Décrypter la signature du cancer de la prostate

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Cancer de la prostate – la réponse est dans les gènes

Beaucoup d’entre nous connaissent quelqu’un qui a été touché par le cancer de la prostate – la maladie est le cancer le plus courant chez les hommes au Royaume-Uni. Grâce aux efforts des médecins et des scientifiques, plus des trois quarts des hommes diagnostiqués avec un cancer de la prostate survivent maintenant au-delà de cinq ans – dans les années 1970, c’était moins d’un tiers.

Mais bien que d’énormes progrès aient été accomplis, il reste encore de grands défis à relever.

Le plus important d’entre eux est peut-être de trouver un moyen de faire la différence entre les cancers de la prostate qui évoluent lentement et qui sont peu susceptibles de causer des problèmes, et ceux qui sont agressifs et nécessitent un traitement urgent.

De nouvelles recherches de nos scientifiques, publiées cette semaine dans Lancet Oncology, offrent un aperçu alléchant de la façon dont cela pourrait être possible à l’avenir.

Vous pourriez penser qu’il serait judicieux de traiter tous les cancers de la prostate immédiatement. Mais les effets secondaires du traitement peuvent être assez graves – la plupart des hommes ne voudront pas risquer l’incontinence ou l’impuissance à moins qu’ils n’aient vraiment une maladie dangereuse.

Et nous savons que certains cancers de la prostate se développent si lentement qu’ils ne causeront aucun problème au cours de la vie d’un homme. Il est donc essentiel de pouvoir séparer ces cancers inoffensifs de ceux qui mettent la vie en danger.

Gènes de progression du cycle cellulaire

Le professeur Jack Cuzick, l’un de nos chercheurs basé à Queen Mary, Université de Londres, a trouvé un moyen de repérer cette différence en mesurant la « signature » génétique du cancer de la prostate. La technique mesure les niveaux d’un certain nombre de gènes impliqués dans le contrôle de la croissance des cellules saines, collectivement appelés «gènes de progression du cycle cellulaire». Et en fait, deux de nos scientifiques – Sir Paul Nurse et Sir Tim Hunt – ont remporté un prix Nobel pour avoir découvert l’un de ces gènes dans les années 1980.

Le cancer est causé par des cellules qui se développent de manière incontrôlée, de sorte que les gènes de progression du cycle cellulaire sont vraiment au cœur de la maladie. La théorie est qu’en mesurant le degré d’activité de ces gènes de croissance, il est possible d’estimer à quelle vitesse le cancer se développera et à quel point il sera agressif.

Des recherches récentes ont suggéré que ce type de signature génétique peut prédire combien de temps les patients atteints d’autres cancers tels que les cancers du sein, du cerveau et du poumon survivent. Ainsi, en s’appuyant sur ces travaux, le professeur Cuzick et son équipe souhaitaient savoir s’ils pouvaient être utilisés pour résoudre l’une des plus grandes énigmes de la recherche sur le cancer de la prostate.

Tester la nouvelle approche

Les chercheurs ont testé cette approche en utilisant environ 700 échantillons de tumeurs provenant de deux groupes d’hommes – certains du Royaume-Uni, d’autres des États-Unis – qui avaient déjà reçu un diagnostic de cancer de la prostate. Les hommes ont été diagnostiqués il y a au moins neuf ans, ce qui signifie que les chercheurs ont pu comparer les résultats réels de leur maladie avec les résultats prédits par le test génétique.

L’équipe a collaboré avec des scientifiques américains pour analyser les échantillons. Un groupe d’hommes avait été traité par chirurgie pour enlever la prostate. L’autre groupe avait un cancer qui ne s’était pas propagé à l’extérieur de la prostate et n’avait pas besoin d’être traité immédiatement. Ce deuxième groupe avait reçu l’option « regarder et attendre », évitant le traitement des cancers qui ne sont pas susceptibles de causer un problème. Cette configuration a permis aux chercheurs d’examiner deux groupes d’hommes qui avaient été gérés différemment par leurs médecins.

