ASCO 2016 : les traitements de mise au point nécessiteront-ils des tumeurs redéfinies ?

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Cancer du sein, cancer de l’intestin, cancer du poumon : différentes maladies, chacune intimement liée à l’endroit du corps où elles résident.

Définir les tumeurs de cette manière est logique. Ces tissus et organes peuvent être l’endroit où un patient trouve une grosseur pour la première fois ou où les signes d’une tumeur apparaissent sur un scanner. Ils constituent également les fondements de la spécialisation des chirurgiens et sur lesquels de nombreux essais cliniques sont construits.

Mais à mesure que les scientifiques développent une plus grande précision dans la façon dont ils distinguent les détails moléculaires des tumeurs, les lignes entre ces définitions commencent progressivement à se fragmenter – ou dans certains cas, à s’estomper.

Le terme « cancer du sein » recouvre désormais 10 maladies différentes, grâce aux travaux marquants de nos scientifiques. Pas plus tard que la semaine dernière, des chercheurs britanniques ont découvert comment un type de cancer du sang était en réalité 11. Et des essais cliniques entiers sont maintenant planifiés sur la base des défauts génétiques alimentant la croissance d’une tumeur, plutôt que sur son emplacement dans le corps.

Cela ne signifie pas nécessairement la fin de la classification des tumeurs basée sur le corps, mais cela pourrait s’avérer essentiel dans la volonté de personnaliser le traitement. Et donner aux scientifiques l’accès à de vastes quantités de données pourrait également avoir un rôle clé à jouer.

Tels étaient les messages à retenir du rassemblement annuel de masse des grands et des bons dans le domaine du cancer : la conférence de l’American Society of Clinical Oncology (ASCO), qui s’est tenue à Chicago la semaine dernière.

Dans les discussions sur les derniers traitements ciblés et immunothérapies, l’accent a été mis sur la séparation de la biologie fondamentale du cancer de chaque patient. Et ce faisant, de nombreux scientifiques et médecins sont convaincus que, pour certains cancers au moins, un traitement de précision pourrait être à portée de main.

Devenir personnel

L’idée d’adapter le traitement en fonction de la génétique sous-jacente d’une tumeur n’est pas nouvelle. Les traitements dits ciblés visent des molécules clés à l’intérieur ou à la surface des cellules tumorales, tuant les cellules qui les portent.

Cela peut conduire à des réponses profondes chez les patients dont les tumeurs dépendent de ces molécules pour se développer. Mais dans de nombreux cas, les patients verront également la maladie réapparaître à mesure que la tumeur développera de nouvelles façons de se développer et de déjouer ces médicaments.

En dehors de cela, le point clé soulevé par plusieurs présentations lors de la conférence était que ces gènes et molécules défectueux ne se limitent pas à des types particuliers de cancer. Le même défaut génétique trouvé dans plus de la moitié des mélanomes se retrouve également dans une proportion de cancers de l’intestin, par exemple.

Et comme nous l’avons signalé lors de la conférence, les essais à un stade précoce cherchant à trouver des points communs entre les tumeurs de différents organes ou tissus – et, surtout, à les faire correspondre à un médicament ciblé disponible – sont prometteurs.

Les médias britanniques ont adopté cette approche de précision. Et notre clinicien en chef, le professeur Peter Johnson, a décrit cela comme un passage des traitements choisis en fonction de l’origine du cancer et de son apparence, « à une ère de thérapie de conception moléculaire, ciblant l’empreinte génétique d’une tumeur ».

Mais il est encore tôt. Et des essais cliniques à plus grande échelle spécialement conçus pour tester cette approche sont encore nécessaires avant qu’un véritable avantage ne devienne évident.

L’ASCO elle-même s’est engagée dans cette approche, en lançant l’année dernière son tout premier essai clinique associant des médicaments présentant des défauts génétiques – appelé TAPUR – avec une mise à jour lors de la conférence de cette année.

Et notre propre essai National Lung Matrix associe une série de différents médicaments ciblés à des patients atteints d’un cancer du poumon en fonction de l’empreinte génétique de leur tumeur.

Pour beaucoup, y compris les médias grand public, il peut sembler que c’est là que se termine l’histoire de la médecine personnalisée pour l’ASCO cette année. Mais ce n’était vraiment pas le cas.

L’immunothérapie est là, mais qu’en est-il ensuite ?

Si vous avez un œil sur les derniers développements en matière de cancer, il ne sera pas surprenant d’apprendre que, une fois de plus, l’immunothérapie figurait parmi les têtes d’affiche de l’ASCO, et nous avons entendu comment la liste des tumeurs susceptibles d’être sensibles aux médicaments qui exploitent le système immunitaire du corps se développe.

