Cancer chez les enfants et les jeunes : quel chemin parcouru

Cancer Research UK Homepage

Amarvir (photographié avec son père Jag) a reçu un diagnostic de leucémie lymphoblastique aiguë en 2010. Il a maintenant 17 ans.

Le cancer chez les enfants et les jeunes est différent et, heureusement, beaucoup plus rare que le cancer chez les adultes.

La survie est également plus élevée – plus de 8 enfants et jeunes sur 10 au Royaume-Uni, âgés de 0 à 24 ans, survivent à leur cancer pendant 10 ans ou plus, contre 1 adulte sur 2 en Angleterre et au Pays de Galles âgé de 15 ans et plus.

Mais la survie des enfants et des jeunes n’a pas toujours été aussi élevée – dans les années 1970, un peu plus d’un tiers des enfants diagnostiqués avec un cancer en Grande-Bretagne ont survécu pendant 10 ans ou plus.

Selon de nouvelles estimations de Cancer Research UK, si les taux de mortalité des enfants et des jeunes atteints de cancer au Royaume-Uni étaient restés les mêmes qu’à leur pic du début des années 1970, près de 30 000 enfants et jeunes de plus seraient morts du cancer. Ces décès ont été évités grâce en partie aux progrès que nous avons réalisés dans le diagnostic et le traitement de ces cancers grâce à la recherche.

Cependant, la survie pour certains cancers de l’enfant s’est à peine améliorée. Et beaucoup de ceux qui survivent subissent des effets secondaires graves et à long terme de leur traitement.

Nous avons discuté avec le professeur Marc Mansour, un chercheur clinicien basé à l’University College de Londres et spécialisé dans les cancers du sang chez les enfants et les jeunes, de ce qui a permis ce progrès, pourquoi il n’a pas été égal dans tous les cancers infantiles, et où nous devons allez ensuite.

Le professeur Marc Mansour au microscope

Le professeur Marc Mansour, chercheur clinicien basé à l’University College de Londres, spécialisé dans les cancers du sang chez les enfants et les jeunes

Une meilleure compréhension de la biologie

Un facteur clé qui, selon Mansour, a contribué à ces progrès est que nous avons maintenant une meilleure compréhension de la biologie des cancers des enfants et des jeunes.

« Nous comprenons mieux la maladie maintenant d’un point de vue biologique », explique Mansour. « Nous comprenons la base moléculaire de ce qui se passe, et ce n’est pas seulement utile pour pouvoir dire quel cancer répondra au traitement, mais aussi pour développer de nouveaux traitements et déterminer qui est susceptible d’en bénéficier. »

Ces progrès nous ont permis d’améliorer la façon dont nous traitons les enfants et les jeunes atteints de cancer.

« L’un des plus grands jalons dans le traitement du cancer est survenu dans les années 1970, lorsqu’il a été démontré que la chimiothérapie combinée, plutôt qu’un seul médicament, était capable de guérir certains patients atteints de cancer.

« Fait important, en particulier pour la leucémie aiguë lymphoblastique (LAL), nous avons pu nous éloigner d’une approche unique de l’intensité de la chimiothérapie, qui était la façon traditionnelle de faire les choses. Nous pouvons désormais évaluer quels patients ont besoin de la thérapie la plus intensive, car ils ont une maladie à haut risque, et désintensifier le traitement pour ceux qui ont une maladie à risque relativement faible », explique Mansour. « C’est une étape importante pour limiter les effets secondaires à long terme pour ces patients. »

En plus de guider la façon dont nous utilisons la chimiothérapie, comprendre les fondements biologiques des cancers de l’enfant signifie que nous pouvons identifier des faiblesses spécifiques dans les tumeurs des patients qui pourraient être ciblées par des traitements particuliers, ouvrant la voie à un avenir de médecine personnalisée où les patients reçoivent des thérapies adaptées à leur tumeur.

Nos progrès dans la recherche sur le cancer des enfants et des adolescents

Les scientifiques de Cancer Research UK ont apporté une contribution vitale à la recherche de nouvelles et meilleures façons de traiter les cancers des enfants et des jeunes afin d’améliorer la survie et de réduire les effets secondaires à long terme. Voici quelques-unes de nos découvertes les plus importantes :

1974 – Nos chercheurs montrent qu’il existe différents types de leucémie infantile, ce qui permet de mieux comprendre la maladie. Cela conduit au développement de traitements plus ciblés et efficaces, aidant plus d’enfants à survivre.

