Conférence du CNRI : cellules souches – l’avenir de la recherche contre le cancer ?

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Les « cellules souches » du cancer ont de nouveau été un sujet de discussion lors de la conférence sur le cancer du CNRI de cette année. Ces cellules spéciales pourraient être impliquées dans plusieurs types de cancer, et la recherche a déjà montré qu’elles jouent un rôle clé dans la leucémie et le cancer de l’intestin.

La théorie est que les cellules souches cancéreuses sont une « élite dirigeante » rare, enfouie profondément dans une tumeur. Malgré leur rareté, elles sont à l’origine du cancer, produisant la plupart des cellules « en vrac » qui composent une tumeur. Bien que ces cellules non souches puissent être tuées par les traitements anticancéreux, les cellules souches cancéreuses peuvent être plus résistantes. Ils pourraient persister dans le corps et provoquer le retour de la maladie des années après le traitement.

On pense que les cellules souches cancéreuses sont assez différentes des cellules souches normales et saines, qui jouent un rôle vital dans la production de nombreuses cellules spécialisées dans le corps et sont essentielles à notre bien-être. Une théorie est que les cellules souches cancéreuses pourraient être des cellules souches saines qui sont « devenues voyous ».

Mais dans une conférence provocatrice mardi matin, le Dr Bob Weinberg a suggéré que les cellules cancéreuses ordinaires pourraient parfois être capables d’acquérir les superpuissances qui caractérisent les cellules souches, renversant ainsi la théorie des cellules souches cancéreuses.

Il est clair que ce domaine passionnant évolue constamment, et en plus du discours d’ouverture du Dr Weinberg, nous avons entendu d’autres chercheurs qui repoussent les limites dans ce domaine.

La veille, le professeur Tariq Enver de l’UCL Cancer Institute a présidé une session intitulée « Cellules souches et cancer », et a ouvert les débats en posant quelques questions intrigantes. Existe-t-il des différences très nettes entre les cellules souches et les cellules cancéreuses « en vrac » qui pourraient nous donner des indices pour de nouveaux traitements ciblant spécifiquement les cellules souches ? Et comment les chercheurs peuvent-ils trouver de meilleurs moyens d’identifier les cellules souches dans différents cancers ?

Comprendre les cellules souches saines

Dr John Stingl

Dr John Stingl

Le premier exposé de la session est venu du Dr John Stingl, qui étudie les cellules souches mammaires saines chez la souris au Cancer Research UK’s Cambridge Research Institute. Il a décrit ses recherches sur l’« arbre généalogique » compliqué ou la hiérarchie des cellules souches – comment ces cellules puissantes produisent les nombreux types de cellules spécialisées qui composent le tissu mammaire.

Jusqu’à présent, son équipe a identifié trois branches clés sur cet arbre généalogique, chacune produisant différents types de cellules mammaires. Il envisage maintenant de découvrir si cette hiérarchie chez la souris peut également être trouvée dans le tissu mammaire humain. Si tel est le cas, cela pourrait donner des indices sur le développement de différents types de cancer du sein, aidant à découvrir les principales faiblesses des cellules cancéreuses qui pourraient être exploitées pour traiter la maladie.

Voici une courte entrevue avec le Dr Stingl, explorant les cellules souches et leur rôle dans le cancer.

http://youtube=http://www.youtube.com/watch?v=btgR4sx2HOo

Cellules souches et leucémie

Ensuite, le Dr Tim Somervaille du Paterson Institute de Manchester a couvert un domaine fructueux de recherche sur les cellules souches – comprendre comment ces cellules sont impliquées dans la leucémie myéloïde aiguë (LAM) dans des modèles animaux de la maladie.

Ces modèles aident les chercheurs à découvrir les principaux changements moléculaires et génétiques qui distinguent les cellules souches «leucémiques» des cellules souches saines qui produisent des cellules sanguines normales. Ce jeu à enjeux élevés de « rechercher la différence » vise à trouver des médicaments qui ciblent les cellules souches leucémiques tout en préservant les cellules saines. L’équipe du Dr Somervaille développe des modèles animaux toujours plus raffinés, ce qui devrait leur permettre d’identifier et de comprendre avec précision les cellules au cœur de la leucémie.

Les cellules souches jouent-elles un rôle dans le cancer de l’ovaire ?

Enfin, la discussion s’est déplacée vers le cancer de l’ovaire. Cette maladie correspond à la théorie des cellules souches cancéreuses – elle répond bien au traitement au début, mais peut souvent réapparaître des mois ou des années plus tard. Serait-ce parce qu’un groupe résistant de cellules souches survit au traitement et produit plus tard plus de cellules cancéreuses « en vrac » ?

Le Dr Ben Neel de l’Institut du cancer de l’Ontario à Toronto, au Canada, a décrit comment son équipe avait identifié les cellules initiatrices de tumeurs, ou « TIC », des cellules qui peuvent déclencher le cancer de l’ovaire. Il n’est pas clair s’il s’agit de véritables cellules souches cancéreuses ou de cellules «semblables», mais dans tous les cas, elles jouent un rôle clé dans l’alimentation de la maladie. La recherche du Dr Neel sur les TIC dans des échantillons prélevés sur des femmes atteintes d’un cancer de l’ovaire a permis de découvrir certains « marqueurs » moléculaires clés qui peuvent être utilisés pour traquer ces cellules.

Mais contrairement à la leucémie, où les mêmes changements génétiques sont trouvés dans la plupart des cas de la maladie, ces marqueurs ne sont pas trouvés dans tous les CIT ovariens. Les résultats obtenus jusqu’à présent suggèrent également que les TIC changent et évoluent avec le temps, ce qui signifie qu’il pourrait être difficile de les cibler avec des médicaments spécifiques. Cependant, il pourrait y avoir différents groupes de TIC qui alimentent différents types de cancer de l’ovaire – d’autres recherches nous diront si cette théorie pourrait aider les médecins à personnaliser le traitement de la maladie.

Les cellules souches cancéreuses n’ont rien perdu de leur intérêt et restent un sujet de recherche brûlant. De grandes questions restent sans réponse, et nous attendons avec impatience d’entendre parler des progrès réalisés dans la compréhension de ces cellules mystérieuses lors de la conférence de l’année prochaine.

Nell