Mais après les gros titres de l’année dernière saluant les thérapies «révolutionnaires» qui étaient la «plus grande percée depuis la chimiothérapie», l’accent était mis cette année sur les détails de comprendre comment ces traitements fonctionnent réellement.

Surtout, cela signifie que la nécessité d’adapter le traitement ne se limite pas aux médicaments ciblés. Lorsque l’immunothérapie fonctionne, alors que les patients peuvent voir des réponses à long terme (au moins sur la base de ce que nous avons vu pour les mélanomes avancés et certains cancers du poumon), elles ne fonctionnent pas pour tout le monde.

Le défi actuel, et l’objet de plusieurs exposés lors de la conférence, est de comprendre Pourquoi – les objectifs ultimes étant de rendre les médicaments efficaces pour un plus grand nombre de patients, ou d’adapter une immunothérapie choisie pour chaque patient.

Comme nous l’avons signalé, les scientifiques passent au crible les données génétiques des tumeurs qui répondent et de celles qui ne le font pas. Et les premiers résultats prometteurs suggèrent que les tumeurs de la vessie et de l’intestin portant de l’ADN jonché de défauts peuvent être plus susceptibles de répondre aux médicaments d’immunothérapie. Mais ces études n’en étant qu’à leurs débuts, un suivi à plus long terme impliquant beaucoup plus de patients sera nécessaire avant qu’un consensus clair n’émerge.

En plus de révéler le potentiel du profilage de l’ADN d’une tumeur pour prédire qui en bénéficiera, d’autres études ont montré comment la combinaison de différents médicaments d’immunothérapie pouvait également être récompensée.

Comme nous l’avons signalé lors de la conférence, deux essais, testant des combinaisons de médicaments d’immunothérapie dans différents types de cancer du poumon, se sont révélés très prometteurs. Le traitement combiné a doublé le nombre de patients qui ont vu leur tumeur cesser de croître, par rapport à un seul médicament.

Le défi ici réside cependant dans les effets secondaires, qui étaient beaucoup plus graves pour le traitement combiné. Mais de nombreux experts ont convenu que les traitements combinés marquaient la prochaine étape de l’immunothérapie.

Notre clinicien en chef a déclaré au Mail Online que l’approche combinée pourrait conduire à des réponses chez les patients où l’approche de traitement unique n’a pas fonctionné.

Mais le Dr Jedd Wolchock, du Memorial Sloan Kettering Cancer Center de New York, a averti lors d’une séance d’immunothérapie très médiatisée que l’approche « va nécessiter quelques retouches avant de savoir ce qui fonctionnera pour chaque patient ».

Esprit ouvert, ensemble de données ouvert

Une chose que tous ces essais et études partagent, c’est qu’ils impliquaient l’analyse de grandes quantités de données. Que faire de ces données, et des milliards d’octets qui suivront dans les années à venir, était au centre du discours du vice-président américain Joe Biden à la conférence.

Comme lors de la récente conférence de l’Association américaine pour la recherche sur le cancer (AACR) en avril, Biden – qui a perdu son fils d’une tumeur au cerveau il y a quelques années à peine – était présent pour susciter l’enthousiasme pour son initiative « moonshot » contre le cancer. Et à l’ASCO, il a annoncé la dernière partie de son plan : The Genomic Data Commons – une vaste base de données de données génétiques provenant d’autant d’échantillons de tumeurs que possible

La base de données sera lancée avec des données tirées de plusieurs études à grande échelle déjà dans le domaine public, mais Biden a déclaré qu’à partir de maintenant, tous les patients inscrits dans des essais financés par le US National Cancer Institute verront leurs données introduites dans le système.

« Je veux vous assurer qu’il est construit avec des garanties », a-t-il déclaré, en référence au maintien de l’anonymat des données. Mais la caractéristique clé de la base de données sera qu’elle est librement accessible aux chercheurs afin qu’ils puissent analyser les données comme ils le souhaitent. Et il espère que les chercheurs qui en bénéficieront partageront également les données de leurs études.

Cela, a déclaré Biden, était essentiel pour trouver des modèles dans l’histoire de la vie génétique du cancer qui pourraient indiquer de nouvelles façons de personnaliser le traitement.

Les oncologues doivent explorer l’inconnu avec leurs patients, a-t-il déclaré au public. « L’inconnu fait peur, je le sais par expérience. Ma famille et moi avons fait tout ce qui était en notre pouvoir pour tout apprendre sur le cancer contre lequel mon fils luttait », a-t-il ajouté.

Son espoir est qu’en rassemblant puis en ouvrant ces vastes quantités de données – et en incitant les scientifiques à partager – ces inconnues seront plus rapidement connues.

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