Comment de minuscules billes de métal pourraient rendre la chimiothérapie plus efficace pour les tumeurs cérébrales

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Les traitements pour les tumeurs cérébrales ne sont pas assez bons. Seulement environ 1 personne sur 7 survivra à sa maladie pendant une décennie ou plus. Et ceux de cette fraction petite mais chanceuse peuvent également se retrouver avec des rappels à vie de leur cancer sous la forme d’effets secondaires de leur traitement.

Mais trouver de meilleures façons de lutter contre ces maladies est semé d’embûches. Cela vient du fait que les tumeurs cérébrales sont difficiles à étudier en laboratoire. Et leur biologie complexe a freiné les progrès observés avec les traitements pour d’autres cancers.

Par exemple, les tumeurs cérébrales agressives, comme le glioblastome, se propagent rapidement dans tout le cerveau. Cela signifie que la chirurgie ne sera souvent pas suffisante pour traiter la maladie, car l’opération ne peut pas éliminer toutes les cellules cancéreuses. Ce n’est alors qu’une question de temps avant que ces cellules invasives ne provoquent le retour de la tumeur, et à partir de là, les perspectives de la personne deviennent malheureusement extrêmement sombres.

Alors, que faut-il pour renverser cette situation déchirante ? Nos scientifiques sont sur l’affaire. Et ils ont proposé une idée innovante qui, selon eux, pourrait changer la donne pour ces patients.

Un agresseur masqué

Une façon dont les médecins essaient de traiter les cellules tumorales indésirables laissées après la chirurgie est la chimiothérapie, souvent avec le médicament témozolomide. Mais les médicaments de chimiothérapie ne sont pas spécifiques aux cellules cancéreuses – ils ciblent toutes les cellules qui se développent rapidement dans le corps. Ils peuvent donc provoquer des effets secondaires graves qui limitent la quantité de médicament pouvant être administrée, et qui limitent leur efficacité.

Des chercheurs du Cancer Research UK Edinburgh Centre ont eu une idée pour résoudre ce problème – et nous leur avons décerné l’un de nos Pioneer Awards pour la faire démarrer.

En combinant leurs compétences scientifiques complémentaires, le neurochirurgien Dr Paul Brennan et le chimiste professeur Asier Unciti-Broceta développent une nouvelle façon de rendre la chimiothérapie plus ciblée, et donc, espérons-le, plus efficace.

Leur approche à deux volets consiste à modifier le médicament chimiothérapeutique témozolomide et à créer un implant inoffensif à insérer dans le cerveau. Le médicament modifié et l’implant finissent par travailler ensemble sur le site de la tumeur pour devenir essentiellement une mini usine de fabrication de médicaments.

Ils peaufinent le médicament pour qu’il soit inactif lorsqu’il est administré au patient. Ils lui donnent essentiellement un « masque », ce qui signifie qu’il peut voyager dans le corps sans causer de dommages indésirables aux cellules saines en croissance qu’il rencontre.

C’est jusqu’à ce que le médicament atteigne l’implant : de minuscules billes faites de palladium métallique. Ceux-ci seraient placés à l’intérieur du cerveau autour de la zone où la tumeur a été retirée pendant la chirurgie. Lorsque le médicament rencontre le métal, il est activé à l’endroit idéal pour potentiellement tuer toutes les cellules cancéreuses qui pourraient rester dans le cerveau.

Pour en savoir plus, nous avons rendu visite à l’équipe à Edimbourg. Regardez la vidéo ci-dessous pour voir ce qu’ils ont fait.

Au-delà des cerveaux

En créant une attaque localisée, les scientifiques espèrent que les effets secondaires de la chimiothérapie seront considérablement réduits. Cela signifie que plus de chimiothérapie pourrait être administrée, et j’espère que cela pourrait signifier une vie plus longue pour le patient.

Ce n’est que le début et cette approche est encore en cours de développement en laboratoire, il pourrait donc s’écouler un certain temps avant d’atteindre les patients. Mais les résultats obtenus jusqu’à présent sur les cellules cancéreuses dans les boîtes de Pétri sont encourageants, et les scientifiques visent désormais plus loin que les tumeurs cérébrales. Les implants radioactifs sont parfois utilisés pour le cancer de la prostate, par exemple, ils ont donc déjà commencé des recherches sur des souris pour explorer également son potentiel pour cette maladie.

Bien qu’il reste encore beaucoup à faire, j’espère qu’un jour cette idée brillante deviendra quelque chose de significatif pour les patients.

Justine