Avis d’expert : Dr Nicola McCarthy

Cancer Research UK Homepage

Les lecteurs réguliers auront vu notre récente interview avec le professeur Peter Johnson. Nous avons élargi notre filet cette semaine en interviewant le Dr Nicola McCarthy, rédacteur en chef de la revue Nature Reviews Cancer, pour avoir une perspective différente sur les progrès réalisés dans la recherche sur le cancer.

Nicola a travaillé dans un laboratoire de recherche sur le cancer pendant plusieurs années avant de se lancer dans l’édition scientifique.

Recherche sur le cancer au Royaume-Uni : Pour vous, quels ont été les sujets brûlants de la recherche sur le cancer l’année dernière ?

Professeur Nicola McCarthy

Professeur Nicola McCarthy

Nicola McCarthy : Je pense que l’un des domaines les plus chauds de la biologie du cancer l’année dernière concerne les changements qui se produisent dans les cellules saines qui finissent par devenir des cellules cancéreuses. Nous avons maintenant de bonnes méthodes pour déterminer avec précision les changements (mutations) qui se sont produits dans l’ADN des cellules cancéreuses. Des projets visant à identifier tous ces changements dans de nombreux types de cancer commencent à nous aider à comprendre comment le cancer est déclenché et pourquoi certains patients répondent mieux au traitement que d’autres.

Cette année, nous sommes également parvenus à une meilleure appréciation des changements qui peuvent se produire dans les cellules et qui ne sont pas liés à des défauts de l’ADN lui-même. Nos gènes produisent des protéines qui composent nos cellules et leur permettent de fonctionner, mais les altérations de ces protéines peuvent être influencées non seulement par des changements dans l’ADN lui-même. [i.e. changes to genes] mais aussi par des changements dans la quantité ou la fréquence de fabrication d’une protéine. Bien que ces résultats ajoutent à la complexité du cancer, ils signalent également de nouvelles voies potentielles pour le développement de médicaments.

Recherche sur le cancer au Royaume-Uni : Quel travail ou quelle avancée vous a récemment le plus excité ?

Nicola McCarthy : C’est une question à laquelle il est difficile de répondre, car il y a eu de nombreuses petites étapes cette année qui, à l’avenir, aideront à produire de meilleurs traitements contre le cancer. Cependant, comme j’ai une formation en biologie du cancer, je pense que comprendre le contrôle de la « polarité cellulaire » – et son lien avec le cancer – a été un travail important cette année.

Recherche sur le cancer au Royaume-Uni : pouvez-vous expliquer un peu plus à ce sujet?

Nicola McCarthy : La plupart des cancers solides, comme les cancers du sein et de la prostate, surviennent dans des cellules polarisées : elles ont un « haut » et un « bas », et semblent « savoir » dans quel sens est « le haut ».

De nombreux processus au sein d’une cellule sont contrôlés selon qu’ils se produisent en haut ou en bas de la cellule. Bien que nous le sachions depuis des années, nous commençons maintenant à apprendre exactement comment les cellules cancéreuses peuvent perdre cette polarisation. Et nous avons commencé à comprendre précisément comment cela perturbe la fonction cellulaire. Par exemple, cette perte de connaissance du haut vers le bas aide les cellules cancéreuses à se diviser plus souvent et à se déplacer dans le corps. Plusieurs articles de recherche publiés cette année ont identifié des protéines supplémentaires impliquées et comment celles-ci sont perturbées dans les cellules cancéreuses.

[References are included at the bottom of this post.]

Recherche sur le cancer au Royaume-Uni : Quelle avancée récente aura le plus grand impact sur les patients atteints de cancer ?

Nicola McCarthy : Il y en a beaucoup que je voulais inclure, mais à la fin j’ai pensé que je mettrais en évidence quelque chose qui est plus un concept qu’une découverte. Mis à part quelques cancers spécifiques, il est maintenant peu probable que cibler une protéine altérée seule avec un médicament spécifique aboutisse à une guérison, car les cancers contiennent de nombreuses protéines altérées qui aident toutes la cellule cancéreuse à survivre et à se développer.

Nous nous sommes donc penchés sur l’utilisation d’une combinaison de médicaments aux effets différents qui ciblent plusieurs changements au sein d’une tumeur. Nous espérons ainsi pouvoir débarrasser plus efficacement le corps de toutes les cellules cancéreuses.

Recherche sur le cancer au Royaume-Uni : Que pensez-vous que les prochaines années de recherche sur le cancer apporteront?