Lecture de la signature

Pour lire la signature génétique de chaque tumeur, les chercheurs ont utilisé des échantillons de tissus prélevés lors du diagnostic ou du traitement des hommes. Ils ont mesuré les niveaux d’ARN – une molécule messagère produite par les gènes – pour leur donner une idée de l’activité des gènes de progression du cycle cellulaire dans chaque tumeur. Au total, leur test a mesuré l’activité de 31 gènes de progression du cycle cellulaire. Ceux-ci ont été choisis parce qu’ils donnent une bonne mesure moyenne des nombreux autres gènes qui contrôlent la croissance cellulaire.

Pour le groupe d’hommes ayant subi une ablation de la prostate, les chercheurs ont testé si la signature génétique pouvait prédire si les cancers des hommes étaient réapparus. Les résultats étaient passionnants – ils ont découvert que les tumeurs avec des niveaux plus élevés d’ARN provenant des gènes choisis étaient plus susceptibles d’être réapparues après la chirurgie, et la signature pouvait également prédire si les hommes risquaient de mourir après le retour de la maladie.

Pour le groupe « watch and wait » qui n’avait pas été immédiatement traité, les chercheurs ont testé si la signature génétique pouvait prédire si le patient était décédé d’un cancer de la prostate. Encore une fois, la signature a donné de bons résultats – des scores plus élevés signifiaient que le patient était plus susceptible d’être décédé de la maladie.

Il est important de noter que le test de signature génique fonctionnait mieux lorsqu’il était combiné à d’autres informations sur le cancer. Les chercheurs ont attribué à chaque tumeur un « score de risque » en fonction du stade auquel se trouvait le cancer, du score PSA du patient (les niveaux d’une protéine produite par la prostate dans le sang du patient) et d’autres facteurs tels que la quantité de tissu sain retiré. autour de la prostate si le patient a été opéré. L’ajout du score de signature génique a donné des prédictions plus précises, montrant que le test donnait des informations supplémentaires précieuses sur le cancer.

Ce sont des résultats vraiment encourageants – il semble que le test de signature génique pourrait aider les médecins à prédire avec beaucoup plus de précision quels hommes peuvent «attendre et voir» en toute sécurité et lesquels ont besoin d’un traitement immédiat. Le test permet également d’identifier les hommes dont le cancer semble moins nocif, mais qui ont en fait un risque plus élevé de mourir de leur maladie.

Alors, quelle est la prochaine étape ?

Le test n’est pas encore prêt à faire partie du diagnostic et du traitement normaux du cancer de la prostate, mais les chercheurs travaillent dans ce sens. Et les résultats doivent être répétés sur un plus grand nombre d’hommes, d’origines différentes, pour découvrir dans quelle mesure ils sont largement applicables (par exemple, il existe des preuves que les hommes de certaines minorités ethniques sont plus à risque de cancer de la prostate – si cela affecte leur génétique la signature doit être épinglée).

Et comme les chercheurs le soulignent dans leur article, la signature génique ne mesure pas tous les gènes qui pourraient aider à prédire l’issue de la maladie. Des recherches supplémentaires pourraient aider à améliorer le test afin que ses prédictions soient encore plus précises. D’autres recherches dans ce domaine donnent également des indices intrigants sur les gènes qui pourraient prédire si le cancer est susceptible de se propager.

Vers une médecine personnalisée

Enfin, et encore plus dans le futur, les chercheurs aimeraient savoir si la signature génique pourrait aider les médecins à décider quel traitement fonctionnera le mieux pour chaque patient. Nous ne connaîtrons pas la réponse tant que la signature n’aura pas été testée dans le cadre d’essais cliniques comparant les traitements contre le cancer de la prostate.

Cette étude nous a rapprochés d’un traitement plus personnalisé du cancer de la prostate – c’est un excellent exemple de la façon dont la recherche sur les gènes au cœur du cancer pourrait aider à améliorer les résultats pour les patients. Bien qu’il soit encore tôt, nous surveillerons cet espace.

Nell

Référence:

Cuzick J et al (2011). Valeur pronostique d’une signature d’expression d’ARN dérivée de gènes de prolifération du cycle cellulaire chez des patients atteints d’un cancer de la prostate : une étude rétrospective. Le Lancet Oncologie PMID : 21310658