1988 – Nos scientifiques développent un test pour les enfants atteints d’une forme héréditaire de rétinoblastome, un type de cancer de l’œil, ce qui signifie qu’ils peuvent être traités tôt. Cela aide à augmenter la survie à la maladie – maintenant, presque tous les enfants du Royaume-Uni survivent à ce cancer.

1997 – Nous terminons les premiers essais cliniques au Royaume-Uni chez les enfants atteints du sarcome d’Ewing, un cancer des os, qui contribuent à améliorer la survie.

2004 – Les résultats d’un essai clinique que nous avons financé pour l’hépatoblastome, le cancer du foie chez l’enfant le plus courant, aident à définir la meilleure combinaison et séquence de chirurgie et de chimiothérapie pour améliorer la survie.

2006 – Un essai clinique d’une décennie que nous avons financé révèle que l’administration d’une chimiothérapie avant la chirurgie réduit les effets secondaires causés par le traitement de la tumeur de Wilms. Et en 2016, d’autres résultats de l’essai montrent que certains enfants peuvent également recevoir en toute sécurité moins de chimiothérapie après la chirurgie, réduisant ainsi le risque d’effets secondaires à long terme pour ces jeunes patients.

2010 – Un essai révolutionnaire d’un médicament appelé mitoxantrone que nous avons aidé à financer, montre comment il pourrait améliorer considérablement la survie des enfants dont la leucémie aiguë lymphoblastique (LAL) est réapparue. Cela a révolutionné la façon dont certains enfants atteints de TLA sont traités.

2018 – L’essai clinique SIOPEL-6 que nous avons soutenu montre que l’administration de thiosulfate de sodium avec une chimiothérapie au cisplatine réduit presque de moitié le risque de perte auditive chez les jeunes patients atteints d’hépatoblastome, le cancer du foie chez l’enfant le plus courant.

Et nous continuons à financer la recherche sur les cancers des enfants et des jeunes pour maintenir cet élan, y compris 5 nouvelles équipes de scientifiques récompensées jusqu’à 1 million de livres chacune par le biais de nos Cancer Research UK–Children with Cancer UK Innovation Awards.

Améliorer pas à pas

Mansour compare les progrès de la science à la philosophie des gains marginaux, selon laquelle si vous prenez quelque chose et le décomposez en ses composants, et que vous les améliorez tous de seulement 1%, vous obtiendrez une amélioration considérable lorsque vous les remonterez.

« David Brailsford a transformé le cyclisme britannique au début des années 2000 en utilisant le concept de gains marginaux », explique Mansour. « Et je pense que beaucoup de ce que nous avons vu dans les améliorations des résultats du cancer pédiatrique peut être attribué à ces petits impacts qui ont eu lieu au fil des ans. »

Il dit que les améliorations apportées à de nombreuses choses auxquelles les gens ne pensent même pas nous ont permis de progresser aussi loin que nous l’avons fait.

« Nous avons de meilleurs soins de soutien. Nous avons de meilleurs antibiotiques, donc lorsque le système immunitaire des patients est affaibli, la mortalité n’est pas aussi élevée. Nous avons une meilleure thérapie antifongique, donc les gens ne meurent pas d’infections fongiques. Nous pouvons faire des greffes de moelle osseuse de manière plus sûre et mieux gérer les complications. Ces mesures de soins de soutien, y compris de meilleurs soins en soins intensifs, ont toutes eu un impact important au fil du temps. »

Le progrès n’a pas été universel

Alors que la survie au Royaume-Uni a globalement augmenté pour les enfants et les jeunes atteints de cancer au cours des dernières décennies, les progrès n’ont pas été égaux entre les différents types.

« Heureusement, le cancer pédiatrique le plus courant, la leucémie aiguë lymphoblastique (LAL) infantile, a connu certains des meilleurs progrès en termes de survie. C’était presque universellement mortel dans les années 50 et 60, et maintenant plus de 90 % des patients sont guéris, ce qui est spectaculaire », explique Mansour.

Malgré la survie élevée de ALL, il contribue toujours à une grande proportion des décès par cancer chez les enfants et les jeunes en raison de sa fréquence par rapport à d’autres cancers. Mansour dit que l’amélioration des résultats est un objectif de son travail, en cherchant pourquoi certains cancers ne répondent pas ou deviennent résistants à la chimiothérapie.

Mais la cause la plus fréquente de décès par cancer chez les enfants et les jeunes jusqu’à l’âge de 24 ans est les tumeurs au cerveau et à la colonne vertébrale. Quelque chose que les scientifiques souhaitent changer.