Nicola McCarthy : Il y a eu un regain d’intérêt pour la compréhension du processus par lequel les cellules cancéreuses se déplacent dans le corps puis se développent dans des organes tels que les os, le cerveau ou le foie – un processus connu sous le nom de « métastase ». Comprendre cela en détail devrait nous aider à développer des traitements qui préviennent spécifiquement ce stade de développement du cancer.

A l’inverse, le thème de la prévention du cancer commence à gagner du terrain. L’utilisation de médicaments pour prévenir le cancer dans la population générale est difficile, car ces médicaments devraient avoir des effets secondaires minimes, voire inexistants. Mais, si nous pouvions identifier les personnes les plus à risque de développer un cancer, nous pourrions peut-être les aider à réduire ce risque en encourageant des comportements sains et en prescrivant de nouveaux médicaments qui aident à réduire ce risque. De plus, je pense que nous mettrons encore plus l’accent sur la recherche sur le diagnostic précoce du cancer et les programmes de dépistage ciblés sur ces groupes « à risque ».

Recherche sur le cancer au Royaume-Uni : Quels sont selon vous les plus grands défis à relever dans le domaine du cancer ?

Nicola McCarthy : Nous ne comprenons toujours pas assez les différences entre les cancers de différentes personnes – et cela limite notre capacité à traiter la maladie. Nous sommes tous des individus et, bien que les patientes reçoivent souvent un diagnostic de cancer du sein, par exemple, il existe de nombreux types différents de cancer du sein, et les cancers et les patientes peuvent réagir très différemment aux traitements contre le cancer.

Nous devons pouvoir commencer à « stratifier » les patients afin qu’ils soient traités avec les médicaments les plus susceptibles de leur être bénéfiques. Pour cela, nous devons trouver des marqueurs, ou biomarqueurs comme on les appelle plus communément. Cependant, trouver des marqueurs fiables s’avère difficile et nécessite un travail plus minutieux avant de pouvoir atteindre cet objectif.

Recherche sur le cancer au Royaume-Uni : Enfin, qu’est-ce qui vous a inspiré à travailler dans le domaine du cancer?

Nicola McCarthy : Le Monde de Demain et de la bande informatique ! Je me souviens très bien d’avoir regardé une édition de ce que je pense être l’émission scientifique ‘Tomorrow’s World’ dans laquelle l’un des présentateurs a utilisé une bande informatique pour représenter l’ADN d’une cellule.

Dans cet ADN, des bandes jaunes spécifiques représentaient des gènes qui, lorsqu’ils étaient endommagés, pouvaient entraîner la génération d’un cancer. J’ai réalisé bien des années plus tard que ce rapport devait porter sur la découverte d’oncogènes (gènes causant le cancer) au début des années 1980.

Au cours de mes niveaux « O », le sida a fait la une des journaux et pendant un certain temps, j’étais convaincu que j’allais étudier l’immunologie à l’université, mais ma fascination pour le cancer et les oncogènes a été scellée grâce à mon projet de dernière année de premier cycle qui examinait une forme de mort cellulaire, appelée apoptose. , qui a fourni une nouvelle façon de comprendre comment les cancers se sont formés, et je n’ai jamais regardé en arrière.

Entretien réalisé par Olly Childs, responsable principal de la communication scientifique

Les références:

Sottocornola, R. et al. (2010) ASPP2 lie Par-3 et contrôle la polarité et la prolifération des progéniteurs neuraux au cours du développement du SNC. Cellule de développement 19 : 126-37. PMID : 20619750

Cong, W. et al. (2010) ASPP2 régule la polarité des cellules épithéliales à travers le complexe PAR. Curr Biol 20 : 1408-14. PMID : 20619648

Greschik, NA et al. (2010) Lgl, aPKC et miettes régulent la voie salvador/verrues/hippopotame par le biais de deux mécanismes distincts. Curr Biol 20 : 573–81. PMID : 20362447

Robinson, BS, Huang, J., Hong, Y. & Moberg, KH Crumbs régule la signalisation salvador/verrues/hippopotame chez la drosophile via la protéine FERM-domain Expanded. Curr Biol 20, 582-90 (2010). PMID : 20362445

Varelas, X. et al. La voie de l’hippopotame régule la signalisation Wnt/b-caténine. Cellule de développement 18, 579-91 (2010). PMID : 20412773

Les lecteurs réguliers auront vu notre entretien récent avec le professeur Peter Johnson. Nous avons élargi notre filet cette semaine, interviewant Dr Nicola McCarthy, rédacteur en chef de la revue Nature Reviews Cancer, pour avoir un point de vue différent sur les progrès réalisés dans la recherche sur le cancer.

Nicola a travaillé dans un laboratoire de recherche sur le cancer pendant plusieurs années avant de se lancer dans l’édition scientifique.