Défendre la science au cœur de CRUK : Nic Jones

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Après cinq ans en tant que scientifique en chef du CRUK, le professeur Nic Jones a démissionné en février 2016. Son mandat a vu le lancement de nouvelles initiatives majeures de financement, qui, associées au lancement de la stratégie de recherche de l’organisation en 2014, ont jeté un base solide pour l’avenir de la science du cancer au Royaume-Uni.

Ces progrès sont dus en grande partie à la compétence de Nic en tant qu’émissaire scientifique dans le monde d’un bailleur de fonds de la recherche. Le fait que ses réalisations ne soient peut-être pas aussi connues qu’elles pourraient l’être fait partie de son succès : il a été le parfait intermédiaire.

Un bon scientifique en chef doit avoir le respect de la communauté scientifique et être un stratège scientifique accompli, mais il y a bien plus que cela. La complexité et l’ampleur de nos opérations peuvent être déconcertantes, comme l’admet volontiers Nic : « Au début, il y avait beaucoup d’incompréhension mutuelle. J’ai vite réalisé que si je voulais changer les choses, je devais me considérer comme faisant partie de l’organisation, pas comme un étranger.

Et ça a marché. Comme l’a déclaré Iain Foulkes, directeur exécutif de la stratégie et du financement de la recherche chez CRUK, « les compétences exceptionnelles de Nic en tant que scientifique en chef ont été de négocier le monde de CRUK au nom de la communauté scientifique – il a incroyablement bien servi de défenseur scientifique au sein de l’organisation.  » David Scott, directeur de Discovery Research and Centres, est d’accord : « C’est totalement différent de l’environnement dans lequel il a opéré pendant toute sa carrière, mais il l’a accepté comme un canard dans l’eau.

Nic a atteint ses objectifs grâce à une combinaison de réflexion médico-légale et de charme, selon David Scott : « Travailler avec Nic était un peu comme travailler dans un laboratoire – c’était toujours un débat, une discussion, parfois assez animée (Nic peut devenir assez bruyant quand il est passionné par quelque chose), mais c’était toujours de bonne humeur. Il a abordé les choses comme le ferait un bon scientifique : vous êtes curieux, vous voulez comprendre pourquoi les gens disent des choses, alors vous discutez pour valider la pensée. » Nic lui-même place l’établissement de relations au cœur de son approche : « Il s’agit de créer une compréhension commune. J’essaie d’influencer les gens plutôt que de taper du pied.

Si vous ne parvenez pas à convaincre vos collègues de la validité d’un argument, c’est probablement faux de toute façon.

—Nic Jones

En tant que scientifique en chef, Nic a conduit deux changements culturels majeurs au CRUK : le personnel du bureau du CRUK s’engageant plus étroitement avec la communauté scientifique et renversant la perception selon laquelle la recherche fondamentale et clinique existe dans des univers parallèles. Ces deux choses sont d’une importance cruciale, brisant les obstacles au progrès, et les deux auraient été beaucoup plus difficiles sans Nic dans le travail.

L’augmentation de l’engagement et de l’interaction entre le CRUK et ses scientifiques a été un problème auquel Nic s’est immédiatement attaqué, car sa nomination en 2011 coïncidait avec le lancement des consultations pour la nouvelle stratégie de recherche. D’une manière qui n’avait jamais été faite auparavant, Nic est allé parler à tous ceux à qui il pouvait penser, sollicitant l’opinion des chercheurs financés par CRUK et de la communauté au sens large au Royaume-Uni et à l’étranger, afin de créer un consensus scientifique. Nic était heureux dans son élément : « Il n’y a rien de mieux que de passer du temps à parler d’où nous en sommes, où va la recherche, quelle est la dernière excitation, où sont les défis.

Peut-être étonnamment pour les personnes qui considéraient Nic comme un scientifique avec ses racines fermement ancrées dans la recherche fondamentale, sa passion pour la traduction des idées en bénéfices pour les patients a été cruciale dans l’évolution de la stratégie de CRUK. Nic a été un ardent défenseur du rapprochement des cultures de la recherche fondamentale et clinique : l’idée que les travaux financés par CRUK fonctionnent sur un continuum ; et que l’expression galvaudée « du banc au chevet » peut en fait signifier quelque chose.

Dame Nancy Rothwell, l’une de ses proches collaboratrices dans le développement du Manchester Cancer Research Centre, un exemple de la perspective du banc au chevet, résume parfaitement ceci : « Il a une vision de ce que nous pouvons apporter dans le domaine du cancer en soutenant et en rassemblant le meilleur en matière d’application de découverte et de bienfaits pour la santé. C’est un scientifique fondamentaliste, mais il pense toujours aux patients atteints de cancer. Peter Johnson, clinicien en chef de CRUK, est d’accord : « Les inclinations et les instincts de Nic sont vers l’application de la recherche fondamentale, ce que vous pouvez réellement faire pour faire une différence pour les gens. Il a réussi à amener l’organisation caritative dans de nouveaux domaines pour la façon dont nous finançons la recherche – cela a été extrêmement positif pour toute l’organisation.

C’est un scientifique fondamentaliste, mais il pense toujours aux patients atteints de cancer.

—Dame Nancy Rothwell

Ces deux changements – l’engagement communautaire et la réduction du fossé entre les chercheurs fondamentaux et cliniques – ont joué un rôle énorme dans le développement de notre stratégie de recherche, publiée en 2014 avec un enthousiasme généralisé. Comme le reconnaît Sir Harpal Kumar, directeur général de CRUK : « Parmi ses nombreuses réalisations exceptionnelles, la formulation, la mise en forme et la mise en œuvre de la stratégie de recherche se démarquent. L’ambition de cette stratégie doit beaucoup aux contributions de Nic. Sans surprise, Nic estime également que la stratégie est sa réalisation la plus fière : « Mon impression est que la communauté scientifique apprécie d’avoir un scientifique au sein de l’organisation qui est capable de passer du temps à interagir avec eux et à leur répondre, et peut influencer la direction que prend l’organisation. un point de vue scientifique. Je suis assez content de ça.

Nic laisse un héritage sain à son successeur, le professeur Karen Vousden, mais il nous manquera beaucoup au bureau. Lorsqu’on les interroge sur les qualités personnelles de Nic, ce que la plupart des gens mentionnent, à part son dévouement déraisonnable pour Manchester United, c’est la bouffée d’air frais qu’il a apportée dans le bâtiment, y compris sa capacité à provoquer des rires lors des réunions avec un seul sourcil stratégiquement levé ! Mais le dernier mot revient à Nic lui-même : « Être le scientifique en chef a été un privilège incroyable et extrêmement agréable. Il y avait une ouverture d’esprit qui m’a permis de continuer et de faire des choses, et c’était très, très gratifiant. J’ai toujours été un migrant temporaire plutôt qu’un colon permanent au bureau de CRUK, mais c’était très amusant de mieux connaître l’équipe de CRUK.

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Cette histoire fait partie de Recherche pionnière : notre publication annuelle de recherche pour 2015/16.