« Un problème clé avec les tumeurs cérébrales est que les tumeurs peuvent parfois devenir relativement grosses avant que les patients ne présentent des symptômes, et ces symptômes peuvent parfois être très vagues. »

Pour cette raison, Mansour souligne qu’un diagnostic précoce est essentiel pour améliorer les résultats des tumeurs cérébrales infantiles, ainsi que pour développer de nouveaux médicaments plus efficaces qui peuvent traverser la barrière hémato-encéphalique – la frontière entre le liquide qui entoure le cerveau et le sang qui circule autour le reste du corps.

Développer la prochaine génération de traitements pour les enfants atteints de tumeurs cérébrales signifie que nous devons révolutionner notre compréhension de ce qui fait fonctionner ces cancers, en apprenant les erreurs génétiques qui peuvent les causer et les caractéristiques qui leur sont propres et leur environnement qui peuvent être ciblées avec de nouveaux médicaments .

Mais apporter de nouveaux médicaments à la clinique pour les enfants et les jeunes s’accompagne de défis, car les essais cliniques commencent généralement chez les adultes, dont les cancers diffèrent de ceux des enfants et des jeunes. De plus, comme le cancer est rare chez les enfants, il est difficile de mener de grands essais cliniques impliquant des milliers de patients sans une collaboration à grande échelle, ce qui sera vital pour progresser à l’avenir.

De gauche à droite, le professeur Marc Mansour, le Dr Jack Bartram, le professeur Owen Williams et le Dr David O’Connor, qui dirigent l’essai REVEALL

L’avenir est personnalisé

Mansour pense que l’adaptation des traitements est la clé des progrès futurs pour les cancers des enfants et des jeunes.

« La médecine de précision est définitivement la façon dont le domaine évolue. Et cela signifie vraiment donner des thérapies individuelles pour des tumeurs individuelles, car chaque patient est différent », dit-il.

Alors que la médecine de précision commence à s’imposer dans le traitement des cancers de l’adulte, le domaine n’en est qu’à ses débuts pour les cancers de l’enfant et de l’adolescent.

Le lancement de 2 études que nous finançons donne de l’espoir pour l’avenir des traitements ciblés pour les enfants et les jeunes : la plateforme Stratified Medicine Paediatrics séquence désormais en routine les tumeurs des enfants une fois que leur cancer a récidivé. Les patients peuvent ensuite être inscrits à un essai clinique, tel que l’essai innovant ESMART, où ils sont associés au meilleur traitement pour leur cancer.

Mansour s’est associé au Dr David O’Connor, au Dr Jack Bartram et au professeur Owen Williams du Great Ormond Street Hospital pour un Cancer Research UK-Children with Cancer UK Innovation Award afin de personnaliser le traitement des types les plus agressifs de leucémie infantile grâce à l’essai REVEALL. (thérapeutique spécifique au lapsus Vulnérabilité Eévaluation dans l’enfance et le jeune adulte TOUS). L’étude testera plus de 100 nouveaux médicaments contre l’échantillon de leucémie de chaque patient.

L’introduction des immunothérapies a également « changé la donne » selon Mansour. « Cela s’est vraiment appliqué à des maladies comme le neuroblastome et la leucémie lymphoblastique aiguë à cellules B, où des immunothérapies ciblées ont été développées pour les traiter s’ils reviennent après le traitement. »

Jusqu’à présent, les immunothérapies ont principalement été utilisées comme deuxième ou troisième option chez les enfants et les jeunes, qui seront traités initialement par chimiothérapie et recevront une immunothérapie si leur cancer réapparaît ou ne répond pas au traitement.

Des essais sont actuellement en cours pour explorer exactement où, dans les protocoles de traitement, ces nouvelles approches peuvent être introduites et quels médicaments de chimiothérapie elles peuvent remplacer en toute sécurité.

Mansour pense qu’il est essentiel de délaisser la chimiothérapie et d’utiliser l’immunothérapie ciblée plus tôt dans le traitement. Cette approche a le potentiel d’épargner aux patients des années de thérapie intensive et de réduire la quantité d’effets secondaires à long terme dont de nombreux enfants et jeunes peuvent souffrir à la suite de leur traitement.

Nous avons parcouru un long chemin depuis les années 70, mais nous n’en avons pas encore fini. Nous nous engageons à faire en sorte que cette recherche se réalise davantage, afin qu’un plus grand nombre d’enfants puissent survivre à leur maladie avec le moins d’effets secondaires possible.