BBC Three documentaire sur le sexe oral et le cancer

Une image de Jaime Winstone

Image © BBC

Le documentaire BBC Three d’hier soir, présenté par l’actrice Jaime Winstone, traite de la nouvelle cause potentielle de cancer : le sexe oral.

Mais avant de déclarer une vie de célibat ou de commencer à pester contre ces scientifiques qui tuent le plaisir, nous voulons clarifier exactement ce que nous faisons et ce que nous ne savons pas sur ce sujet.

La réalité est qu’il manque encore de nombreuses pièces au puzzle.

VPH et cancer de la bouche

Le cancer de la bouche (également connu sous le nom de cancer de la bouche) fait rarement la une des journaux. Les gens la considèrent traditionnellement comme une maladie qui affecte les fumeurs et les gros buveurs plus tard dans la vie. Mais au cours des dernières années, alors que les taux de cancer buccal ont augmenté, les preuves d’une nouvelle cause de la maladie ont également augmenté.

Nous savons maintenant que certaines souches d’un virus courant appelé virus du papillome humain (VPH) peuvent également provoquer le cancer de la bouche, aux côtés du tabac, de l’alcool, de la chique de bétel et d’une mauvaise alimentation.

On parle normalement de HPV dans le contexte du cancer du col de l’utérus, et c’est la principale cause de cette maladie. Mais le virus peut infecter d’autres zones de notre corps. Propagé par contact peau à peau, et pas seulement par sexe, le VPH affecte presque tout le monde à un moment ou à un autre de leur vie.

Mais il n’y a pas besoin de s’alarmer indûment. Chez la plupart d’entre nous, notre système immunitaire le combat et il ne fait aucun mal. Mais en de rares occasions, le virus s’installe, entraînant une chaîne d’événements qui se termine par un cancer du col de l’utérus, du pénis, de l’anus, du vagin ou de la bouche.

On sait qu’une quinzaine de souches de HPV peuvent provoquer un cancer du col de l’utérus, et que la plus courante d’entre elles – HPV-16 – peut également provoquer un cancer de la bouche. Mais nous ne savons pas à quelle fréquence les infections au VPH conduisent au cancer de la bouche, ni comment le virus se retrouve dans la bouche.

Le cancer de la bouche en augmentation

Le cancer de la bouche – qui comprend les cancers de la lèvre, de la langue, des gencives, des amygdales et des parties de la gorge – est en augmentation depuis une trentaine d’années. En 2009, nous avons mis en évidence le cancer de la bouche comme l’un des cancers dont l’augmentation est la plus rapide au Royaume-Uni, affectant désormais environ 5 000 personnes chaque année.

Les taux d’un certain type de cancer buccal – le cancer de l’amygdale – semblent avoir augmenté particulièrement rapidement. Selon les dernières statistiques, il y a environ 1 100 cas de ces cancers chaque année au Royaume-Uni.

Les scientifiques s’accordent à dire que bon nombre de ces cancers des amygdales sont liés au VPH. Mais ils ne savent pas exactement combien sont liés au virus, et les estimations varient de 15 à 85%, selon les taux de tabagisme dans la population étudiée.

Ce n’est pas que de mauvaises nouvelles. Pour une raison quelconque, les patients atteints de cancer buccal ont tendance à avoir de meilleurs résultats lorsque leurs tumeurs sont positives au VPH. Pour le moment, nous ne savons pas pourquoi.

Comment le VPH se retrouve-t-il dans la bouche ?

Quelques études cas-témoins ont suggéré que le sexe oral pourrait être le principal moyen par lequel le VPH se retrouve dans la bouche. L’une des plus importantes et des meilleures de ces études a révélé que les personnes qui avaient plus de six partenaires sexuels oraux ou plus de 26 partenaires sexuels vaginaux au cours de leur vie présentaient un risque accru de cancer de la bouche.

Mais les auteurs de cette étude américaine ont eux-mêmes conclu

Nos données suggèrent que le VPH oral est acquis sexuellement… mais nous ne pouvons pas exclure la transmission par contact direct bouche-à-bouche, ou par d’autres moyens.

En effet, une étude portant sur environ 200 hommes d’âge universitaire a révélé que ceux qui avaient plus de « partenaires embrassant la bouche ouverte » avaient un risque plus élevé de contracter une infection orale au VPH.

Mais ces études sur le sexe oral ou les baisers sont de petite taille et leurs résultats ne sont pas concluants. Jusqu’à présent, toutes les études sur ce sujet étaient des « études cas-témoins ». Cela signifie qu’ils ont interrogé des personnes ayant déjà reçu un diagnostic de cancer de la bouche sur leur comportement sexuel, souvent il y a de nombreuses années. Cela pourrait signifier que leurs réponses ne sont pas entièrement fiables. Dans la mesure du possible, les scientifiques préfèrent poser des questions sur les comportements d’un grand groupe de personnes en bonne santé, puis examinent les taux de cancer dans ce groupe des années plus tard (c’est ce qu’on appelle des « études prospectives »).

Le vaccin contre le VPH et le cancer de la bouche

Le documentaire de la BBC a soulevé la question de la vaccination contre le VPH et du cancer de la bouche. Le vaccin contre le VPH protège contre deux souches de VPH à haut risque (16 et 18). Il est très efficace pour prévenir le cancer du col de l’utérus et il est déjà proposé aux adolescentes à l’école.

Certains scientifiques soutiennent que les garçons devraient aussi être vaccinés. Les souches à haut risque de VPH provoquent en effet des cancers du pénis et de l’anus chez l’homme ainsi que le cancer du col de l’utérus chez la femme. Mais des études suggèrent que, dans l’ensemble, la vaccination des hommes ne serait pas une utilisation efficace des ressources du NHS, tant qu’un nombre suffisant de femmes acceptent de se faire vacciner.

Si le vaccin protège également contre le cancer de la bouche, cela pourrait changer les choses. Mais il est trop tôt pour sauter à cette conclusion car les scientifiques ne savent pas encore si le vaccin pourrait prévenir l’infection au VPH dans la bouche.

Alors, où en sommes-nous?

Certes, le cancer de la bouche est en augmentation et le VPH semble jouer un rôle. Mais il reste encore beaucoup de questions sans réponse sur le sexe oral, le virus du papillome humain et le cancer de la bouche. Par exemple, nous avons encore besoin de savoir :

  • Comment les gens contractent-ils exactement les infections au VPH dans la bouche et comment cela affecte-t-il leur risque de cancer de la bouche ? Nous avons besoin de grandes études pour répondre à cette question.
  • Quelle est la fréquence des infections orales au VPH au Royaume-Uni ? Que deviennent ces infections ? Combien d’entre eux s’éclaircissent d’eux-mêmes et combien persistent ?
  • Combien de temps faut-il pour qu’une infection entraîne un cancer de la bouche? Et en attendant, sont-ils des signes que les médecins et les dentistes pourraient rechercher pour aider à dépister la maladie ?
  • Le vaccin contre le VPH est-il efficace contre les infections orales au VPH? Cela affecte-t-il les décisions concernant l’âge auquel les filles sont vaccinées et si les garçons doivent également être vaccinés ?

Des scientifiques du monde entier, dont de nombreux financés par Cancer Research UK, travaillent dur pour y répondre.

Noisette

Hazel Nunn est responsable principale de l’information sur la santé à Cancer Research UK