le sang est une méthode bien connue pour identifier la présence de certains cancers. En effet, certaines protéines sont soit produites par le cancer lui-même, soit par l’organisme en réponse au cancer (et peuvent ne pas être présentes aux mêmes niveaux chez les individus en bonne santé).

CA125 est une protéine souvent présente à la surface des cellules cancéreuses de l’ovaire et dans certains tissus normaux. Des niveaux élevés peuvent être le résultat de conditions telles que l’endométriose, les fibromes et même la grossesse, mais aussi le cancer de l’ovaire.

Recherche d’ADN

Chez les individus en bonne santé, les cellules du corps peuvent libérer des fragments d’ADN dans le sang lorsqu’ils meurent et ces fragments sont connus sous le nom d’ADN acellulaire.

Ces fragments nous permettent d’avoir un aperçu du corps, car les niveaux de fragments libérés par différentes cellules peuvent être utilisés comme marqueur pour différentes conditions, y compris le cancer.

Chez les personnes atteintes de cancer, une partie de l’ADN acellulaire présent dans le sang provient de la mort des cellules tumorales et est connue sous le nom d’ADN tumoral circulant (ou ADNc). Être capable d’identifier et de mesurer la présence de ces fragments pourrait être un moyen non invasif de diagnostiquer le cancer à un stade précoce.

Les tests conçus pour détecter un ou plusieurs de ces indices sont les plus avancés à la minute, mais ce ne sont pas les seules approches étudiées. La meilleure méthode est peut-être encore à venir et peut impliquer une combinaison d’indices plutôt qu’un seul.

Et bien que l’accent ait été mis sur les tests sanguins « simples », ce ne sont pas les seuls endroits où les scientifiques recherchent. Nos chercheurs étudient également le potentiel des tests respiratoires pour détecter plusieurs cancers, par exemple. Mais c’est une histoire pour une autre fois.

Quels sont les défis avec le sang?

« Nous avons déjà développé des tests très sensibles pour détecter les cancers dans le sang. Mais ils ont tous été pour des cancers uniques », explique Amit.

Il est déjà difficile de trouver de l’ADNct pour un type de cancer – c’est une aiguille dans une botte de foin.

L’un des principaux défis à relever est que l’analyse de l’ADNct doit détecter les minuscules fragments d’ADN libérés par les cellules tumorales. Ces fragments ne représentent qu’une petite fraction de tout l’ADN acellulaire dans le sang. Cela signifie que le « signal » d’ADNct recherché peut être étouffé par beaucoup de bruit – dilué par de nombreuses autres molécules dans le sang.

Cela devient encore plus complexe lorsque vous essayez de détecter plusieurs types de cancer avec un seul test sanguin.

Différentes tumeurs libèrent différents types d’ADNct, ce qui rend particulièrement difficile la détection de fragments, en particulier aux premiers stades du développement tumoral. Donc, au lieu de chercher une aiguille dans une botte de foin, c’est plus comme chercher plusieurs petites aiguilles dans une botte de foin et alors devoir les trier.

Cependant, les chercheurs ont développé des outils, tels que l’examen de groupes de mutations courantes ou de schémas de méthylation (modifications chimiques de l’ADN) pour nous aider à différencier l’ADNct de l’ADN des cellules normales. Cela signifie que vous n’avez pas besoin de savoir exactement quel type de cancer vous recherchez.

Mais il ne suffit pas de savoir que quelqu’un a un cancer, nous devons également savoir où ce cancer sera le plus susceptible de se trouver », explique Amit. Le fait de disposer de ces informations devrait orienter les tests de suivi et aider à accélérer le diagnostic.

Quand pourrions-nous voir ces tests en pratique?

Amit note que certains de ces tests ont déjà dépassé les tests de laboratoire et font maintenant l’objet d’essais à grande échelle pour voir leur efficacité.

Bien que plusieurs autres soient en cours, il y a 3 tests qui ont atteint des stades avancés de développement :

  • Le test Galleri, actuellement en cours d’essais dans le NHS, est géré par l’unité des essais cliniques financée par Cancer Research UK au King’s College de Londres. Ce test examine les schémas de méthylation sur l’ADNct, pouvant potentiellement détecter jusqu’à 50 types de cancer.
  • PanSEER, un test sanguin qui examine également les schémas de méthylation de l’ADN. Dans une vaste étude en Chine, le test a été rapporté pour détecter les personnes qui ont développé plus tard l’un des 5 cancers différents jusqu’à 4 ans avant le diagnostic.
  • CancerSEEK, l’un des premiers tests sanguins multi-cancer à être testé, a commencé le recrutement en 2017 et publié les résultats au début de 2020. D’autres essais sont actuellement prévus dans l’espoir d’obtenir l’approbation réglementaire aux États-Unis. Ce test recherche un mélange d’ADNct et de protéines mutés.

Cependant, il appelle toujours à la prudence. « Nous sommes encore à des années d’obtenir suffisamment d’informations de ces essais pour dire si les tests sont assez bons pour une utilisation régulière. »

Les essais nécessaires pour prouver la valeur d’un test sanguin multi-cancer sont très compliqués.

Un problème particulier auquel des tests comme ceux-ci sont confrontés est qu’ils recherchent un cancer chez des personnes sans aucun signe de celui-ci. Seule une petite proportion des volontaires participant à l’essai finiront par développer un cancer, et pour beaucoup, cela prendra plusieurs années.

Et en plus de s’assurer que les tests détectent le cancer chez les personnes qui en sont atteintes, ils doivent également s’assurer de ne pas dire aux gens qu’ils ont un cancer alors qu’ils n’en ont pas. Cela entraînerait, bien sûr, un stress mental excessif et des tests et des traitements potentiellement inutiles.

Tout cela ajoute au temps qu’il faudra pour dire si l’un de ces tests peut être autorisé pour une utilisation de routine.

En plus de tout cela, nous devons nous rappeler le véritable objectif de développer des tests comme celui-ci : réduire le nombre de personnes qui meurent du cancer en l’attrapant à un stade où il peut être traité plus facilement.

Alors, le battage médiatique est-il justifié?

« En tant que scientifique, c’est terriblement excitant, car il y a tellement de potentiel. Et les technologies elles-mêmes progressent à un rythme rapide. Alors certainement, les possibilités scientifiques sont immenses », déclare Amit.

« Avec mon chapeau de clinicien, je dois faire très attention à la manière dont ces tests sont introduits, car parfois l’optimisme initial ne se traduit pas par un bénéfice clinique, et peut certainement ne pas se traduire par une réduction de la mortalité. »

Amit pense qu’à court terme, ces tests multi-cancer compléteront les programmes existants de détection précoce du cancer au Royaume-Uni, plutôt que de les remplacer.

« Il est toujours d’une importance vitale que nous continuions à faire du dépistage avec des méthodes connues et largement efficaces. Leur sensibilité est, à l’heure actuelle, bien meilleure que celle des tests de détection multi-cancers. Mais je pense que les utiliser en conjonction avec les tests de dépistage existants nous donne l’occasion à la fois d’améliorer les programmes de dépistage que nous avons et donne également la capacité de détecter des cancers pour lesquels nous n’avons actuellement pas de test de dépistage.

Les tests de détection précoce de plusieurs cancers ne sont pas une solution miracle – juste une pièce du puzzle. Une gamme de recherches sur de nouvelles façons de détecter le cancer est essentielle pour créer un monde où plus de vies sont sauvées grâce à la détection précoce du cancer lorsqu’il est plus facile à traiter.