Cellules souches cancéreuses – une voie prometteuse pour la recherche sur le cancer

Une micrographie de certaines cellules en division

Les cellules souches indésirables sont-elles à l’origine du cancer ?

Les « cellules souches » du cancer sont un sujet récurrent sur ce blog. De nombreux scientifiques pensent que ce sont les cellules à l’origine des tumeurs, qui conduisent et renouvellent des cancers pourtant résistants aux traitements.

Le Guardian de samedi dernier contenait un excellent article de fond du spécialiste américain du cancer Siddhartha Mukherjee, discutant de ce que l’avenir réserve à la recherche sur le cancer. C’est long mais ça vaut la peine d’être lu.

Comme de nombreux chercheurs, Mukherjee pense qu’un jour, nous finirons par transformer le cancer en une maladie gérable à long terme. Comme il l’écrit :

Dans le passé, le cancer était généralement considéré comme une maladie aiguë, traitée par chirurgie, radiothérapie et chimiothérapie. Et le tiercé gagnant des agressions n’a conduit qu’à deux issues possibles. Soit le cancer était éradiqué de l’organisme – c’est-à-dire « guéri » – soit il restait récalcitrant au traitement, et était « incurable ». Les métaphores attachées au cancer ont suivi ce résultat binaire. Les patients ont mené une « bataille » contre le cancer. Si le cancer était vaincu, alors les patients « gagnaient » la guerre. Si les patients perdaient la bataille, le cancer était victorieux. Il n’y a pas eu de résultat intermédiaire – pas de trêve.

Mais pour de nombreuses formes de cancer, cette description binaire ne capture plus la vérité. Prenez, par exemple, une jeune femme atteinte d’un cancer du sein. Elle peut d’abord subir une intervention chirurgicale pour retirer la tumeur primaire de son sein. Mais nous savons maintenant que l’ablation chirurgicale de la tumeur peut ne pas guérir un tel patient d’emblée. Des dépôts microscopiques de cellules cancéreuses peuvent être laissés après la chirurgie et ne peuvent être éradiqués qu’avec la chimiothérapie et la radiothérapie, généralement administrées sur plusieurs mois. Et d’autres médicaments et traitements pourraient suivre. Si son cancer est d’un sous-type particulier, elle peut recevoir un traitement anti-œstrogène pendant plusieurs années.

Pendant ce temps, et pendant des décennies après, elle peut être testée par mammographie pour détecter un cancer du sein précoce dans son autre sein. Ses filles pourraient être testées pour être porteuses de gènes prédisposant au cancer du sein. En effet, son cours de thérapie pourrait s’étendre sur cinq ou même 10 ans, peut-être même jusqu’à la prochaine génération…. Le cancer deviendra pour elle une maladie chronique; [and] la combinaison de la chirurgie, de la chimiothérapie et de la radiothérapie prolongera probablement sa survie… le cancer deviendra la nouvelle «normale».

Une grande partie de cela, selon Mukherjee, impliquera de mieux comprendre les cellules souches cancéreuses : ce qu’elles sont, d’où elles viennent et comment elles conduisent la maladie.

Au milieu des années 1990, John Dick, un biologiste canadien travaillant à Toronto, a postulé qu’une petite population de cellules dans les leucémies humaines possède également ce comportement d’auto-renouvellement infini. Ces «cellules souches cancéreuses» agissent comme le réservoir persistant du cancer – générant et régénérant le cancer à l’infini. Lorsque la chimiothérapie tue la majeure partie des cellules cancéreuses, une petite population résiduelle de ces cellules souches, censées être intrinsèquement plus résistantes à la mort, régénère et renouvelle le cancer, précipitant ainsi les rechutes courantes de cancer après la chimiothérapie.

En effet, les cellules souches cancéreuses ont acquis le comportement des cellules souches normales en activant les mêmes gènes et voies qui rendent les cellules souches normales immortelles – sauf que, contrairement aux cellules souches normales, elles ne peuvent pas être endormies de nouveau dans le sommeil physiologique. Le cancer essaie donc littéralement d’imiter un organe en régénération – ou peut-être, plus inquiétant, les organisme régénérant. Sa quête d’immortalité reflète la nôtre.

Il devient maintenant clair qu’en comprenant la nature et l’identité de ces cellules souches, nous pourrions – du moins théoriquement – ​​les freiner et arrêter la maladie dans son élan.

Transformer la théorie en pratique est notre objectif ici à Cancer Research UK, et le domaine passionnant de la recherche sur les cellules souches ne fait pas exception. C’est pourquoi la semaine dernière, nous avons annoncé que nous avions sélectionné une équipe d’experts de premier plan, déjà surnommée la « C-Team », pour se concentrer sur la recherche sur les cellules souches cancéreuses.

Nous soutenons cette équipe, plus officiellement connue sous le nom de Cancer Stem Cell Consortium, avec 500 000 £ sur deux ans, qu’elle utilisera pour rechercher des moyens de repérer les cellules souches cancéreuses, de surveiller leur activité et de les cibler avec des médicaments.

Nous leur souhaitons plein succès dans leur quête.

Henri